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© Atomic Flash

YEAR FOUR

"Many people within the legal system feel that it lacks any clear
 direction, purpose of vision...[it] is more concerned with rules
                                   and rituals than with people."
                                               --Charles Pollard,
                      Chief Constable, 1993, Thames Valley Police


Chapter Thirty One

"I sometimes think 'good intentions' should be declared a capital
 crime."
                         --Robert A. Heinlein,
 Time For The Stars

 "The  first  thing for you to remember is:  Put all  thought  of
'human rights' out of your mind. No such things exist."
 The speaker of these words is,  in a sense,  not actually  there
when the words are said. In fact, the speaker - again, in a sense
- does not exist. The speaker of these words is a computer.
 To  be more precise,  the speaker is a VAS - a  Voice  Activated
System  -  named Eris,  E.R.I.S.  being an acronym  standing  for
Electronic Referee for the Interpretation of Statutes.  The VAS's
name  was devised by Deborah Greene and,  of  course,  came  into
existence  long before its expansion,  which was contrived  after
the fact in a transparent attempt to justify the system's name as
being an acronym.
 Since July 2002,  Eris had been the central computer for the new
legal  system in the British Isles.  It was responsible  for  the
training  of jurors,  and also stored within its memory  banks  a
complete video recording of each trial.
 Optical storage technology had expanded dramatically in the past
two years,  to the point where a standard four inch optical  disk
was perfectly capable of holding fifteen to twenty hours of high-
quality  images.  As a result,  storing such detailed  records  -
apparently  permanently - carried little significant overhead  in
terms of storage space.
 Eris was also responsible for selecting  juries.  However,  this
was a minor part of its duties - merely requiring the choosing of
five members of the population at random,  ensuring that each  of
the five satisfied four criteria.  Jury service was,  of  course,
mandatory for those chosen.
 The first of these criteria was that the potential juror had  to
have  full,  adult MoneyCard status (in  general,  this  included
everybody aged twelve years or older),  the second was that  each
juror had had no contact with either the accused or the accuser -
the  terms  'plaintiff' and 'defendant'  had,  for  psychological
reasons,  been consigned to the same oblivion as the rest of  the
legal  system.  The  requirements of this second  criterion  were
established,  initially,  by a check of the banking records  and,
later,  a  non-intrusive polygraph test along the lines of  those
used during The Embargo.
 Thirdly,  the potential juror had to be somebody not  previously
picked for jury service. In fact, the situation was a little more
complex - somebody who served on a jury had their computer record
'flagged'  as  previously-picked.  When  the time came  -  as  it
inevitably  would - that there were insufficient eligible  people
for a given jury,  then all the previous 'flags' would be removed
and the cycle started over again.  In this way, everybody would -
in theory - serve on a jury at some time,  rather than one person
serving on - say - ten juries, and another serving on none.
 The  final criterion involved the personal circumstances of  the
juror  himself.  If  a juror was unfit or incapacitated  in  some
fashion  - or if that juror's presence at work was too  vital  to
permit  jury  service to be a reasonable course -  then  a  juror
could be excused jury service at that particular time.
 Thus,  parents  were excused if they had a child less  than  two
years old, and scientists might be excused if their work could be
demonstrated  to  be  at a critical point  which  required  their
personal supervision.
 Once  a jury of five people had been selected came  Eris's  most
important task as the VAS for the legal system - the training  of
new jurors.
 The  jurors  were initially trained fairly intensively  for  one
week,  though longer was taken if it appeared to be necessary  or
was  requested  by the members of the jury.  Then -  the  initial
training  over  with  - each group of five  would  observe  three
trials and decide on their verdicts.
 If the verdicts of a group agreed  with the verdicts of the  two
separate  -  and independent - groups of five which made  up  the
actual  juries in the cases in all three of the  observed  trials
then  they were judged to be ready for actual jury service  in  a
real trial. If not, that group would be abandoned entirely.
 "There is no such thing as a 'human right,'" Eris was  repeating
to  a group of five potential jurors.  Simultaneously,  the  same
lecture  was being given by the same computer - in various  other
rooms - to several other groups of five;  several other potential
juries.
 At the head of the table sat Dot,  who had been decided upon  as
the chairman pro tem for this particular jury.  To Dot's left sat
Gordon Bowman, a freckly, red-haired cousin of David Bowman - the
co-pilot killed on the flight of the Phaelon.
 Beside  Bowman was David  Jubal,  television  producer,  looking
smart  in his blue,  neatly pressed suit,  then - beyond Jubal  -
were a young Anglican priest,  the Reverend David Sessions, and a
statesmanlike scientist, Colin Simoney.
 Unsurprisingly,   the   vicar   protested   loudly   at   Eris's
electronically-modulated words: "Blasphemy!" he shouted, "What of
the God-given right to life?"
 The  computer's  response was rather calmer,  "No  such  'right'
exists  under  British law,  Reverend Sessions.  Though  you  can
continue  to  think  in terms of  'inalienable  rights'  in  most
circumstances,  you  will find your task simpler if you make  the
changeover now to thinking in terms of agreements instead.
 "In those terms, then, the - as you put it - 'God-given right to
life' can be seen,  instead,  as a simple agreement between  each
human  individual and every other,  stating - to put it baldly  -
'If you don't try to kill me, I won't try to kill you.'
 "The practical upshot is the same,  in this case,  as with  your
'God-given right to life.'
 "The difference is a philosophical one - British law is based on
agreements  freely  entered  into  by  individuals,  rather  than
mysterious  and  undetectable  'inalienable  rights'  which   are
traditionally  supposed  to  reside in people as  a  ghost  might
reside in a haunted house.
 "Usually," Eris continued, "There will be little or no practical
difference  between your 'inalienable rights' viewpoint  and  the
'freely  made contracts' viewpoint of British law.  There may  be
conflicts,  however,  in  areas where contracts have been  freely
waived under specific circumstances.
 "In such situations,  your duty as a juror," Eris concluded, "Is
to  follow the principles of British law - and it is part  of  my
task to serve as your guide to those principles."
 "There is a higher law!" declared Sessions,  rising to his feet,
"The  Law of God is greater than all man-made laws!"  The  priest
slammed the table with his fist in emphasis, as Dot and the three
other  men  in the room automatically pushed  their  chairs  back
slightly - as though trying to distance themselves from  him.  Or
from his words.
 After a moment's silence,  Dot spoke.  Her voice sounded loud to
her own ears as she said, "Well...Thank you, Mister Sessions," at
a  harsh  look from the vicar,  she  hastily  corrected  herself,
"Excuse me...I mean 'Reverend' Sessions...Thank you for making us
aware of your feelings. I think we're here to concentrate on just
the man-made laws, however. If you could continue, please, Eris?"
she  added,  raising  both her voice and her eyes  in  the  usual
method of addressing a VAS.
 The  computer  made a genteel throat-clearing  sound  and  said,
"Thank you,  Dot - Now," it added, absently, as though to itself,
"Where was I?  Oh, yes..." This procedure somehow made the jurors
feel more relaxed with the machine - as,  indeed, it was intended
to.
 A  computer,  for  obvious reasons,  had no need  to  clear  its
electronic  'throat,'  nor  could it lose track of  what  it  was
saying - both of those mannerisms,  amongst many others, had been
programmed into it as a way of making the humans it  communicated
with more comfortable. Those teams of psychologists who had spent
many  months  researching and experimenting in such  areas  would
have been gratified to see the tension drop from the shoulders of
those five people at that moment.
 "The first thing," Eris said,  "Is for you to provide yourselves
with  reasonable  methods  of  analysing  evidence.  Particularly
evidence  given by witnesses - which,  even  if  unintentionally,
tends to be misleading."
 The  following  hours were spent watching a variety of  films  -
including  Sidney  Lumet's classic,  12 Angry Men -  as  well  as
watching  videos  of and taking part  in  numerous  psychological
experiments.  These  experiments  were intended to  make  various
points.
 One  demonstration,  for  example,  showed the ease  with  which
effective-brainwashing  could  enable a strong-willed  person  to
implant a false memory in the mind of a weaker-willed person.  In
this case,  a psychologist hypnotised Gordon Bowman and implanted
a simple,  but fake, memory in him. Afterwards, Bowman was unable
to  identify  the implanted memory as false - even when  shown  a
video recording of the hypnosis session - until an implanted  key
phrase was used.
 This  demonstration was then reinforced with videotapes  showing
how  Bowman's  experience  during  his  voluntary  submission  to
hypnosis could be imposed from without - how a false memory could
be  implanted  against  the subject's wishes  -  by  such  simple
techniques as constant badgering and sleep-deprivation.
 Techniques  often  employed  by police  in  the  questioning  of
suspects,  in  an attempt to obtain "confessions,"  with  similar
techniques  employed  by  some  psychoanalysts  and  others  with
authority  over  the  subject in  order  to  "uncover  suppressed
memories."
 It was for these reasons,  Eris explained,  that  uncorroborated
witness  evidence - more specifically,  uncorroborated  so-called
confessions  -  should be treated  with  extreme  caution.  Maybe
disregarded entirely.  Certainly,  no convictions should be  made
purely on the basis of such evidence.
 To  reinforce the latter point,  following  Sessions's  protests
that  convincing witness evidence must be sufficient  to  convict
under some circumstances,  Eris showed a montage of those  people
now recognised to have been wrongly convicted under the old legal
system.  The faces of the Birmingham Six, the Guildford Four, the
Maguires,  the...more and more - dozens of faces wandered past on
the screen, each showing the length of time which that (innocent)
person served in prison.
 Almost two hundred faces scrolled by on that screen - a total of
close to two thousand man-years served in prison.  Even  ignoring
the cost to those individuals imprisoned, and the loss of respect
for the legal system due to its growing incompetence, the cost to
the taxpayer of these wrongful imprisonments was over one hundred
million pounds.
 The final sessions of the jury's training involved a  discussion
of  suitable  and appropriate sentences to be  imposed  on  those
found  guilty.  The  Three-R system of sentencing  was,  by  now,
fairly well known in the British Isles,  but its subtler  aspects
fascinated  Dot - and infuriated David Sessions - by the  end  of
the discussion.
 The  group's next task was to observe actual trials and vote  on
their verdicts.  If their verdicts in the cases matched those  of
the real juries,  then their group would be put forward to  stand
in judgement (along with another group of five) on its own cases.

                              *****

 "I still think that it was a bad idea,  Absolaam," Deborah said.
The  three  - Absolaam Wye and the Greenes - were  alone  in  the
cabinet  room,  as  was usual in the early  afternoon.  Again  as
usual,  with breakfast over, they were gathered around their main
Network Terminal and examining reports.
 "A  bad idea?" Wye replied,  "I assume you're talking about  the
priest?"  There was no need to ask which priest - they'd spent  a
lot  of their time over the past few weeks discussing whether  or
not  to place a religious fundamentalist on a  jury.  Eventually,
Wye  had overruled the Greenes and unilaterally decided to  allow
Sessions to become a member of a jury.
 "Of course," Graham said,  agreeing with his wife, "What else? I
mean," he went on,  "The damned fool is hardly likely to  concern
himself  with the laws of the country is he?  They  haven't  even
finished jury training,  and - according to Eris's reports - he's
already questioned the entire basis of the legal system. How many
times, dear?" he asked Deborah.
 "Twenty three times, so far," she answered.
 "That's a good thing," Wye said,  "If only you two could see it.
We need the legal system to be questioned. We need the whole idea
of government to be questioned as much as possible."
 "Yes,"  Graham said,  patiently,  "But intelligent  questions  -
rational disagreements. This priest," he spat out the word, "He's
questioning  everything on the basis of the  vague,  supernatural
ideas of his own superstitions. Unprovables."
 "Exactly,"  Deborah  and  Wye  said,   in  unison  -  surprising
themselves for an instant. Wye recovered from the surprise first,
saying,  "Can't you see that the system itself has to be able  to
stand  up to precisely those 'unprovables' if it's going to be  a
success at all?"
 "Sure,  Absolaam,  but why now? Why not wait until the system is
more established?  At least then the damned fundamentalists might
be forced to rationalise agreement with its basic principles."
 "You  sound like a fundamentalist now,  Deborah,"  Wye  replied,
smiling,  "In any case," shaking his head, "It wouldn't work. All
that  would happen is that they'd remain opposed,  claiming  that
their  philosophy  - such as it is - should be the basis  of  any
legal system.  What's the phrase Sessions used? The Law of God is
greater than all man-made laws
?
 "He - and those like him - will believe that absolutely  without
question.  Hell,  they've believed it in the face of six thousand
years of evidence to the contrary - why should they change  their
minds now?  No," he shook his head again,  more sadly this  time,
"The  only  way to convince fundamentalists is to force  them  to
paint themselves into a corner where they have to choose  between
accepting man-made laws or rejecting what they see as their god's
laws.
 "Only then will they accept man-made laws."
 "And   how   do  we  do  that?"  Deborah   and   Graham   asked,
simultaneously, in scathingly sceptical tones of voice.
 "We don't," Wye grinned, irritatingly, "He'll do it himself." At
their still-sceptical expressions, he went on, "Just wait and see
- it will happen.  Probably in their third trial judgement, but -
if not - then very soon afterwards.  You might be very  surprised
to find out just how flexible the Law of God can be," he added.
 "Now," Wye asked, "What's this meeting about?"
 For a moment,  Deborah looked confused at the change of subject,
"Huh?  Oh,  right,"  her  face cleared,  "Nothing special  -  the
Netherlands  ambassador requested a word.  No mention as to  what
it's about, but there's nothing unusual about that, of course."
 Since  that  first meeting - the Ambassador's Knees-Up  of  more
than two years earlier - Wye had made it clear that he wanted  no
prior  warning of subjects to be discussed when meeting with  the
representatives of foreign countries.  What had initially been  a
predilection had become a request,  then the request had - in the
course of time - turned into a guideline.
 By  now,  it had ossified into a rule that no mention was to  be
made of subjects to be discussed before any meetings.
 "Okay," Wye said,  "Twelfth flapper," he said into the intercom,
"Ask the Dutch ambassador to come in, please."
 After  a moment,  the door opened and the Dutch  ambassador  was
shown  into  the  room by the head of the  civil  service  -  the
twelfth flapper.
 Wye  rose  to his feet,  and strode across  to  the  ambassador,
"Richard!"  he  said,  "Nice to see you  again."  The  ambassador
inclined  his head slightly,  but said not a word until his  long
limbs  had  been  deckchair-folded into  a  comfortable  armchair
facing the Dictator's.
 "Drink?" asked Wye as he poured himself a neat bourbon.
 "Certainly, Sol. The usual, please."
 Wye  poured  a glass of low-alcohol lager and  carried  the  two
glasses over to the armchairs. He passed the lager over, set down
his own drink then sat down.  Comfortable,  his bourbon in  hand,
Wye  took  a  sip before asking,  "And what can  I  do  for  you,
Richard?"
 The  Dutch  ambassador  sipped  his  own  drink  then   replied,
concisely  and  with  barely a trace of an  accent,  "We  want  a
Network along the same lines as your own."
 Wye concealed his glee,  successfully.  This was a moment he had
been waiting for for all of two years. The first expansion of the
National  Network  into  an  International  Network.  His  reply,
however,  was more guarded,  "I'm not sure, Richard," he said, "I
mean...Well,  do  you realise how expensive it will be  for  your
government?"
 Richard  nodded,  "Perfectly,  Sol," he  said,  distinctly,  "My
government has authorised a considerable payment of..."
 Wye held up his hand,  cutting off the other's words, "Let's not
hear your government's figures,  Richard.  Not just now, anyway,"
he added,  on seeing the consternation on the ambassador's  face,
"Let's  just  say that a figure of three hundred  billion  pounds
sterling  is  about  in the ballpark for a country  the  size  of
yours."
 The Dutch ambassador spluttered into his drink, choking. Wye got
to his feet,  and clapped Richard on the back a couple of  times.
Once the ambassador had recovered, and Wye had re-seated himself,
he said, "I hadn't thought it would be that expensive."
 Wye smiled,  "Our own Network," he said, "Has so far cost us..."
His voice broke off in thought,  then, changing the inflection of
his voice slightly, he said, "Hagbard, wake up!"
 "Yes, Sol?" came the VAS's voice.
 "Hagbard, how much has the Network cost since its inception?"
 "In  pounds sterling,  the cash cost has been eight hundred  and
seventeen  thousand,  six hundred and eighty five  million  eight
hundred..."
 "Thanks, Hagbard," Wye broke in.
 "Anytime, Sol."
 Wye turned back to the ambassador,  "You see,  Richard,  our own
Network  has been horrendously expensive.  Though we've  recouped
the  cost  three- or fourfold since - in terms  of  technological
advances,  the reduced cost of a superior educational  system,  a
vastly simplified monetary system,  and so on - it's still a huge
initial investment to make.
 "And  though  your  own investment would be lower  -  a  smaller
country  with a smaller population - it would still be a  massive
investment."
 "Perhaps  we'd  better  drop  the  idea  altogether,  Sol,"  the
ambassador said, making as though to rise from his seat.
 Wye grinned, "No theatrics, please, Richard - you know I'm about
to  make  a  proposal." The  Dutch  ambassador  himself  grinned,
sheepishly.  "Okay  - I will lend your country the  money,  under
some conditions."
 "What   will  be  the  British  government's  conditions?"   the
ambassador asked, warily.
 "Not the government," Wye said, "I said that I will lend you the
money. Me, personally."
 "Do  you have such sums in your private bank  account?"  Richard
asked, not without a little awe, "Such a vast personal fortune?"
 "Of  course," Wye grinned,  "The British government is  actually
quite  impoverished,"  he explained,  "It's a  small  government,
after  all  - and shrinking by the moments.  Over  the  past  two
years,  I  have  voluntarily donated some two to  three  thousand
billion  to it from my personal account - Hagbard will  have  the
exact  figures,  if  you're interested.  The figures are  in  the
public domain in any case."
 Richard was lost in thought for a moment, then he asked, "Okay -
what are your conditions then, Sol?"
 "Simple,  really,"  Absolaam  ticked each condition off  on  his
fingers,  "Firstly,  the  Dutch  Network is to be linked  to  the
British  Network,  both physically and via a satellite  link,  to
form a single,  unified structure." Richard nodded his agreement.
"Secondly,  all records are to be accessible on the same terms as
the current British Network - that is, all records more than five
years old are to be in the public domain."
 "Hold  it right there,  Sol," Richard said,  "Does that  include
government  records?  Personal  bank  account  details?  Industry
records?"
 "Everything," Wye nodded, "Exactly as with the British Network."
 "I  can't  possibly agree to that," the  Netherlands  ambassador
replied,  "My  government might agree to twenty years - ten at  a
pinch - for our own records,  but we can't make an agreement like
that on behalf of major corporations or private citizens."
 "Hold a referendum,  then," the Dictator said,  "And make  clear
what the benefits of the Network have been in the British  Isles.
I  would  require such a referendum in any  case,  as  a  further
condition,  supervised  by British observers.  And - as with  the
British  model  - a seventy five percent vote in  favour  of  the
proposal would be needed for the proposal to be adopted."
 Richard  looked dubious,  then nodded,  "Okay - I'll agree to  a
referendum on that and other conditions.  Are there any  others?"
he asked, anxiously.
 "Just two more," Wye grinned, broadly, "Only two more."
 "What are they, Sol?" the ambassador sighed.
 "Firstly,  that  the  MoneyCard  and Home  Terminal  systems  be
incorporated  in  the  Dutch Network,  just as they  are  in  the
British Network.  And,  secondly,  that the Dutch legal system be
re-codified  in the form of free agreements,  as we have done  in
the British Isles."
 "Impossible!" cried Richard,  "My government will never agree to
that!"
 "Which one?" Wye asked, faking innocence.
 "The second,  of course!" came the response, "You're effectively
demanding  that  my  government give up its  legal  and  economic
powers!"
 "Not  at  all," Wye said,  disarmingly,  "The  legal  system  in
Holland  can  adopt laws which use a modification  such  as,"  he
thought a moment,  "I've got it!  In British law,  'you' in  each
contract refers to all humans. In the Dutch system, some laws may
be Netherlands-specific.  In those cases, 'you' could be replaced
in the agreement by 'any citizen of the Netherlands.'
 "Hell!" Wye said,  "Hagbard could re-phrase the laws for you  in
five minutes. All that you would have to do then is have each one
voted  on by your own citizens,  and you could even keep the  law
enforcement services you have now," he added, mischievously.
 Richard  appeared  to  be lost in thought  for  the  moment.  In
reality,  he was seething with suppressed anger. While this inner
turmoil was working itself out,  Wye addressed the VAS, "Hagbard,
wake up!"
 "Yes, Sol?"
 "Hagbard,  produce a transcript of all conversation in this room
since the Dutch ambassador came in.  Where approximations  appear
in the conversation,  substitute exact figures, and append a list
of any and all relevant documentation to the transcript."
 A couple of seconds passed, then the VAS said, "Done it, Sol."
 "Hagbard," Wye said,  getting to his feet,  and walking over  to
the Network Terminal, "Display the document just produced."
 The  text started to scroll up the Terminal  screen.  Wye  spent
five  minutes erasing and modifying the text into the form  of  a
yes-or-no proposal for the Dutch citizenry.  He was surprised  to
see  that his initial cost estimate of three hundred billion  was
something of an underestimate.
 This done,  Wye read through the list of titles appended to  the
report  and selected those articles which he recognised as  being
particularly relevant.  Finally,  he said,  "Hagbard, tidy up the
format  of  the  modified transcript on my  Terminal  screen  and
append the full text of the papers referred to by their titles.
 "Hagbard,  save  the  document  under the  name  'Dutch  Network
proposal' and print out two copies of it. Thanks, Hagbard."
 The reply of "Anytime,  Sol" was drowned out by the sound of the
printers  clattering away in the corner,  churning out copies  of
the proposal.
 Once  printed,   Wye  took  the  proposal  over  the  the  Dutch
ambassador  -  who was feeling rather calmer by this time  -  and
handed both hard copies over to him,  "Here's the proposal,"  the
Dictator said, "Ready to be voted on in your referendum.
 "It  makes  clear that it is to be accepted or rejected  in  its
entirety
  - no compromises at all - and includes a  complete  re-
drafting of the laws of your country in the terms I mentioned.
 "The total cost will be five hundred billion pounds sterling, to
be  repaid over a period of ten years from the date of the  Dutch
Network's completion."
 Stunned,  Richard took the two printouts and allowed himself  to
be ushered out of the room.
 A month later, there was a referendum in the Netherlands. 

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