Skip to main content
© Atomic Flash

 "Don't think of retiring from the world until the world will  be
sorry that you retire."
                                                   Samuel Johnson

                        SECRETS OF GENEVA
                          by Al Fasoldt

 Tips, tricks and things that should be obvious but may not be in
getting the most of of Gribnif's amazing Geneva, the multitasking
environment for Atari ST, TT and Falcon computers.

 Al  Fasoldt  is  Technology  Writer,   Syracuse  Newspapers  and
Newhouse News Service;  Systems Editor,  the Herald-Journal,  the
Herald American and the Post-Standard, Syracuse, New York.


 This can be reproduced in electronic form without permission  of
the  author only if the entire document remains  intact.  Printed
reproduction requires a prior arrangement.  No commercial use  of
this document, for any purpose, is allowed.

 Geneva,  the  multitasking  operating environment  from  Gribnif
Software,  is  perhaps the most powerful application that can  be
run on an Atari ST,  TT or Falcon. This is impressive enough, but
what  is  even  more  unusual  is  the  ease  with  which  Geneva
integrates itself into the way Ataris have always  operated.  You
need not learn anything new to make use of Geneva,  and you don't
have to get rid of any old habits.

 But  Geneva's power runs as deep as it runs wide.  Many  of  the
features  of Geneva are not obvious,  and some are even  obscure.
The documentation that Gribnif supplies with Geneva abounds  with
explanations  and  examples,  which,  as  most of  us  who  write
documentation know,  most users will never read. They want to get
their hands on the program right away,  intending to look at  the
documentation later. And, of course, "later" never comes.

 Perhaps  companies such as Gribnif should offer enticements  for
customers to read and study documentation. Maybe each page should
have  a  hidden code that holds the key to a discount or  a  cash
reward,  offering a prize on every page. Or maybe computer users,
all of us, should try a little harder to learn how to read.

 This  essay  is  an  attempt to encourage  that.  It  is  not  a
replacement for or supplement to the Geneva manual.  Much of  the
information  here  will  not make sense unless you  are  able  to
consult the manual, which you should do whenever something is not

 I  must also add that this essay is not in any way  intended  to
help  those who have acquired Geneva illegally.  If your copy  of
Geneva came without a manual,  you do not have a legal copy,  and
you do not have a right to keep it. Fortunately, there is an easy
way to get the manual, and a second copy of the software, without
pain and trauma:  Pick up the phone,  call Gribnif,  and order  a
copy.  Then  toss out the copy that you stole.  Your mother  will
love  you for it,  and Gribnif will respect you.  With  love  and
respect and Geneva to boot, who could ask for more?


Items 1 to 4

Here's what Geneva is not:

o A new desktop for your computer.

 Geneva  does not replace the desktop (also called the  shell  or
the desktop shell). This means when you boot up Geneva, you don't
have  icons  and windows and a trash can and  things  like  that,
unless you specifically run a separate desktop shell.

o MultiTOS.

 MultiTOS is made by Atari;  Geneva is made by Gribnif.  They are
similar  in  a  couple  of  ways,   because  they  both   support
multitasking  and  they both take advantage of new code  in  many
programs.  This  new  code provides fancier displays  and  better
menus,  among other things. But that's where the connection ends.
A  very big difference is that Gribnif supports Geneva  actively;
Atari  has all but abandoned customer support for  its  computers
and computer software.

o A memory hog.

 With its support files,  Geneva takes up about 5 percent of  the
memory of a 4-megabyte Atari computer.  This is less RAM than the
memory  taken up by a typical word processor.  To make the  point
more  dramatically,  if  the code in Geneva were written  into  a
displayable graphic form such as you'd find in a GIF picture,  it
would do little more than fill a single screen of a TT.

o Molasses.

 Molasses is stuff you make great cookies with.  Geneva is  stuff
you make great computing with.  Many computer users assume that a
system  that can do many different things at once must  therefore
be  much  slower than a system that can only do one  thing  at  a
time. This is both true and false. Geneva has almost no overhead,
so  that all the basic operations occur at very nearly  the  same
speed as before.  (This is oversimplifying the  situation,  since
what little overhead Geneva does have is often compensated for by
its  more  efficient code.) On the other hand,  if you  run  nine
programs  at once,  you can be sure that each of them will run  a
lot more slowly than if you ran only one at a time.  Geneva can't
overturn the laws of physics.

Items 5 and 6

What Geneva cannot do:

o Turn soot into Shinola.

 (I know the saying is usually written another way,  but kids and
normal people might be reading this,  too.) Geneva cannot turn  a
poorly  written Atari program into a well written  one.  It  will
attempt  to  make  that program behave,  but it  can't  create  a
resizeable GEM window in a program that uses a fake-GEM,  single-
sized window, for example, nor can it force renegade TOS programs
that  assume  nothing else is running from drawing  detritus  all
over the screen.  There are MANY poorly written programs for  the
Atari;  fortunately,  most of them aren't worth running even on a
single-tasking  system,  and at least some of the rest are  being
replaced or updated.

o Magically impose order on the chaos of printing.

 When an application for the Atari prints a document,  it usually
grabs every available ounce of the processor's weight and  muscle
and refuses to let it go until the document is printed. To put it
kindly,  this is stupid and unnecessary.  But it's so, and Geneva
cannot change the way such applications behave.  To work properly
in a cooperative environment,  a program has to be, first of all,
cooperative,  and  nearly  all  word processors  and  many  other
printing applications are completely uncooperative when it  comes
to sharing the computer with anything else while they send  their
little bits and bytes to the printer.  There's a way to alleviate
this; it's called a print spooler. But there is no way for Geneva
to get Atari Works,  for example,  to print in the background. No

Items 7 to 10

What Geneva does not require:

o A 68030 Atari.

 That number is the model type of the central processing unit  --
the CPU chip -- in what is called (and pronounced as) the "Sixty-
eight thousand" chip family.  The first chip in this family,  the
oldest brother,  so to speak,  is the 68000; it's used in the ST,
Mega, STacy, STe and Mega STe. The middle brother, the 68020, was
never used officially by Atari,  but a younger sibling called the
68030  shines  in  the TT and Falcon.  (And  that's  why  they're
actually  named the "TT030" and "Falcon030.") The  68030  handles
memory  a whole lot better than the 68000 and does  other  things
better,  but  Geneva  does not depend on a 68030 chip to  do  its
stuff.  Sure,  Geneva works faster with the newer chip,  and some
operations are just plain done better, but that's it.

o A humongous hard drive.

 C'mon,  Ataris don't run stuff like Microsoft Word for  Windows,
which takes up 20 megabytes of hard-drive space just for its  own
software.  A  dinky 20-megabyte hard drive can do just  fine  for
many  Geneva  users.  A bigger hard drive is fine,  but  not  for
Geneva's sake.

o A hard drive at all.

 Yes, many loyal Atarians never felt the need to add a hard drive
to their systems, and Geneva won't force them to. A second floppy
drive isn't even needed,  although life at the keyboard is made a
lot easier with two floppy disks always available instead of one.
Even  an Atari user with only one single-sided floppy  drive  can
load  and  run  Geneva;  it fits easily on  a  single-sided  disk
(although that disk would have to remain in the drive if you want
to access Geneva's own Help guide).

o NeoDesk.

 Is this heresy or what?  Here's the author of the world's  best-
selling guide to NeoDesk (OK, I lied a little; it's free) telling
you  NeoDesk isn't needed to run Geneva?  But  that's  absolutely
true.  There  is no connection between Geneva and  NeoDesk  other
than the fact that they both come from Gribnif.  Period.  End  of
story.  Except that,  like most tall tales,  this one refuses  to
die.  NeoDesk  works  great as the desktop on a  system  that  is
running Geneva,  and in fact there's a  giant,  too-big-to-ignore
advantage  if  you use NeoDesk (which we'll get  to  later).  But
Geneva does all its stuff on its own,  without requiring NeoDesk.
Full stop. End of paragraph.


1. Add memory to your computer.

 One  of  the  most  common complaints  heard  'round  the  Atari
community  these  days is,  "Wha' happened to my  memory?"  Folks
aren't  complaining  about losing their  minds;  they're  talking
about  RAM.  Since  we already know that Geneva only  occupies  a
smidgen or two of RAM (if you give me some allowance for  smidgen
sizes  in  these  days of  large  applications),  what  could  be
happening to the rest of the computer's memory?

 The answer lies in the expectation factor. Once you realize that
you  don't need to quit one application before launching  another
one, the natural temptation is to keep both of them (or all three
or  four of them -- you know what I mean) in memory at  the  same
time.  Whoops!  There goes that megabyte of RAM you used to  have
left over all the time.

 Geneva  also  lets you load up on desk accessories  like  a  kid
pumping  himself another six SoftServes at the Ponderosa  dessert
bar.  There's no limit to how many desk accessories you can  have
running  at once,  so why not just load a dozen or more and  have
fun?  Nice idea,  except for that slam-bam RAM cram,  thank  you,

 There's  a  way to enjoy those desk accessories and  still  keep
them from hogging memory,  and I'll show you how a little  later.
As for stuffing RAM with simultaneous word  processors,  telecomm
programs and other goodies, the best solution is in the chips. If
your Atari has less than 4 megabytes of RAM,  upgrade it now.  It
won't cost much.

2. Add an accelerator.

 Three  long-term champions of the Atari cause have been  selling
processor-chip accelerators for Ataris in North America for  many
years,  and  others  have done it in Europe.  Some  of  them  are
becoming hard to get,  so this is the best time to shop for  one.
If your ST runs at 8 MHz (the standard speed of the original ST),
it's time to consider having a 16-MHz accelerator put in. You can
also  get faster CPU chips,  at higher prices.  (A  basic  16-MHz
accelerator  chip should sell for about $100,  if you  can  still
find one.)

 Everything  that  matters works faster on an  accelerated  Atari
compared to a standard one.

3. Trade up to a faster machine.

 Sure,  I know the facts; Atari's not making STs any more, so how
are  you going to upgrade to a faster ST -- to a  Mega  STe,  for
example?  The used market is a vital source.  Join either of  the
two   most  active  online  services  for  Atarians,   GEnie   or
CompuServe,  and check the electronic want ads.  If you don't see
what you want, post a message telling what you are looking for.

 (Modems  are really cheap,  by the way,  so you have  no  excuse
here.  A  new  2400-bit-per-second modem sells for $40  by  mail-
order, and used ones are a lot less. GEnie has a wonderfully easy
automatic  connection thingamabob called Aladdin,  so start  with
GEnie if you want everything easy.)

4. Buy a Falcon.

 Falcons are the butt-ends of a lot of jokes in Ataridom,  for no
good reason.  (Well,  maybe for a lot of semi-good reasons,  I'll
grant you that.) Falcons run most of the standard Atari software,
they're  fast in many ways,  they have gorgeous  color  displays,
they're self-contained,  they've got great audio capabilities and
they can handle a lot of extra memory.  Sure, a TT is faster, has
a  better keyboard and can drive a melt-your-eyes-out  big-screen
display,  but TTs are no longer available new.  (Atari says  more
TTs are coming, but no one believes this.)

5. Upgrade your monitor.

 If  all  you  have is a standard  Atari  color  display,  you're
missing the picture.  Under Geneva,  you need all the real estate
on the screen that you can get. (For one thing, having an out-of-
the-way place to stick Geneva's floating Task Manager would be  a
great idea.) Atari's monochrome monitor is super-sharp and offers
resolution almost as fine as VGA, the standard in the Rest of the
World.  Its  picture  is also clearer than most  fancy-dan  color

 So what are you waiting for? Atari dealers (yes, Virginia, there
is  an  Atari dealer in some locales) still sell  new  monochrome
monitors, and used ones are readily available, too.

6. Get a graphics card.

 Psst!  Wanna know why Mega STe computers are so  great?  They've
got VME!  No,  that's not some new kind of communicable  disease;
it's  an  adaptor-card slot at the back  of  the  computer.  It's
normally covered,  but if you take it off you'll see that there's
an open slot there waiting to take the card of your choice.

 Graphics  cards  fit right in,  and you just plug  a  Super  VGA
monitor  into  the connector on the outside panel  of  the  card.
Super VGA monitors are amazingly cheap these days, mostly because
the  crazy  people  who buy MS-DOS  computers  have  been  buying
zillions of them,  and they use S-VGA monitors.  A graphics  card
will let your Mega STe show hundreds or even thousands of colors,
and,  better yet, it will let you use a display that has three or
even four times the resolution of a standard Atari screen.

 Graphics  cards  aren't  cheap,  but  they  are  bigger-than-big
improvements to any Mega STe.

 If you don't have a Mega STe but have a Mega ST,  you still  may
be  able  to find a graphics card for the Mega.  Used  cards  are
available now and then,  and some dealers may even be able to get
a new one.

 (If you have a TT, you have a VME slot, too. In fact, the TT and
the Mega STe are like Boobsie and Bobsie in Las Vegas: twins when
it comes to slots. Adding a graphics card to a TT is a great idea
-- but if you're a TT owner, you probably already knew that.)

7. Add a faster and larger hard drive.

 Didn't  I just say a while back that you can run Geneva  with  a
tiny  hard drive or even no hard drive at  all?  Sure.  It's  not
Geneva  that eats up storage space,  it's the other  applications
you'll find yourself using.  Look at it this way:  Geneva adds  a
functionality  to  the  Atari that has been  missing  for  years,
letting  you  continue  to work on one program  while  you  start
another,  and encouraging you to try out new applications without
the  need to quit what you are doing just to run something  else.
When you become accustomed to this kind of freedom,  this sort of
power,  you tend to DO more with your computer...  and that means
you could end up looking for extra floppy disks to store programs
and  data  on  when your hard disk fills  up.  Life  is  simpler,
smoother and more enjoyable when your hard disk doesn't fill  up,
so consider buying a bigger one.

8. Get a better word processor.

 C'mon,  the best Atari word processors are a LOT better than you
might think,  unless you've already tried the latest versions  of
the  three  or  four top programs -- and they  shine  like  never
before   under  Geneva.   Multitasking  is  only  part   of   the
improvement.  How about menus that you can tear off and place off
to  the side of a document window?  Geneva handles that  for  you
(and for your word processor).  How about 3D buttons in a  button
bar across the top of the screen?  Geneva supplies those, too, if
the  word  processor's own code has  them  available.  How  about
faster-acting scroll bars and smoother mouse action?  Geneva does
that, too, by means of its superior code.

9. Buy a multitasking telecommunications program.

 Take  it from an old hand at telecomm operations:  The  absolute
DUMBEST  thing  you  can  waste your time  on  is  watching  your
computer  screen while your telecomm program does an upload or  a
download.  Geneva  makes background telecommunications  a  simple
matter. You do, however, have to make sure your software can work
in the background. Some of the best telecomm applications haven't
yet been upgraded to full multitasking capability,  but the  list
has doubled in recent months, and it should keep on growing.

10. Get real. Get a fax for your computer.

 It's  not  my  intent here to  suggest  brand-name  software  in
general (there are many great programs available for your  Atari,
and  I'd be overlooking some excellent choices if I took  sides),
but  in one area I must make an exception.  An  almost  essential
application for a serious Atari user is STraight FAX!,  the send-
and-receive  fax  program.  It  works  exceptionally  well  under
Geneva, too, disappearing into the background while waiting for a
fax   to  come  in  or  while  pausing  between   scheduled   fax

TRICKS AND TRAPS                                                 

1. You don't need a mouse to use menus.

 Do yourself a favor. Find someone who knows how to use Microsoft
Windows (it can't be THAT hard to find a Windows user,  even  for
Atarians) and ask that person to run it for a while without using
the  mouse.  (A tip:  If the Windows user says something  on  the
order of "Huh?  Of course you need a mouse," find another Windows
user,  and pray for the day that the Gatesian Rays that come  out
of  PCs will be better shielded.) In just two or  three  minutes,
you should be able to see how easily anyone can navigate  through
Windows just by using keyboard equivalents.

 Guess what?  Your favorite Atari operating environment does  the
same  thing.   I  am  NOT  referring  to  the  little  dialog-box
enhancements that show up under certain characters on the screen;
Geneva does that,  too,  but that's not what I am talking  about.
I'm  telling you that Geneva turns any properly written GEM  menu
bar into a menu that works solely off the keyboard.

 But it doesn't do it by default. Unlike Windows, which is always
ready   to  trip  up  your  two-fingered  typing  style  if   you
accidentally hit a menu hotkey,  Geneva leaves it all up to  you.
If you do nothing to change things,  you get a mouse menu; if you
press a single key combination, you get a hotkey menu.

 That key combination is Alt-Spacebar.  If you've tried  it,  you
know  that as soon as you press Alt-Spacebar the Desk menu  drops
down.  You probably thought that was a Neat Thing -- and you  may
have thought that was all it did.

 No way.  That Desk menu is just the start of something grand. Do
it again, but this time look closely at all the other menu items.
Each  one  will have an underline,  usually below  the  first  or
second letter of the menu item.  You can cause any of those  menu
items  to drop their menus down by holding down the Alt  key  and
pressing the underlined key.  If you just want to browse  through
all the available menus,  use the arrow keys; each time you press
the right arrow key once,  for example,  the next menu will  drop

 We're not through. Once a menu has dropped down, you'll see that
its own menu items also have underlines.  They work the same way.
You  just hold down the Alt key and press the letter (or  number)
that is underlined in the menu.

 It  should  be  obvious that this has a  couple  of  advantages.
Anyone  who is distracted by having to reach for the mouse  while
writing on a word processor,  for example,  should find  Geneva's
hotkey mode a joy to use -- especially if the application  itself
does not have keyboard equivalents for all its menu items.  But a
hidden advantage only shows up for those who use a macro  utility
(a program that performs keypresses and mouse clicks).  A utility
such  as this cannot handle mouse movements as well as  it  deals
with keypresses,  for a number of reasons.  (Mouse movements in a
macro  recording usually won't play back properly if you are  not
running the same resolution,  for example.) Since Geneva is  able
to substitute keyboard hotkeys for mouse actions,  you'll be able
to  create all sorts of powerful macros that  duplicate  anything
you can do to a set of menus with the mouse.  (I'll have more  to
say on macros later.)

2. You have a batch-file language right at your fingertips.

 It's been said that there are only two kinds of computer users -
those who know about and use batch files,  and those who  haven't
got a clue.  Batch files are lines of commands that are executed,
one after the other, and they're widely used in the MS-DOS world.
(But  even MS-DOS PC owners often have no idea what a batch  file
does or how to use one,  as I am often reminded by the  questions
readers send in to be answered in my newspaper columns.)

 So  why am I mentioning this in an article  about  Geneva?  Look
again,  friend;  Geneva  uses a batch file just like MS-DOS  does
every  time  it starts up.  It's called  GEM.CNF.  You  may  have
thought  of GEM.CNF as some sort of scene-setter  for  Geneva,  a
list of little things it should know when it starts up,  and in a
way  you'd  be right.  GEM.CNF does supply vital  information  to
Geneva,  such as the location of desk accessories,  the  filename
extensions  of  executable programs and the name of  the  desktop
shell, to list only three items.

 But  GEM.CNF's  power goes far beyond  that,  because  it's  not
merely a list;  it's a batch file that Geneva executes,  line  by
line,  whenever it comes to a "run" command.  (The "run"  command
actually comes in two flavors,  "run" and "runsleep," but both do
the  same thing -- run a program.) You can use the "run"  command
in a more-or-less standard way, telling Geneva to execute Program
A first,  then Program B,  then Program C. If Programs A, B and C
are  multitasking applications,  they will all be running at  the
same time when Geneva is finished booting up.

 Big deal.  You could do the same thing under later TOS  versions
by sticking those programs into the AUTO folder, right?

 But  suppose  each  of  those  programs  was  a   single-tasking
application  (with flags in Geneva's Task Manager set to  single-
tasking)?  What  happens  then?  Geneva allows only  one  single-
tasking  application  to  be active at any  time  (which  is,  of
course,   the  definition  of  single-tasking,   after  all),  so
something amazing takes place:  Geneva runs Program A, then halts
execution of the rest of the GEM.CNF commands. As long as Program
A,  a  single-tasking application,  is running,  Geneva will  not
execute any other programs listed in "run" commands in GEM.CNF.

 This  means that you can work with Program A for as long as  you
want.  Then,  when you finally exit Program A, Geneva immediately
runs Program B. Geneva then suspends execution of GEM.CNF's "run"
commands again,  waiting for you to finish with Program  B.  When
you have finally exited from Program B, it launches Program C.

 Anyone  who has written complicated batch files for MS-DOS  will
know  right  away  that Geneva's simple batch  facility  lacks  a
couple  of  important features.  One that would  add  greatly  to
Geneva's power is a "goto" function, which would be paired with a
labeling method. Lines with "run" commands would be prefaced with
labels,  and a "goto" at some point in GEM.CNF would force Geneva
to  jump  directly to a "run" command that is  located  somewhere
else in the file.  (This facility would require some sort of  if-
then-else decision making ability, also.)

 But  you can achieve the same effect by stacking "run"  commands
in  GEM.CNF.  All  you  need to do  is  list  the  single-tasking
programs  in  separate "run" lines,  in the order you  want  them
executed,  listing the same program more than once if  necessary.
In  other words,  if you always want your Atari to boot  up  with
Aladdin  (the  software that handles calls to  GEnie),  and  then
always  want  it to run Flash so you can call  a  BBS,  and  then
always want it to rerun Aladdin so you can send off your replies,
just list those programs in A,  B,  C order in "run" commands  in

 Keep  in  mind that this method is not limited to  a  series  of
single-tasking programs.  Multitasking programs that are inserted
in "run" statements will be launched all at once,  and then  will
be  put to sleep when Geneva encounters a single-tasking  program
in a "run" statement. You'll find that this works well except for
the  danger of fragmenting memory;  you're usually better off  if
you run the single-tasking programs first.

3. You don't need to keep desk accessories active.

 Some  of  the best and worst features of the Atari  ST,  TT  and
Falcon computers center on desk accessories.  They contribute  an
immense  power  to the Atari because they  are  always  available
whenever you are running a GEM-based application, or when you are
using  the  desktop.  They  are also  multitasking,  able  to  do
something  in  the background while your main  program  is  doing
something else. (Few desk accessories take much advantage of this
feature, however.)

 But they have some conspicuous drawbacks. Under the standard TOS
system,  once a desk accessory is loaded and running, it can't be
unloaded, and this means it takes up memory no matter what. Also,
if you boot up without a certain desk accessory and then discover
you  need it,  you have to reboot to get it to load (or else  you
have  to use a desk-accessory manager such as MultiDesk  Deluxe).
And,  of  course,  the  TOS  system limits  the  number  of  desk
accessories that can be open at one time;  only six are  allowed,
even if one of them is MultiDesk.  MultiDesk appears as a  single
desk accessory to the operating system,  but allows you to launch
any  other  desk accessory one at a time from  within  MultiDesk.
This  is ideal in many situations,  but the point to remember  is
that only one desk accessory within MultiDesk can be opened at  a

 Under  Geneva,  desk accessories behave much  differently.  Most
Geneva  users  know  this well,  and make good  use  of  Geneva's
removal of the desk-accessory limit. But too much of a good thing
can be just as harmful as too little, especially when it comes to
memory  limitations.  Running 12 desk accessories instead of  six
can knock a big chunk of available RAM out of your system in  one
quick  bootup.  What  I am about to suggest is a way to  use  any
accessory without the RAM penalty.

 The  answer,  in  many cases,  is to treat desk  accessories  as
transient  programs.  This is not a foolproof  approach,  and  it
requires a bit of care. But it could be ideal for those who don't
ordinarily  have  enough  memory in their Ataris to  run  a  full
complement  of  desk  accessories  while  running  their  regular
programs.   You  do  this  by  booting  up  with  only  the  desk
accessories  you know you will need during the  entire  computing
session.  Candidates for desk accessories in this category  might
include corner clocks,  a networking accessory, a text editor and
so  on.  Then,  when  you need to use an accessory  that  is  not
loaded,  run  it  from the Geneva Manager  menu,  from  the  Task
Manager's  menu  or  from a  multitasking  shell.  When  you  are
finished with that accessory, delete it from memory.

 This  has a big drawback if it is not done  properly.  When  you
load  a desk accessory while any other program is  running,  that
accessory takes up the first position in RAM that is large enough
to contain it.  Usually, if the desk accessory is loaded early in
a session,  that spot in RAM is merely the top of the heap, so to
speak. But if memory is fragmented -- divided up into chunks that
are  not next to each other -- the accessory will be placed  into
the  first  chunk big enough to hold it.  If it loads on  top  of
everything else,  and (just as importantly) if the main  programs
that are running do not grab any extra memory from RAM while  the
desk  accessory is open,  you should be able to get back all  the
memory  it  took up when you kill off the  desk  accessory.  (The
easiest way to kill a desk accessory is to do a Control-click  on
its entry in the Desk menu,  but there are other ways,  described
in the manual.)

 If the desk accessory you loaded has been placed into a fragment
of RAM,  you actually may be better off.  If it is indeed  small,
this fragment will not be available to standard-size applications
no matter what, so you may be able to use this pigeon hole in RAM
as a place to stick other desk accessories, one by one, after you
kill off the first one.  There are many reasons why this may  not
work,  however,  and  rather than get into the technical side  of
this,  I'll merely point out that the succeeding desk accessories
must not take up any more RAM than the size of the fragment  used
by the first desk accessory, and they must not allocate any extra
memory  for buffers and the like.  The only way to find  out  how
well this technique works is to try it.

 You will find that some desk accessories behave impeccably  when
you kill them.  Atari's own XCONTROL.ACC is an example.  When you
terminate XCONTROL,  it cooperates with Geneva, closes itself up,
and leaves not a trace behind.  Others,  however,  are less kind;
Geneva is able to terminate them, but will warn you that problems
could  be  caused if the desk accessory has  hooked  itself  into
system  vectors.  These  are  the computer  equivalents  of  grab
handles that accessories and programs sometimes use for their own
purposes.  You can't know beforehand if killing a desk  accessory
will  cause a problem (often it will not,  but you can't  predict
these  things),  so  you  MUST always save  your  work  in  other
applications before terminating an uncooperative desk accessory.

 The issue of handling desk accessories in a limited-memory Atari
seems  more  complicated  than it  actually  is.  Here  are  some

-    Desk  accessories  that you want to have available  all  the
     time should be loaded at bootup.

-    Desk accessories that you need for only one task can be  run
     when you want to use them.

-    If  you intend to terminate a desk accessory,  try to do  it
     before running any application or any other desk accessory.

4. Sleep is good for you and your computer.

 Geneva  is  able  to put any application or  desk  accessory  to
sleep.  This can occur either manually or automatically.  You put
an application to sleep manually by any of the methods listed  in
the  manual.  Geneva puts a single-tasking application  to  sleep
automatically  whenever you run a multitasking  application,  and
puts  all multitasking applications to sleep whenever you  run  a
single-tasking application.

 So  far,  so good.  The concept of a sleeping application is  so
intuitive that it needs little explanation.  When an  application
or accessory is asleep,  it's not doing anything,  but it's ready
to pop out of bed in an instant.  (Unlike humans,  Atari software
needs  no  wake-up period when Geneva's stern  taskmaster  is  in

 But  there's more to this concept than meets the  pillow.  There
are many reasons you should consider putting all applications  or
accessories to sleep when you are not using them.

Sleeping programs:

-    Are cut off from the central processor,  freeing up the  CPU
     so that the task at hand runs faster.

-    Immediately disappear from the screen.  This means they take
     up no space in your precious screen real estate.

-    Can't  interfere with such system functions as the  keyclick
     status, the audio level and the color palette.

-    Always  return  to  the same spot you  left  them  when  you
     reawaken them.

 Of course,  you should not put an application or desk  accessory
to  sleep if you need its services.  Putting a desktop  clock  to
sleep will remove it from the screen and won't give you a display
of the time,  for example.  (But, to the clock, time itself isn't
being suspended,  as you'll see when you reawaken the  clock;  it
will  still  show the right time.) Putting an accessory  such  as
LittleNet  to sleep will cut off one Atari's access to the  other
through LittleNet's networking services.  Putting the  Extensible
Control  Panel  (XCONTROL) to sleep should not cause  a  problem,
since Control Panel Extensions (CPXes) usually are not active  in
memory.  (Even so-called resident CPXes aren't doing anything  in
memory, in most cases.)

 The second benefit,  clearing the screen quickly,  can be put to
good  use  when  running NeoDesk.  Rather  than  reducing  screen
clutter  by  manually closing NeoDesk's file and  folder  windows
before  you  run  a  multitasking  application,   you  can  sweep
NeoDesk's display away instantly by putting it to  sleep;  waking
it up restores all the windows. If you are running an application
from  within NeoDesk,  you obviously cannot put NeoDesk to  sleep
and then have NeoDesk launch the program.  But a simple technique
will  let  you launch an application from NeoDesk  and  then  put
NeoDesk to sleep, to clear away its windows and icons.

 Before I explain this, keep in mind that you won't need to clear
away  NeoDesk's  windows  and icons if the  application  you  are
running fills the screen;  in such cases,  NeoDesk's own  display
isn't  visible  anyway.   But  many  applications  (when  run  in
multitasking  mode)  merely replace NeoDesk's main GEM  menu  bar
with their own,  leaving the previous display on the screen along
with their own windows. The technique to quickly shut down all of
NeoDesk's  windows  and  make all its  icons  disappear  is  very
simple:  First,  click on part of the visible NeoDesk desktop  to
make  it the foreground application.  Then press the hotkey  that
puts  the  foreground application to sleep.  Then  click  on  the
window for the application you just launched to bring it back  to
the  foreground.  (Note  that  it  may  have  come  back  to  the
foreground anyway.)

 Of course, once an application is asleep, you need a fast way of
popping  it  back to life.  You can do this with NeoDesk  or  any
other application easily, as we shall see next.

5. Flags are for hotkeys, too.

 In  the Flags menu of Geneva's Task Manager,  you can  set  more
than a dozen parameters for every application and desk accessory.
But you can also assign the hotkey that brings the application or
accessory  to  the  foreground,  or  opens it if  it  is  a  desk

 But there is one more thing this hotkey does.  It's not  obvious
until you use it.  It wakes up a sleeping application. This means
that  every application you run can have at least  two  important
hotkeys  -- one that puts it to sleep and one that wakes  it  up.
The put-to-sleep hotkey is a universal one,  but the hotkey  that
wakes  up  an application must be assigned to  each  program  and
accessory through the Task Manager.  The benefit,  of course,  is
that  this  same  hotkey  pulls  a  non-sleeping  application  or
accessory to the foreground, also.

 Assign  these hotkeys carefully.  Avoid using  key  combinations
that another application needs to use, such as Alt-S and Control-
S  (commonly used as a Save command in many  programs).  Control-
Alt-Shift  combinations are often safe to use,  and they  can  be
easy to remember if they are employed with function keys.

 Here's  a  hot tip:  Consider using the keypad  number  keys  as
hotkeys.   Geneva   uses  these  itself  as  hotkeys  in   window
operations,  but always with modifier keys. (Geneva never assigns
a hotkey to an unmodified keyboard key in its default setup.) But
you can blithely assign at least three of these keys  safely,  if
you follow the guidelines here.

 The trick is to make sure that all applications and  accessories
that  require these keys -- which means  calculators,  in  nearly
every  case  --have  the  keys listed as  reserved  keys  in  the
"keyboard  settings"  dialog  of  their  "Execution  flags"  main
dialog. My keys of choice are actually five keys on the keypad --
the open parenthesis, the close parenthesis, the 7 key, the 8 key
and  the 9 key.  The two parentheses keys are nearly always  safe
because  they  aren't used in typical math operations  (and  when
they are,  you can always use Shift-8 and Shift-9  instead).  The
three  other  keys are needed in desk  accessory  or  application
calculators, of course, so you'll need to assign those three keys
as "Reserved" in the Flags for the calculators you normally  use.
(Reserved  keys  are passed through to the  program,  instead  of
being acted on by Geneva.)

 Note  that  both MaxiFile and the Little Green Selector  can  be
configured  to  use the keypad keys for  keyboard  shortcuts.  In
MaxiFile,  you  can turn off the keypad shortcuts by  deselecting
the  "GUIDES"  button  in the configuration  dialog.  LGS  has  a
similar  configuration facility.  If you want to use  the  keypad
shortcuts with MaxiFile and LGS,  avoid assigning them as hotkeys
in  Geneva,  or  make  sure they are combined with  one  or  more
modifier keys.

 The advantage of using the two parenthesis keys and the 7, 8 and
9 keys as hotkeys without an Alt,  Control or Shift modifier  key
is  that  you  can  press them with one  hand.  (If  you  have  a
pianist's finger spread, you may be able to press the right Shift
key with your thumb while pressing one of the keypad keys with  a
finger,  but  the Alt and Control keys are in two-hand  territory
without a doubt.)

 Another hot tip:  Use only the number keys on the keypad as your
hotkeys,  in eight levels.  This will let you assign 80 different
hotkeys, without needing to use any keys from the regular part of
the  keyboard.  I won't list all the possible  combinations,  but
here are eight to get you started:

 Keypad 1
 Alt-Kp 1
 Shift-Kp 1
 Control-Kp 1
 Alt-Shift-Kp 1
 Control-Shift-Kp 1
 Control-Alt-Kp 1
 Alt-Control-Shift-Kp 1

 A  common  misconception  about Geneva's hotkeys  is  that  they
launch applications.  They don't. The application must be running
first;  the hotkey brings it to the foreground and wakes it up if
necessary.  Another  misconception  is that they work  only  with
regular programs.  In fact, they work with desk accessories, too.
Geneva's  ability to pop open a desk accessory when you  press  a
hotkey is a considerable asset.

 6.  Use NeoDesk.  Don't use NeoDesk.  Use TeraDesk. Use HotWire.
Don't use them.

 We  all  know by now that the built-in desktop that  comes  with
your  Atari  won't appear when you are running  Geneva.  It  just
plain can't. So in order to have a desktop sitting there in front
of you, you need to run NeoDesk. Right?

 No,  that's wrong.  You can run TeraDesk instead of NeoDesk.  Or
you can run a different kind of desktop,  one that is actually  a
file launcher and not a graphical interface, such as HotWire. The
fact  that  you  don't need to run NeoDesk has  been  touched  on
already,  but it's one of those myths that refuses to die.  Let's
sort this out.

 First,  Geneva is what provides multitasking.  NeoDesk  doesn't,
nor do the other desktops. Second, Geneva's multitasking can't be
turned off. These two facts bring us to a couple of conclusions:

o    The  desktop  either supports Geneva's  multitasking  or  it

o    No  matter what desktop you are running,  you can  still  do

 Let's look at them more closely.

 Desktops  are shells.  They are programs that can  launch  other
programs. Any desktop that runs under Geneva can do this. Repeat:
Any  desktop  that  runs under Geneva will let  you  launch  your
favorite programs.  The difference between NeoDesk and the  other
desktops  is simply this:  NeoDesk will let you launch a  program
and then launch another one while the first one is  running.  The
other  desktops  will let you launch a program  and  then  launch
another one after the first one has stopped running. (This is how
single-tasking desktops have always worked.)

 In other words,  if you run, say, TeraDesk under Geneva, it will
act  just like it has always acted.  You'll be able to  run  your
word  processor,  and,  when you have exited the word  processor,
you'll  be able to run another program.  TeraDesk won't be  doing
any multitasking.

 But  Geneva will.  This is the point that gets lost.  Geneva  is
multitasking  all  the time,  even when TeraDesk  (or  any  other
single-tasking desktop) is running.  That means you can go to the
Desk  menu,  select the Geneva Manager or the Task  Manager,  and
launch  another  application  through Geneva  while  TeraDesk  is
running.  This  process  may work more reliably if  you  set  the
desktop's  flags to single-tasking,  so that Geneva is forced  to
put  that desktop (and any applications is has spawned) to  sleep
when  you  run  another program.  While  that  other  program  is
running, you can switch back to TeraDesk through the Task Manager
(or through the Desk menu or by a hotkey) and Geneva will  either
put  that second application to sleep (if the desktop is  set  to
single-tasking) or will run the two of them at the same time.

 Note that all desktops except NeoDesk never expect to be running
at  the same time as other applications,  so they may not  behave
properly  unless they are set to single tasking,  as I  mentioned
above. The only way to find out is to experiment.

 But  do  you need to use a desktop at all?  NeoDesk  is  ideally
suited  to Geneva,  but you can recover 150 kilobytes or more  of
memory  and  speed  up operations slightly  if  you  run  without
NeoDesk.  Obviously,  launching applications is a simple  matter;
you  merely use the Task Manager's file-launching menu or  switch
to the Geneva Manager and use its menu.  (They do the same thing,
and  there  is no advantage of using one over  the  other.)  Even
basic file operations are simple to do without a desktop, because
the Geneva item selector lets you rename,  copy, move, delete and
find files and folders.  You can also create folders and check on
the free space of any of your disks.

 Hot tip:  Geneva's item selector can have up to 10 preset  paths
defined  under  its  "PATHS" dialog.  Make good use  of  them  by
defining  them  (and  making sure you save  them  with  the  Task
Manager's  settings) so that you can use the shortcut  method  of
switching paths -- by pressing a function key. You do not need to
open  the "PATHS" dialog to access this feature;  just press  the
appropriate function key as soon as the item selector  opens.  If
you  regularly move or copy files to a set  location,  save  that
path  in  one  of the function-key slots and  merely  press  that
function  key after clicking on the "Move" button in the  "TOOLS"
dialog.  (Of  course,  you  don't even need to do  any  clicking.
Pressing Alt-T will open the "TOOLS" dialog without the need  for
the mouse.)

 If  you have favorite desk accessories that supply most  of  the
functions   of  a  desktop  (disk   formatters,   file-management
utilities  and  so  on),  you  should  assign  hotkeys  to  those
accessories so that they can be called up with a keypress.

 Another hot tip:  The CodeHead macro  utility,  CodeKeys,  works
exceptionally  well with Geneva,  and is perfect  for  automating
Geneva's file operations and program launching. CodeKeys deserves
a  "Secrets"  article of its own (and any further  discussion  is
outside  the  scope  of this article),  but if I  were  going  to
endorse  anything  outside  of  Geneva  and  NeoDesk,   I'd   put
motherhood,  apple pie and CodeKeys at the top of the list -- and
not necessarily in that order.

7. It's better to switch than fight.

 If  you're  like me,  the first thing you did when  you  set  up
Geneva was to run as many programs as possible,  arranging  their
windows as small as you could on the screen so you could  squeeze
'em all in. Now THAT's multitasking, folks!

 It's  impressive  enough  on the screen,  but it's  not  a  very
effective way to work with your Atari.  Multitasking doesn't mean
doing many things at once;  it means being able to do many things
at once, whenever necessary. There's a big difference.

 When you are working with your word processor,  you are probably
not doing anything else.  (Writing is hard enough on its  own;  I
ought to know.) When you are extracting files from a ZIP file  or
an  LZH archive,  that's what you want to do at  that  time,  and
chances  are you aren't doing anything else at  the  computer.  I
know  of  only  one task that I regularly do on  my  Atari  while
simultaneously  doing  something  else,  and  that's  downloading
files.   Occasionally,  I  play  MOD  files  while  working,  and
sometimes I do image processing in the background.  But for  most
of my sessions at the keyboard, the computer is doing only one or
two things at a time.

 What this means is that I use Geneva more for its task-switching
capabilities than its multitasking abilities.  If this is the way
you generally use your Atari,  too, you can make things easier by
setting  many  of  your applications  to  single-tasking  status.
Geneva  will put all other applications to sleep when you  run  a
single-tasking  program,  clearing  the screen  and  speeding  up
operations within that application.

 Watch  out  for problems with telecommunications  programs  (not
accessories) that are online when you switch to a  single-tasking
application.  Geneva cuts off all its access to the modem when  a
program is put to sleep.  You may be able to switch to a  single-
tasking application safely for a few seconds, but longer timeouts
will almost certainly cause the modem at the other end to let  go
of the line. You can prevent this from happening and still safely
single-task   any  application  if  you  use   a   desk-accessory
telecommunications   program.   Even   when   Geneva   puts   all
applications  but the foreground one to sleep,  desk  accessories
are not affected.

8. You don't need to scroll the desk menu.

 When Geneva broke the six-desk-accessory limit, Atari users were
at  last able to run as many DAs as they wanted.  To  accommodate
Atari's oldest type of display, Gribnif added code to Geneva that
kept the Desk menu from getting too long for the screen. Once the
Desk  menu  has  more  than a certain number  of  items  --  both
accessories  and  running programs -- it turns into  a  scrolling
list.  The  length  of the scrolling list is perfect  for  an  ST
medium-resolution  screen,  but  those  with  ST  high-resolution
displays and everyone who owns a TT or Falcon could make good use
of a longer list,  one that would extend,  if necessary, right to
the bottom of the screen.

 That  is just what you can get if you load the Submenu CPX  into
the Extensible Control Panel (XCONTROL).  The "Length" setting in
the  Submenu  CPX extends the length of the Desk  menu  (and  the
Applications menu,  which is what Geneva calls the Desk menu when
it is torn off). A setting of 150 should work fine.

 Control Panel Extensions are usually freeware, and are available
from  GEnie  and other online services as well as  many  bulletin

9. C'mon baby, let's Undo the Twist

 Under Geneva,  you never have to twist 'n' twirl to click one of
the  buttons  in  a dialog box.  All GEM  applications  and  desk
accessories  that are written to follow normal programming  rules
will show dialog and alert buttons that can be activated from the
keyboard. Keyboard equivalents are assigned two different ways --
through Alt-key equivalents, shown as underlines, and through the
first three function keys.  The function-key method is easier  to
use,  since it always follows the same pattern;  F1 is always the
first button, F2 is always the second and F3 is always the third,
if there are three choices.

 An  even handier shortcut is Geneva's method of checking  dialog
boxes, alert boxes and similar menus for the word "Cancel" or its
equivalent.  Pressing  the  Undo  key will  always  activate  the
"Cancel"  button  in properly  written  GEM  applications.  (This
feature  of Geneva also works in many non-standard  applications,
too.) This means that the big Undo key at last takes on the  role
it should have had from the start,  to cancel the dialog box that
is active on the screen.  From this point of view  alone,  Geneva
makes a significant advance for Atari users.

10. You're a character! Put it there, pal.

 Sometimes you find pearls where you'd least expect  them.  Among
all  the adjunct features of Geneva is a utility that  is  surely
little more than a gift of the programmer.  It has nothing to  do
with multitasking or interface improvements,  and could have been
left out of Geneva; no one would have missed it yet. And yet this
feature,  the ASCII Table,  is one of those precious stones  that
shine on their own. Its action is simplicity itself: Click on any
character,  and  that  character will appear  in  the  foreground

 What  is  not obvious is that the ASCII Table  will  insert  any
character  into text-entry lines of dialog boxes and  other  such
items as well as into a word processor.  It's easy to tell if the
application itself will accept the character you choose;  if  you
see it appear,  it's usable.  (Note, however, that you may not be
able  to  use  the  entire  character  set  in  such  things   as

 Unlike  other  GEM  windows,  the one the ASCII  Table  uses  is
supposed  to be accessed when untopped -- that is,  when  another
window  is  in the foreground.  Geneva sends  the  character  you
choose to the topped window,  so if the ASCII Table itself is the
top  window,  it ends up trying to send the character to  itself,
which it obviously can't do.

 (The  author  is a long-time Atari user.  His "Secrets  of  ..."
articles have covered Flash,  NeoDesk,  TeraDesk, WordPerfect and
LittleNet, with others scheduled to appear on a regular basis. He
can  be reached on GEnie as "a.fasoldt" and through the  Internet
at the address "" or through America Online.)

Copyright (C) 1994 by Al Fasoldt. All rights reserved.

Version date: January 24, 1994.

 Thanks to Al Fasoldt for kindly allowing this article to be used

The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.