Skip to main content
© Artline Designs

Chapter Seven

      "The laws of Nature [seem] perpetually subject to challenge
               by the scientific court of appeal."
                                               --Alan Dean Foster

 General Wye, Graham and Deborah spent breakfast of the following
day  comparing notes on the previous evening.  The General -  now
renamed  'Dictator'  -  reported  his pillow  talk  with  the  US
ambassador,  to the interest of Graham and the slight disapproval
of Deborah.
 "Absolaam,  I'm  not sure it was wise to let the Americans  know
our plans quite so soon."
 "Perhaps not,  Deborah," said the Dictator,  chastened, "But the
damage - if damage there is - is done now,  so it's best to  bear
it in mind in the future.  In any case," he smiled, playfully, "I
think  it was worth it - and it might be a good idea to let  them
think that those are our entire objectives - after all,  I didn't
mention  the  extent of the new Network,  or our  aims  regarding
organised religion."
 "Or the research goals, eh, General?" added Graham.
 "Exactly,"  agreed  Wye,  "These long-term  philosophical  goals
might  cause  them  to  delay taking  notice  of  the  short-term
scientific  goals  for just long enough to let us get  away  with
poaching  their best minds.  What's left of them,  that  is,"  he
added, ruefully.
 Graham and Deborah agreed,  with some reservations from Deborah,
before she said, "Now to our own evening.
 "On the way down, Graham and I came up with two rumours which we
each spread, surreptitiously, at the Knees-up," she smiled at the
irony of the name they'd applied to the previous evening's rather
stilted event.
 "The  first,"  she went on,  "Which I spread,  was  to  do  with
bacteriological  weapons.  The story I spread was that I'd  heard
tales from the highest levels of the Dictator's new advisors that
nuclear weaponry was to be dismantled."
 "True enough - when we have the time to do so, and find a use to
put them to," agreed Wye.
 "Hmmm," she agreed,  though less than wholeheartedly,  "But  the
same tales also mentioned bacteriological weapons which would  be
used,  in  place of a nuclear strike.  So,  an attack on  Britain
would result in retaliation by germ warfare," thinking back,  she
added,  "The  responses  were  quite promising -  I  don't  think
anybody would risk that kind of retaliation."
 "Wise idea, Deborah - and what was your story, Graham?"
 "Mine  was  a little  more  subtle,  Genera...Dictator,"  Graham
grinned,  "By the way, your new title went down very well - those
ambassadors were quite bowled over by it."
 Deborah nodded her agreement,  "Yes - it made spreading tales of
your  ruthlessness far easier.  Of course,  the broadcast of  the
'massacre' helped a lot in that as well."
 Wye was grinning like an idiot by now,  as he said, "Thank you -
it just came to me in a flash when I walked into the hall." Then,
seriously, he added, "I like the title, though, it's got just the
right touch of irony to it. Do you think I should keep it?"
 "Oh, undoubtedly," replied Graham.
 "Yes,  not  that you've got much choice in the matter  by  now,"
Deborah  added,  "In the newspapers - and on the TV and  radio  -
they  were all calling you 'Dictator of the British  Isles'  this
morning,"  she grinned,  "But you're right in any case -  it's  a
good title.
 "In fact," she went on, "It might be a good idea to re-title all
government positions in the same fashion."
 "How do you mean?"
 "Well  -  have you both read Swift's Gulliver's  Travels?"  They
nodded,  so  she continued,  "Well,  on the island of  Laputa  no
official  ever  spoke or listened to anybody  else  unless  their
servants - called 'flappers' - flapped their lips or ears with  a
bladder.  The servants would do this whenever it was important in
their opinion
 that their master listened or spoke to that person.
 "The  Laputan  system,  for obvious reasons,  is very  like  the
bureaucratic system of hierarchies between the 'common folk'  and
the higher levels of government and the civil service."
 "So, you're suggesting," Graham asked his wife, "That we re-name
civil servants 'flappers,' the better to describe their actions?"
 "Exactly  -  each civil servant has,  as  her  primary  purpose,
'flapping' at the ears and lips of her superior, who has the same
purpose until the lips and ears of the head of the government are
 "The  only  difference between Laputa and the civil  service  is
that on Laputa flappers ignored those who they didn't think  were
important enough to bother their masters with, while in the civil
service  they will either deal with them under the rigid  set  of
rules  sent down from on high by their masters,  or send  a  memo
about them."
 "An  admirable  concept,   Deborah,"  the  Dictator   announced,
pressing the intercom button on the table.  The Cabinet Secretary
answered almost at once - so quickly,  in fact,  that Wye  almost
choked  on  the piece of fried tomato he was  trying  to  quickly
 "Yes, Dictator?" came the muffled voice.
 "Ah, Cabinet Secretary," Wye began, "Tell me, what is the lowest
grade in the civil service?" He was told,  so he went on,  "As of
this moment,  the job title of that position is to be  designated
'First  Flapper.' The title of the grade immediately above is  to
be 'Second Flapper,' and so on, up to and including the Permanent
 "Might  I  ask why,  Dic..." the muffled  voice  began,  then  -
thinking better of questioning Wye again - meekly answered, "Very
well, Dictator."
 "Good,  good," Wye answered.  Then,  almost as an  afterthought,
"Oh,  and the position of Cabinet Secretary is - of course -  one
grade higher than that of Permanent Secretary. So what would your
new title be?"
 After  a  bare  moment's  thought,   the  ex-Cabinet   Secretary
answered, "Fifty-ninth Flapper, Sir."
 Wye  whistled  in astonishment - he hadn't realised  that  there
were  so many layers - before telling the 59th Flapper to  inform
all civil servants of their new job title,  and switching off the
 "I don't think he was happy about that, Absolaam," said Deborah,
after a moment's pause.
 "I'd  agree,  Deborah.  I think," Wye almost choked on  a  crisp
piece  of bacon as he added,  "I think that he - too -  has  read
Gulliver's Travels."
 The  Three  laughed together - Deborah's  high,  tinkling  laugh
mixing  with her husband's low baritone and  Wye's  half-choking.
For a few seconds, sounds of mirth echoed around the Cabinet Room
before Wye turned to Graham, "You were about to tell me the story
you  spread last night,  before we got sidetracked..."  he  said,
 "Yes?" he re-gained his train of thought, "Ah, yes. So I was. As
I was saying, my story was rather more subtle than Deborah's germ
warfare one.
 "I  spread  a rumour that the Dictator's," he  nodded  in  Wye's
direction,  "First action had been to add a ninja-like section to
the  British  Army,  and had dispersed it  to  various  countries
around the world.  The aim of the new section was to  assassinate
any  leaders  and underlings who decided to  attack  the  British
 "I'll tell you - the thought of their own necks in the noose and
those diplomats...well,  you could almost see them take a  pledge
to fight any aggression against this country," he laughed  again,
low and booming.
 Wye  himself  thought for a moment  before  saying,  "You  know,
that's  not  a bad idea,  though." At  the  Greenes'  questioning
expressions,  he  elaborated further,  "I  mean,  making  warfare
personal again.
 "In  modern  wars,  the  politicians  and  generals  make  their
decisions  from  miles  behind the front line -  in  most  cases,
thousands of miles.  They are then quite willing to send tens  of
thousands of soldiers,  often conscripted,  into battle to win or
 "Yet look at how we took over this country.  Instead of  sending
our army - which we don't have, but even so - instead of fighting
the previous leader's army,  we threatened him,  personally -  we
threatened his own life, and those of his close supporters.
 "If  that can work here,  then why not set up  an  assassination
squad  and  let it be known that aggression  by  another  country
against  Britain  will  be met,  not only by  our  army  fighting
theirs,   but  also  by  the  individuals  responsible  for   the
aggression - the other country's leaders - losing their lives?"
 "A  good  idea,   Absolaam,"  Deborah  agreed,  "And,  yes,  the
foundation  of  our success in this country.  But even  so,"  she
paused  a  moment,   "Such  assassinations  would  be   immensely
difficult  to organise - and what of the possibility of even  one
such team turning on us?"
 "Good  point,  and one which I hadn't considered,"  Wye  agreed,
"But the idea - as you say - is sound..." He  paused,  again,  in
though, "How about if we set up these groups as a replacement for
the  army just before we abdicate power?  And,  in the  meantime,
keep both yours and Graham's rumours alive?"
 The  three  agreed on this as the best course of  action  before
turning  to  talk about the large meeting that  Deborah  and  the
Dictator had planned for that afternoon.


 "Settle down,  please,  ladies and gentlemen. Thank you," Graham
began. The people he was talking to consisted of a large group of
scientists,  the  top  people in the country in each of  the  key
areas which were initially to be funded by their group.
 To  the  far  right  of the Cabinet  Room's  table  sat  Michael
Banting, the materials scientist who had taken part in the design
of  the Network the previous afternoon,  looking gleeful  at  the
prospect of the coming discussion.
 To  Banting's  left  was Colin  Simoney,  the  leading  particle
physicist  in  the  country,   trying,   by  means  of  a   sober
countenance,  to  give the lie to his mop of frizzy,  dark  brown
hair.  Beside  Simoney sat Margaret Brinden,  head of  artificial
intelligence research at Edinburgh University, her slender figure
wrapped - and almost lost - in a baggy, tent-like, red dress.
 To  her left was Daniel Petri,  aeronautics specialist and  one-
time  consultant  to  NASA,  while to  Daniel's  other  side  sat
Henrietta Harshaw, the country's leading geneticist.
 The remainder of the group contained representatives from  other
branches of the sciences:  organic and inorganic chemists, solid-
state physicists,  biologists, climatologists, and so on. Each of
a dozen fields was represented by at least two scientists, chosen
largely because their opinions differed one from the other. Hence
the noise level in the room when Graham spoke.
 Once the room had quietened down somewhat, Graham took his place
beside Wye, on the other side from his wife, to face the group of
scientists,  who looked,  variously,  either attentive or bored -
largely  depending on the number of government meetings they  had
previously attended.
 Wye spoke first:  "Today," he began,  "We are going to make some
initial decisions about which areas of scientific research are to
be funded over the course of the next few years.
 "All  comments  and suggestions will be welcome,"  he  went  on,
waving  his  hands downwards in at attempt to quell  the  uproar,
"But,  first,  Mrs  Greene will outline the practical results  we
will be initially aiming for. Deborah?" he indicated her with his
left hand.
 "Thank  you,   Dictator.   As  you  know,"  she  addressed   the
scientists,  "The  previous  government is no  more,"  unexpected
cheers came from the group of scientists, "As you may have heard,
our  policy is to invest in scientific research,  both  pure  and
applied, in many directions."
 She paused,  before adding,  "Money is not - for now, at least -
an issue."
 Deborah waited a moment for her last statement to sink  in.  The
scientists  looked awe-struck for a moment,  then one - a man  in
his mid-thirties, Deborah estimated, wearing a sports jacket with
a tie that looked like it had seen better days - stood up.
 "Professor  Colin  Simoney,  particle  physics,"  he  introduced
himself, "When you say that money isn't an issue, what exactly do
you mean?"
 "Exactly what I say, Mister Simoney," began Deborah.
 "That's  'Professor' Simoney," he interrupted,  with  a  pompous
 "No formality here, please, people," Wye exclaimed, "We'll leave
titles  outside the door at these meeting.  Go on,  Deborah,"  he
gestured  in  her  direction,  ignoring the  apoplectic  look  on
Simoney's face.
 "Thank you, Absolaam," continued Deborah, omitting the title and
emphasising  the omission,  "As I was saying...Well,  give me  an
example from your own field, Colin," she asked Simoney.
 "Something expensive?  Hmmm...There's a particular configuration
of particle accelerator that I've been wishing to have built  for
quite  a  few years now,  but nothing like it exists yet  -  that
would set you back close to eight hundred million pounds per year
for  the  decade it would take to build it.  Do  you  have  eight
billion pounds you would be willing to spend?"
 "A very good example,  Colin," Deborah went on,  "How much would
it cost to build it within a year?"
 "Probably  even  more  -  say nine and a  half  to  ten  billion
 "Call  it ten billion - now,  could you explain why  you'd  want
 "In  layman's terms?  Not really.  It's needed to check a  small
prediction of my own theory against observation.  I'd want to see
what  happens when..." With a faraway look in his  eyes,  Simoney
launched into a rather technical speech, finishing with, "...and,
if  my theory proves to be correct then  neutrinos,  under  these
conditions, are travelling in excess of the speed of light.
 "Since  -  according  to Cowsik and McLelland's  arguments  -  a
neutrino  has  mass,  then  my  theory  seems  to  be  in  direct
contradiction  to  Einstein's Relativity theory,"  he  concluded,
"But,  of  course,  there's no way to test it out," he  finished,
 "I thought that you said it could be tested using the device you
asked us to have built," Deborah said to him, questioningly.
 "Well, yes, but that wa..."
 "Okay  -  you  can have your accelerator,  we'll  sort  out  the
details after this meeting, okay?"
 Simoney sat down, thunderstruck, the wind taken right out of his
sails.  As  he was seating himself,  he heard  Michael  Banting's
voice say,  quietly, "I told you all - yesterday afternoon, these
three  people calmly committed two hundred billion pounds to  the
construction of the largest single computing network ever  built.
They're not going to quibble about a few hundred billion spent on
worthwhile research."
 On hearing this, Deborah turned to Banting, "Thank you, Michael.
But,  you know,  that's not entirely true.  Before we authorise a
single penny to be spent on any project,  I will want to know why
the  money  should be spent in that way,  and some  idea  of  the
implications of the project, if any.
 "If you don't know what the implications might be,  then say so.
In  some  ways,  we  could be more interested  in  that  kind  of
experiment than in some others.  Hell," she said,  laughing,  "We
might even invest in a scheme to extract sunbeams from  cucumbers
if we thought there was a chance of it working...
 "Even  if we didn't,  for that matter,"  she  added,  pensively,
"After all,  sometimes the craziest ideas turn out to be the most
useful  - think of how crazy helicopters must have seemed  in  Da
Vinci's time, or computers in Babbage's.
 "What we want to do,  people,  is to push back the boundaries of
both science and technology.  I'll warn you now,  however, that a
large chunk of money is already earmarked for research into  five
main fields."
 "Which ones?" came a voice - Deborah couldn't be sure,  but  she
thought  it was the woman from  Edinburgh  University...Maggie...
 "Specifically," she began counting them off on her fingers,  "We
want a broad-range,  room-temperature super-conductor;  Secondly,
we're  after a nuclear fusion reactor - preferably  cold  fusion,
but anything that can reach ignition point will be a good  start;
Thirdly,   we're  interested  in  developing  a  true  artificial
intelligence;  fourthly,  we  want  life extension  techniques  -
everything from repairing cells and genetic disorders through  to
extending the human lifespan as far as it will go.
 "Finally  -  and,  perhaps,  most  urgently - we  want  a  self-
supporting, independent space station to use as a base to explore
and settle the rest of this solar system.
 "You're  going to pay for this money,  of course," Deborah  went
on,  as a sea of eyes caught those of others in a 'ah,  now  here
are  the strings' expression,  "If you accept funding  from  this
government,  then fifty percent of  all money which results  from
your research will go to the government for so long as we  choose
to fund your research.
 "Notice  that the choice to start accepting our money  is  yours
but, once you've started, the choice to stop accepting it is ours
alone.  You can,  if you like, take fifty billion pounds from us,
spot  a practical application and then stop taking our money  and
take off to obtain private funding for the last stretch. But even
if  you do that,  we will still own half of the money from  that,
and any other, practical application.
 "To give an example,  then:  suppose Colin Simoney's experiments
result  - somewhere along the line - in a practical  faster-than-
light drive," Simoney started to protest,  but Deborah waved  him
down, "I realise how unlikely that is, Colin - just bear with me.
If that happens, then the government will own half of that drive.
That's our starting position, people, so let's hear your ideas."
 Ideas came thick and fast - after seeing the casual  expenditure
of  ten  billion  pounds on Simoney's pet  project,  all  of  the
scientists were eager to contribute their own.
 In  all,  one  hundred  billion pounds  was  committed  to  fund
seventy-seven  separate  projects  during  the  course  of   that
afternoon.  Each of the five key fields was well covered, and two
hundred million pounds was allocated to a number of what  Deborah
later called 'crackpot' ideas,  on the basis that if just one  of
those  panned  out then the government's coffers  need  never  be
empty again.
 The final list of projects included some fairly ambitious ideas.
To take a few examples:
 Once  the  mechanics of the forthcoming  national  Network  were
explained,  Sharon Kelly came up with the idea of exploiting  the
magnetic  field around the electricity transmission  network,  by
installing blocks of nitrogen-cooled superconducting material  in
vehicles, to provide a means of levitating cars and trains.
 Graeme Skildon,  of Cambridge University's computing department,
concurred with Sharon in this, but thought that spare capacity on
the  radio  relays  in the Network could be  also  be  useful  in
automatically  navigating  the same cars and trains -  or  ground
cars, if the levitation idea didn't pan out.
 A small group of particle physicists and engineers had discussed
Deborah's ideas of deriving a faster-than-light theory from Colin
Simoney's equations.  No answers yet,  of course,  but plenty  of
fascinating   questions,   and  some  great  ideas  for   further
experiments to try out on Colin's new accelerator - "Come back in
ten  years time and we'll let you know if travelling faster  than
light could be practical."
 Fifty  million  pounds  was to be spent  on  the  most  powerful
computer  available  to  help get these three  projects  off  the
ground - literally, in the case of Sharon Kelly's project.
 A group of neurophysicists, it turned out, had been playing with
the   idea   of  building  a  huge   connectionist   machine.   A
connectionist  machine,  they  explained,  was a mass  of  simple
computer  processors all connected together in the same way  that
neurons in the human brain are connected together.  They reckoned
that  it would be very interesting to build such a machine  which
contained  as many processors are there are neurons in the  human
brain. Hideously expensive, of course, and the resulting computer
would be enormous.  The idea appealed to Wye and Graham, however,
and so they were given the go-ahead,  and half a billion  pounds,
to give it a try.
 The scientists, in short, were behaving like a group of children
loose  in  a toy shop,  and were already suggesting  that  'Sol,'
Deborah  and  Graham get in touch with some of  their  colleagues
from overseas and try to convince them to come and help out - and
start work on their own long-wished-for projects.
 By  the end of the meeting,  Deborah had a list of nearly  three
hundred  names  and  telephone numbers - and  she  had  the  59th
Flapper  spend  the remainder of his day getting  each  of  those
people on the telephone so that their colleagues in the UK  could
explain the British policy on research and, if possible, convince
them to immigrate.
 Wye overheard part of one of the earliest of these 'phone calls,
"Come on over,  Dmitri. You know that connectionist machine we've
been  talking about?  That's right - the  Multivac.  Well,  we're
actually going to build it - and I want your help.  Money?  Hell,
no  -  no problems with money,  we've been given half  a  billion
pounds to start us off.  Yes, you heard me right: half a billion.
Five by ten to the eight pounds sterling.  We can do it,  man! We
can actually fucking do it!"
 Before  that first meeting ended,  the Dictator had a word  with
Sharon  Kelly about her superconduction-led  levitation  concept.
She  soon  calmed his minor fears  regarding  possible  quenching
effects and the reliability of the cooling system.
 "Not  really  a problem,  Absolaam," she  said,  "A  small-scale
liquid-nitrogen  cooling  system  is  fairly  straightforward  to
build,  and  boil-off  can  be reduced using a  fair  vacuum  for
 "'Boil off'?" enquired Wye.
 "That's  where the liquid nitrogen heats up and becomes  gaseous
again,"  Kelly explained,  "Hold on a second and I'll show  you."
She made a quick 'phone call to her lab.
 "The  real  problem  is going to be  in  developing  a  reliable
technique  for  growing  or manufacturing  superconductors  of  a
suitable thickness."
 "You can grow superconductors?" Graham said in surprise,  having
overheard Kelly's words.
 "Sure,  just  not  very  reliably.  Sometimes,  we  can  grow  a
superconducting crystal," her brow furrowed in  annoyance,  "It's
just  that we haven't managed to get a large one yet.  Not  high-
temperature, anyway..."
 For the next hour, the four - the conversation was soon expanded
by Deborah's joining them - talked over the problems Kelly faced.
Then, the Flapper announced the arrival of somebody from Sharon's
lab. He brought in a flask, hand-labelled 'N2,' and a small case.
When the case was opened,  they could see padding which protected
the fragile disc of black ceramic that was the superconductor.
 "This is a chunk of ibbcoo," began Sharon. At the puzzled looks,
she laughed,  then explained, "Sorry - we call it that because of
its chemical formula:  why, bee-ay two, see-you three, oh seven."
When their faces still looked quizzical, she went on, "That's 'Y'
for 'yttrium,' 'bee-ay' for 'barium,' 'see-you' for 'copper'  and
'O' for 'oxygen.'
 "So  YBa2Cu3O7  means that each molecule contains  one  atom  of
yttrium,  two  atoms  of barium,  three of copper  and  seven  of
oxygen," her eyes took on an amused glint as she said, "Actually,
that  should  be 'O seven-minus-X' because there  aren't  exactly
seven  oxygen  atoms in each molecu..." Sharon  Kelly  burst  out
laughing when she saw their expressions of dismay,  "It's okay  -
you  don't really need to know all that - we just call it  ibbcoo
for short," and the other three nodded in relief.
 "In  any case," Sharon went on,  "I'm using this ibbcoo  because
it's  a high-temperature superconductor - it superconducts up  to
around   ninety  degrees.   That's  Kelvin,"   she   added,   "In
centrigrade,  that's roughly one hundred and eighty-seven degrees
below zero.
 "That  means that liquid nitrogen - which has a  temperature  of
seventy  Kelvin  -  can  be  easily  used  to  cool  it  down  to
superconducting  temperatures.  Do you have a cup or  something?"
she asked Graham.
 Graham  offered her a delicate china cup,  but Sharon shook  her
head,  saying, "No - something more like...ah, this will do," she
picked up a polystyrene cup from the table, "There're a couple of
drops of coffee still in it, but what the hell."
 Sharon set the vacuum flask on the cabinet table beside the disc
of ibbcoo, which she had placed on a piece of paper. Then, Sharon
quickly  -  but,  nonetheless,  carefully -  unscrewed  its  lid.
Immediately,  white  plumes of cold gas started to appear  around
the top of the unsealed flask as the nitrogen visibly boiled  off
into the surrounding air.
 She  took the polystyrene cup and placed it on the  table,  then
lifted the flask and started to pour the liquefied nitrogen  into
it.  Her first attempt was not too successful - she  accidentally
knocked the cup over, and the nitrogen spilled over the table.
 It  left no stain,  however,  and no residue - it boiled off  so
quickly  after being spilled that Wye wasn't even sure that  he'd
seen the liquid flowing over the table.  Hesitantly,  he  reached
and touched the table top.  Aside from its being cold - very cold
-  to the immediate touch,  he couldn't detect any trace  of  the
spilt nitrogen.
 "Careful," Sharon said,  "You don't want this stuff to get  onto
your skin.  Oh," she added, almost as an afterthought, "And don't
touch the ibbcoo either - it's a strong carcinogen." The Dictator
drew his hand back, sharply.
 Sharon's  second attempt was a little better.  Before  replacing
the cup, she had dipped it slightly into the flask to improve its
stability by weighting it with a splash of liquid nitrogen.  Once
the  cup was about two thirds full,  she put the flask  down  and
proceeded to pour the liquid nitrogen in the cup over the ceramic
 The procedure was repeated a couple more times, then she glanced
at  the  lab  assistant  who  had  brought  the  items  from  her
laboratory.  Immediately, he handed her a small metallic object -
no  more than a centimetre across,  "The magnet," she  explained,
searching  her pockets and finding a pair of plastic tweezers  to
grip it.
 Sharon  then  moved the magnet to just over the  centre  of  the
ceramic disc before releasing it with the tweezers.  It hesitated
a bare moment,  then rolled away.  Once she had moved the  magnet
out of the way, Sharon re-filled the cup twice more, pouring more
nitrogen  over the superconductor until it lay in a shallow  pool
of nitrogen,  which surrounded it with a faint haze of white mist
as it boiled off.
 Taking the magnet once more in the tweezers,  she replaced it in
the centre of the disc.  This time, it stayed there, suspended in
space about half a centimetre above the ceramic.  Her smiling lab
assistant  took a piece of paper and inserted it in  between  the
ceramic and the magnet, to show that there was nothing connecting
the two.  Neither was disturbed,  though the magnet did wobble  a
little in the breeze cast up by the movement of the paper.
 "And that," said Sharon,  "Is practical levitation. Or will be,"
she  corrected  herself,  "If it can be done on  a  large  enough
 "Why  does  it just...float there?" asked  Graham.  Though  he'd
heard  of  this  effect before,  this was  the  first  time  he'd
actually seen it with his own eyes, and he was frankly astounded.
 "It's a property of superconductors," Sharon explained,  "That a
magnetic  field can't pass through them - it's forced  to...well,
'move away,' to put it loosely.  When a magnetic field touches  a
superconductor,  the  superconductor itself produces  an  opposed
magnetic  field,  and the practical result is that the magnet  is
suspended  above  the  superconductor,   as  you  can  see,"  she
 "If  it generates a magnetic field,"  said  Wye,  slowly,  "Then
there has to be an electrical current as well, doesn't there?"
 For  a  change,  it was Sharon's turn to  grin,  "Yes  -  you're
thinking of free power, aren't you?" she asked. At Wye's nod, she
answered,  "The problem is that the current on the surface of the
superconductor is far too distributed to tap into it."
 Sharon broke off in thought, then mumbled to herself, "But if we
were  to..." The rest of her words were too low for the  Dictator
to hear,  but he heard the word "angstrom," then noticed that she
shook her head in dismissal when she finished.


 Dmitri,  the  artificial intelligence researcher  interested  in
building a massive neural network,  became a British citizen  two
days later,  and quickly contacted even more of his colleagues to
tell them the good news.
 Within  the  week  he and his fellow  immigrant  scientists  had
ensured that the finest twenty thousand scientific brains on  the
planet were working in Britain.
 The  salaries of one hundred thousand pounds sterling per  annum
which Wye and Deborah decided on were not even a factor in  their
decisions  - since the immigration wave had been in  the  country
for over a week before salary was mentioned.
 What  those  scientists  came  for was the  freedom  -  and  the
resources  -  to  research  the questions  that  they  felt  were

Chapter Eight

             "When you're a god, you don't have to have reasons."
                                                --Terry Pratchett

 All in the world of science was not a bed of roses,  of course -
there were some restrictions on the research which was allowed.
 Throughout their initial meeting of minds with the country's top
scientists,  the Dictator and the Greenes had kept a second group
waiting.  Four hours later - when the scientific head-to-head was
over,  and  the  scientists themselves had departed -  the  three
invited that second group in to see them.
 The  second  group  consisted  entirely  of  philosophers.  More
specifically,  it  consisted of those philosophers who  concerned
themselves with the field of ethics.
 The second meeting itself continued for eight hours straight. It
would have continued indefinitely, as meetings of purist thinkers
are bound to do, with no resolution, had the Dictator not stepped
in to stem the flow and demand some basic guidelines.
 What, Wye wanted to know, did the majority of the group actually
agree to be the basis of a sound ethical system.
 To  his  astonishment - and to the amazement of Deborah  -  this
group  of  ethicists managed to state  several  relatively-simple
guidelines, which - despite their claims of agreement - they then
proceeded to argue about as vehemently as before.
 To  give you some idea:  the first was that anything which  does
unnecessary  harm to a living organism is morally  unjustifiable.
The  word  "unnecessary" there was the subject  of  much  debate,
which   we  need  not  go  into  here  or  we'll  be   continuing
indefinitely ourselves.
 The basic bone of contention,  however, was whether a short-term
harm  in  the  service  of a  long-term  benefit  constituted  an
"unnecessary" harm and,  thus,  was ethically  unsupportable,  or
 To take an example.  If a small child reaches toward a flame, is
smacking   its  hand  an  ethically   supportable   action?   The
philosophers were much divided.
 One group claimed that such a smack - since it was inflicted  by
another  individual  - was damaging to both the smacker  and  the
child,  since it implied that violence was a valid solution to  a
problem, equal or greater in value to reasoned argument.
 Another  group claimed that the smack was justifiable since  the
minor harm it imposed was negligible compared to the  potentially
far greater damage which the naked flame could cause the child.
 The   first  group  then  retorted  that  the  smack  need   not
necessarily   be  associated  with  the  flame  in  the   child's
mind...and so the arguments went round and round.
 Wye,  despairing  of  the  philosophers,  eventually  formulated
guidelines  for  his own use in deciding  the  permissibility  or
otherwise  of  research projects.  Firstly,  that no  live  human
beings  were  to  be experimented  upon  without  their  explicit
agreement,  which  could  not  be given  unless  they  thoroughly
understood the implications and possible dangers of the  research
which they were assisting in.
 Wye's second guideline was that no genetically-altered  organism
could  be released into the wild unless it could be  proven  that
its benefits would greatly outweigh potential dangers.
 It  was the second guideline which caused him the most  trouble,
since  deciding on the basis of vague perceptions  of  "potential
harm"  and "potential benefit" was such a troublesome  area  that
the guideline was virtually no use at all in practice.
 Wye's only firm commitment to himself was that he would make  no
guidelines and no rules concerning experiments involving animals,
beyond  a  statement  that laboratory animals  should  suffer  no
distress  or pain beyond that which was absolutely necessary  for
the experiment.
 When he stated this commitment,  both Graham and several of  the
philosophers  looked  appalled  at  the  second  half  of   Wye's
statement,  while Deborah merely nodded that she agreed with  the
Dictator, on this point at least.
 "But,  darling," pleaded Graham when he was alone with his  wife
later in the evening,  "Surely you can see that experimenting  on
animals is wrong. It's just plain nasty. And, besides, there's no
need for it," he added.
 "Why do you think that?" Deborah replied,  quizzically,  talking
around the toothbrush,  and incidentally spraying small flecks of
toothpaste onto the bathroom mirror.
 "Well," he went on,  "There's no comparison between animals  and
humans.  You know that. Just because a drug works fine on animals
doesn't mean that humans won't get side-effects from it."
 "True, true," she agreed. Deborah spat - not at all 'daintily' -
the  toothpaste  into  the sink then ran a little  water  as  she
swilled to remove the toothpaste from her mouth.  After  spitting
again, she turned to her husband.
 "Sort  of,"  she went on,  "Look - I'm no  biologist,  you  know
that," her husband started to nod,  but quickly caught himself  -
that wasn't the sort of question you were supposed to agree  with
your wife about, after all. "If I recall correctly, though, there
are  lots of animals which are similar enough to humans  for  any
major  side-effects to show up.  Guinea pigs,  for example,"  she
added,  "Have an immune system which works in almost exactly  the
same way as ours."
 Deborah paused,  before adding,  hesitantly,  "At least I  think
it's guinea pigs...
 "In   any  case,   where  would  medicine  be   without   animal
experiments?" It was a rhetorical question,  "How many dogs  died
before penicillin was developed?"
 Graham  interrupted,   "Hold  on  -  penicillin  was  found   by
 "Initially,  yes - but that one piece of serendipity,  that  one
'lucky accident' would have been useless without the  experiments
which  were needed to get from a piece of mould  contaminating  a
dish to a fully-fledged antibiotic.
 "Experiments," she said, deliberately, "Conducted on animals."
 "Well, yes, but..." Graham began.
 "'But'?" his wife exploded, "'But'? How many lives - human lives
- have antibiotics saved?  If animal testing had been banned back
then, how many people would have died for the lack of them?"
 "I was going to say," Graham broke in, "But, these days we can -
or,  rather,  the  biologists  can - do their tests  on  computer
simulations of animals, or on tissue samples grown in the lab."
 "In some cases,  that's true," his wife agreed,  "But. Well, let
me  ask you this - how can you build a simulation complex  enough
to test for something that you don't even know exists?"
 "Well,  suppose  you're trying to find a cure for some  type  of
cancer.  Lung cancer,  say. If you're not sure of what causes it,
how can you build a simulation of it?"
 Graham paused for almost a minute in thought.
 Deborah went on,  "The simple answer is that you can't.  If  you
know enough about the disease to be able to simulate it in enough
detail to study it through the simulation then you don't need  to
study the simulation because you have to already have your answer
before you can write the simulation.
 "In  short,"  she  paused to take a breath,  "You  can  use  the
simulations to teach what is already known,  but not - in general
- for research."
 "But what about tissue cultures?" asked Graham, sensing that his
arguments  were  losing ground,  but sure that  this  last  would
settle the matter.
 Deborah smiled,  sweetly,  "Graham," she asked,  "How many cures
were found for AIDS?"
 "Huh? None that I know of. Why?"
 "I  asked  because there have been half a dozen  'cures'  found.
That  I know of," Deborah added,  to her husband's expression  of
disbelief,  "The problem is," she went on,  "That the cures which
worked in the test-tube didn't work on the animals.  Or on  those
humans who were desperate enough to try them."
 "What  are you saying,  Deborah?" asked Graham,  though he  knew
what she meant by this line of attack on his argument.
 "I mean,  dear,  that experiments done on tissue cultures can be
used  to  replace some experiments on animals.  But only  in  the
early stages. There's still no substitute, in the final analysis,
for  testing on live animals.  And,  in my opinion,"  she  added,
"There probably never will be.
 "I'll  agree  that it's unfortunate,  and  that  animal  testing
should only be done when necessary. I'll also agree that pain and
discomfort for the animals should be as little as possible.
 "But I'm afraid that I can't agree that animal testing is always
A Bad Thing. I can't even agree that it's a Bad Thing most of the
 "Frankly,  my dear," she smiled at the words,  "I'd be happy  to
sacrifice a million - a billion - animals if it results in a cure
for AIDS.  Even if that cure saves only a single human life.  And
try  to get it into perspective - after all,  the number  of  lab
animals isn't exactly enormous. One lab animal dies each year for
every fifteen people in the country.
 "I just think that humans are more important,  on balance,  than
any other type of animal.  I think that, admittedly, because I am
a human - if I were a rabbit I might think that rabbits were  the
most  important  animal.  But I'm not a rabbit,  so I'll  go  for
saving the human race above all else."
 Deborah,  out  of  breath after her  talking  marathon,  grinned
sheepishly  then said,  "Sorry,  dear - I didn't mean to  make  a
speech.  It's just that the whole vivisection thing bugs me,  the
way  it  plays  on peoples emotions and  doesn't  give  the  full
 "When did you last see an anti-vivisection poster that had a rat
on it?  After all, four out of every five lab animals are mice or
rats  -  but you just don't see them on  the  posters.  It's  all
monkeys, rabbits, guinea pigs, dogs, cats and chimps.
 "Why?  Because  rats  aren't as cute as  likkle  bunny  wabbits,
that's why!
 "Oops - sorry. I started another speech then as well."
 "Never mind,  dear," said her husband, throwing back the sheets,
"Come to bed now." As his wife joined him, Graham asked, deadpan,
"What were you saying about if you were a rabbit?" Their giggling
went  on  for  only a short time before being  replaced  by  more
serious things. 

The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.