Skip to main content
© Deekay

 "Q: Why did the lawyer cross the road?
  A: He saw a car accident on the other side."


            THE HISTORY OF DEMO PROGRAMMING ON THE ST
                       by Stefan Posthuma
            (a.k.a. Digital Insanity of The Lost Boys)

 It  all started in the spring of 1986 when a couple of  computer
freaks  from  Germany came together.  Erik Simon and  Udo  Fisher
bought an ST and started exploring this hot,  new  machine.  They
fooled  around a bit using BASIC (and noticed how bad  "Atari  ST
BASIC"  was),  but  soon ended up with a program  called  "Seka",
coding  their first assembly language programs.  Soon  after  the
first scrolling message appeared on their screens,  they formed a
group  and called themselves The Exceptions or  TEX.  Erik  Simon
called himself ES,  and dedicated himself to drawing the  various
graphics needed for their demos.  Udo adapted the name -ME-,  and
three other people joined them:  Michael (Daryl),  Gunther (6719,
after  his ZIP code) and last but not least,  Jochen Hippel  (Mad
Max),  a  young and very talented music programmer.  There was  a
person  named Alyssa associated with TEX for a while but he  left
after  their first demo I believe.  In the very  beginning,  they
still  did  some cracking of games software,  adding  their  demo
screens  to the loaders of these games.  But soon  they  realized
that  programming  demos only is a lot more fun and  a  bit  less
illegal  so  they stopped cracking and  dedicated  themselves  to
demos.
 The  definitive  breakthrough for TEX came  with  their  "Little
Colour Demo" in the fall of 1987. This was the first full-fledged
demo with rasters,  scrolling messages and music.  They found out
how to use the various timers in the ST to create special  colour
effects.  Also,  Mad  Max had written a routine that was able  to
read Rob Hubbard's Commodore 64 sound files and play them on  the
ST.  "LCD"  was  the  first demo with  full  music,  rasters  and
scrollers. The demo era had begun.
 After "LCD",  Alyssa discovered how to fool the MMU into opening
the lower border.  TEX used this technique for the first time  in
their  "NeoChrome  Picture  Slide  Show"  which  had  "NeoChrome"
pictures occupying the whole screen,  and a scrolling message  in
the lower border.  This amazed quite a few people I can tell you.
(Including  myself,  I  was totally ignorant as to  machine  code
programming  on the ST at that time and still fooling  around  in
Monochrome  with "GfA Basic").  This demo also showed us  by  the
way, that ES was quite a talented graphics man.
 Now TEX weren't the only ones at that time. More demo crews were
forming,  Michael Bittner started the TNT crew,  the Delta  Force
was  brought to life and a couple of Swedish  enthusiasts  became
The  CareBears.  The TNT crew started bringing samples  into  the
demos,  the  "Lovespy Demo" (September 1987) being an example  of
this.

 The ST scene was really shocked by the release of the "BIG Demo"
(Best  In Galaxy) by TEX in January 1988.  It was  huge,  it  was
brilliant,  it was insane.  113 different pieces of music  (never
equalled after this), five different screens and the first three-
voice digital music ever.  It actually had a main menu where  you
could choose your music or another demo screen, something unheard
of  before  this.  The three "Psych-O-Screens" all  consisted  of
clever colour tricks,  and the "Big Scroller" really showed  what
the ST was capable of (at that time of course).  This established
TEX  as  the undisputed masters of demo programming  on  the  ST.
Also,  the massive amount of music and the presence of a "Digital
Department" showed that Mad Max had a lot up his sleeve.
 By  the  way,  around this time the first Bitmap  Brothers  game
("Xenon") was released by Melbourne House.
 By  that time a disk magazine called "ST NEWS" started  becoming
more and more popular and the editor/founder (Richard Karsmakers)
of  this magazine who wrote the scrolltext for the demo had  some
good  contacts  with the people from TEX.  This resulted  in  TEX
visiting  Holland in March 1988,  when they finished  the  "Amiga
Demo".  This  demo  contained some four  voice  digitized  musics
ported  from  the  Amiga by Mad Max.  It also  had  an  "Overscan
Screen"  that  removed  the lower border as  well  as  the  right
border, something totally new then.
 I  was there during this visit being a close friend  of  Richard
and  it was a very inspiring weekend for sure.  It was the  first
real  'computer  orgy'  I   attended.  All-night  coding,  pizza-
annihilation and the consumption of insane amounts of  Coca-Cola.
Loud  music on the stereo and the deafening roars  of  frustrated
programmers,  pissed  off by their STs crashing.  It was quite  a
revelation  to  someone  as innocent as I was  at  that  time.  I
believe I had to leave early though,  I had a girlfriend  waiting
for  me.  This  also saw the creation of the  first  "Real  Time"
article  ever  for  "ST NEWS" - an article in  which  the  people
present give random comments on the events,  with the exact  time
of these comments,  portraying a life-like and accurate report of
what is going on.

 The  next important demo to be released after the  "Amiga  Demo"
was  the "FNIL" (Fantastic New Interactive Largest) demo  by  the
TNT Crew. This featured some great coding, full-screen scrolling,
massive  amounts  of  colours and rasters and  a  whopping  seven
different  demo screens.  Also at that time,  the first Level  16
demo  saw the light of day,  Level 16 being two  highly  talented
programmers from Germany, friends of TEX.

 Things  quieted  down  a little after  this.  I  took  over  the
editorship and programming of the "ST NEWS" disk magazine by  the
end of 1988, and "ST NEWS" Volume 3 Issue 4 saw the release of my
first  demo.  A one-plane (ROXL) scrolline with  rasters   and  a
for-and  background.  The year 1988 also saw the release of  Jeff
Minter's "Trip-A-Tron" a truly cosmic experience.

 Then,  in January 1989,  one of the most impressive and  amazing
demos  ever was released.  "The Union demo".  The Union  was  the
result  of a joining of demo crews.  TEX teamed up with  the  TNT
Crew,  The CareBears,  Level 16,  the Replicants (a cracker  crew
from  France,  the first French crew to get well-known)  and  the
Delta Force.
 "The Union Demo" had it all.  Superb coding,  the first ever no-
border  demo  screen (called fullscreen) by Level  16,  solid  3D
vectors  by  the TNT crew,  digisounds and megascrollers  by  The
CareBears,  an interactive menu (move the man to different  doors
where the demos can be found), loader screens etc., etc. This was
it.  Everybody  thought this to be the ultimate  demo,  something
never to be equalled.  Well,  in a sense this is true. "The Union
Demo" is a true classic, making a heavy impact on the demo world.
 "The  Union  Demo"  contained a few screens  by  The  CareBears,
including  the 3D-sinus-and-a-whollottamore-stuff (or  something)
scroller  which is considered by most people to be the best  demo
screen ever written. With their screens the CareBears established
themselves once and forever and their coder Nic (Niclas  Thissel)
was to become a living legend afterwards.

 In January 1989,  the "Swedish New Year Demo" was released  too,
showing  the  world that there was more to Sweden than  just  the
CareBears.  Crews  like  Omega  and Sync are also  forces  to  be
reckoned with.
 In  the  beginning  of 1989,   another demo  crew  emerged  from
anonymity.  They  had produced some digi-demos and a demo  called
the "Power Demo", but the "DEF" (Definitive) demo was their first
big  demo.  With this remarkable demo,  the Lost Boys  of  London
became  quite famous.  The most impressive thing about  the  Lost
Boys were their ages: Spaz (Dave Moss, graphics man), Sprog (Marc
Palmer,  coder) and Sammy Joe (Michael Schussler - he is a German
who at the time lived in England, their PR dude) were all 15 when
this  demo  was released.  Their main coder called  Manikin  (Tim
Moss,  Dave's  brother) was 18.  The funny thing is that  Manikin
started  coding 68000 on the ST after reading an article  in  "ST
NEWS" about scrolling in machine code that I had written.

 That  summer,  Richard and myself travelled through England  for
three  weeks,  visiting most of the well-known games  programmers
and companies, gathering stories and interviews for our "ST NEWS"
magazine. During these three weeks, we also visited the Lost Boys
and  had a most amusing time in London with them.  It  was  there
that  Tim (Manikin) told me about his plans for their  next  Mega
Demo and asked if I were interested to do some screens for it.
 But a lot of things were going on in Germany too, TEX was fed up
with doing demos and wanted to program some games.  This  finally
resulted  in the founding of Thalion Software,  a  games  company
based around all the members of TEX plus their friends (TNT crew,
Level  16).  Hopes  were high,  never before had so  many  gifted
programmers  and graphics people been in the same  company.  They
produced their first games,  but due to marketing and  management
problems  these  games never became the success they  could  have
become.
 But  nevertheless,   Thalion  was  a  magic  thing,  every  demo
programmer dreamed of one day working for them and programming  a
game for them.  Richard and I visited them around the end of  the
summer  and  I must say that the atmosphere in  that  office  was
indeed magical, and inspiration coursed through my veins as I sat
there watching these people work. I even thought about leaving my
job and joining them instead.  In the end I decided against this,
SPC  being too interesting (and promising) a company to leave  at
that time.

 Back to The CareBears. They had not been sitting around, but had
been programming like maniacs. An Cool, Jas, Nic (all coders) and
Tanis (graphics) created the "Whattaheck" demo. This was actually
a  compilation of Swedish demo screens gathered at a large  demo-
party  in Sweden.  One of these screens was very amazing.  A  no-
border  screen with full-screen scrolling!!  Everybody was  quite
stupefied  until the news came through.  Nic had found a  way  to
make the hardware scroll the screen. 'Sync Scrolling' they called
it.  How  it  worked nobody knew,  but it was to create  quite  a
stir...  It didn't last long before Thalion released their  first
game  using  this  technique,   "Leavin'  Teramis",   a  vertical
scrolling game.  Richard quit his Biology studies to join Thalion
to work as a games-designer/copywriter/PR person,  and I  believe
he worked on this one too.

 In  August of 1989,  the first all-dutch demo  was  released.  A
group called "Aenigmatica" released their "Genysys" demo (I  just
mentioned  this  one  to soothe my feelings of  Dutch  pride  and
joy...).

 The  end of 1989 also saw the next 'super' demo.  This  was  the
first  one to be compared to "The Union Demo",  a true  piece  of
wonderful  programming.  It were The CareBears again who  did  it
with  their "Cuddly Demos".  In this they exploited  their  'Sync
Scrolling' to the max,  creating a full and smooth scrolling main
menu that managed to baffle quite a few people. It also contained
a record amount of demo screens, one more amazing than the other.
All this by four people,  a true achievement. Their "Spreadpoint"
demo  (taken  from  the  Amiga  though)  with  the  many   little
scrollines  inspired  many demos to come,  and the main  menu  of
"Cuddly Demos" can be found in many varieties  today.  Also,  the
graphics in this one showed that Tanis wasn't without his talents
either.

 The Swedes did one more thing after this,  the "Swedish New Year
Demo  1990",  and  another Dutch crew named Galtan  Six  released
their "Mega Demo".  If you boot this one in monochrome, you get a
little  screen by yours truly (I must have been the  only  person
insane enough to write monochrome stuff.  I did it for "ST NEWS",
really).

 Then  the  attention  was shifted to the  Lost  Boys  when  they
released their "Mind Bomb" demo in April 1990.  This was  another
memorable demo with a sync-scrolling main menu (much like "Cuddly
Demos" I have to admit) and quite a few innovative screens.  Like
the "Red Sector" demo,  after the famous 3D vectorballs from  the
Amiga  (There  was  one  demo before  this  that  featured  these
vectorballs,  I  can't  remember which one though,  it  was  from
Sweden).  It also featured some screens written by myself,  I was
quite  happy to get them in there.  "Mind Bomb" was  well-written
with lots of great screens.  Sprog left the Lost Boys soon  after
"DEF Demo" so Manikin had to do all the programming on this  one.
It also featured a screen by the British BBC (Bad Brew Crew).
 This demo also started a 'Bear Bashing' trend,  one of the first
things  you see after booting this demo is a large  boxing  glove
crushing a cute Care Bear.  This was a friendly joke  though,  we
have always been good friends with the CareBears.

 The summer of 1990 was very intense.  Tim and Dave (Manikin  and
Spaz  from  the  Lost  Boys)  came  over  to  work  for  Thalion,
programming  their  first game,  designed by  Richard,  named  "A
Prehistoric Tale".  During this time,  Nic from the CareBears was
also working there on a game called "Enchanted Land",  a full and
supersmooth scrolling platform game.  Personally, I think this is
the  most  technically complex game on the  ST  yet.  This  sync-
scrolling  brings problems that many people don't think  of  like
not  being  able to do screen-swapping thus having  to  work  out
complex  sprite  handlers  if you want to keep  things  nice  and
smooth (The whole game runs in one VBL).
 "Enchanted Land" (named after a Sodom song, Richard came up with
this  one) was released just after the summer and "A  Prehistoric
Tale"  was released that Christmas.  But Thalion still  had  (and
still has) management problems so both games didn't do very  well
I am afraid. Thalion became more and more unpopular, resulting in
Richard quitting in the beginning of 1991,  and one of their  top
programmers  (Marc Rosocha,  the one responsible for  games  like
"Last  Ninja"  and "Wings of Death") left them to  form  his  own
company,  Eclipse Software Design.  One of their graphics people,
Thorsten Mutchall, joined the CareBears as GoGo. He is one of the
most  talented graphics people around these days and he has  done
graphics  for games like "Spherical" and is currently working  on
Thalion's "Amberstar II", a role-playing adventure game.

 At  the  end of his stay at Thalion,  Manikin decided  to  do  a
little  demo  with all the friends he had  there.  A  guy  called
Oxygene  (he was working at Thalion on a version of  "Galaga",  a
project that was never finished,  and he had previously done  the
"ST  NEWS"  Volume 4 Issue 4 demo under the  name  In  Flagranti)
joined The Lost Boys - and so did I. Together with a guy from the
Replicants,  Daryl from TEX and Blue Devil from the Gigabyte crew
(they  had  been  around  since the old days)  and  the  new  ULM
(ULtimate Matricks) from Luxembourg we did "Life's a Bitch".  Tim
did a very fast (and very cheating) solid 3D screen just to annoy
Nic  (some  talk was going on about the new  CareBears  demo,  it
would  feature some amazing 3D and some more  astonishing  stuff)
and  the others contributed their screens.  Mad Max made the  now
famous "Bittner Mix" and the demo was released at the 1990  Atari
Düsseldorf Messe.  I remember Tim finishing it right there with a
lot of people waiting for their copy.  Some people even asked  us
to sign disks, something we found quite amusing.
 During  this  time  we also met  The  Respectables  from  Trier,
Germany.  A  swell bunch of people who were to become  very  good
friends of ours.
 After  Nic went home,  we had the 'Fax Wars' with  TCB,  sending
faxes between Thalion and Sweden,  with the most amazing drawings
of  Mutant  CareBears  slaughtering  Lost  Boys  and  Lost   Boys
sodomizing CareBears.  This would reach its highlight in the last
demo by the Lost Boys, "Ooh Crikey Wot a Scorcher".

 From  Sweden came the "Sowatt" demo,  another demo made after  a
large party in Sweden where people contributed their screens.  It
featured a lot of screens (including some from my good friends in
Norway)  and  possibly  the best one was the  "Grodan  and  Kvack
Kvack" demo by (who else) Nic from the CareBears.  It was a  very
intense  demo with lots of one-plane graphics flying  around  the
place.  Again,  a conversion from an Amiga demo.  This  one-plane
business  resulted in a brief trend,  but it quickly stopped  for
these demos weren't very pretty to look at.

 At  that  time,  The Inner Circle from  England  released  their
"Decade Demo".  Unfortunately, these people had taken up a grudge
against the Lost Boys and found it necessary to spill forth  lots
of  accusations and allegations against us.  Apparently,  we  had
stolen their source code and used it in our "Mind Bomb"  screens.
We had no idea and found the whole business a bit strange to  say
the  least.  But "Decade Demo" still was quite a good  demo  with
some nice screens.

 During  the  summer of 1990 I got the idea to organize  a  large
demo party in Holland somewhere. Holland is quite central here in
Europe so everybody could come.  So they did,  and in the weekend
before  Christmas the office of SPC (the company I work for)  was
crammed  full  of over 120 computer freaks having a  great  time.
Everybody attended (except Inner Circle...),  and it was a  great
success.  A massive 45 crates of Coca Cola were consumed and this
four-day hacker party was one of the most intense experiences  of
my  life.  We made a video out of the whole  thing,  something  I
watch with mixed feelings of horror and amusement  sometimes.  We
also  did some competitions,  a demo competition that was won  by
The Lost Boys,  a graphics competition that was won by GoGo  from
the  CareBears and a 3.5K "Remember VIC20" demo competition  that
was  won  by The Delta Force for their  full  working  two-player
version of "Archon". You have to see this to believe it.
 At this party,  Delta Force released their "Syntax Terror" demo,
another  demo with a lot of screens from different  crews.  These
screens  were  gathered  at  the  ICC  #1  (International  Coding
Conference  #1) held in Stuttgart in the beginning of the  summer
of 1990. It took them quite a long time to finish it but they are
forgiven  for  it is a good demo (Introducing  the  first  'mini-
games' to be included in a demo).
 ULM also released their brilliant "Dark Side of the Spoon".  ULM
are   well-known   for  their  technical  abilities   and   their
fullscreens.   Nearly   all  the  screens  from  this  demo   are
fullscreens  and  it  is very  impressive  indeed.  I  can  still
remember them locking themselves up in a little room somewhere in
the office to finish the demo.  A month after the convention  the
ceiling  of  this room collapsed.  Whether or not  there  is  any
connection  between  their intense programming and  this  is  not
known...
 This  "Dark Side of the Spoon" demo contained guest  screens  by
The  Respectables  (their first screen to be published)  and  The
Lost  Boys,  a screen finished at the convention by  Manikin  and
Oxygene.
 The Overlanders from France also released their "European Demos"
at the party.  A two-disk demo with a massive amount of  screens,
and  a main menu so big you can get lost in it.  One of the  best
screens  in this one is the amazing 3D screen by  Ziggy  Stardust
and Mcoder.

 At the beginning of 1991,  an ex-Aenigmatica member (as a matter
of  fact  Jurie  Horneman  a.k.a.   Relayer  of  the  Quartermass
Experiment,  I'll have you know) joined Thalion to work on  their
"Amberstar" project. It also saw the release of the first game by
Eclipse Software,  "Monster Business",  a game programmed by Lost
Boys member Oxygene.

 The summer of 1991 was very busy once again. My fellow Lost Boys
(Tim and Dave) came over once more and we all went to the home of
one of the Respectables (Tyrem or Kimmi as we call him,  his real
name  is Stefan Kimmlingen).  We intended to do another game  and
sell it to Eclipse Software but we did another demo instead. "Ooh
Crikey Wot a Scorcher" was born and this is the last demo of  the
Lost Boys.  It featured an animation of a Lost Boy sawing a  Care
Bear in two with a chainsaw (with lots of samples from Bad Taste)
which  is  left  unanswered by TCB sofar.  I also  did  a  screen
together  with Oxygene,  "Your mind is my Ashtray" with  a  large
rotating scroller made out of rotated squares. This demo also has
a  quite  unique main menu in which you fly  through  a  fractal-
landscape  and land on various spots to get to the demo  screens.
"Ooh Crikey" contained one guest screen by The Respectables. This
was the last TLB demo however,  everybody is too busy doing games
or working. Manikin has worked on a game that is loosely based on
the main menu of "Ooh Crikey".  It even got him to sign contracts
with a very interesting software company but eventually the whole
thing was put on ice due to recession (and possibly other reasons
noone can fathom).  He's currently doing a summer of  programming
for the company where I work. But I'm going too fast here!
 The  summer of 1991 also had the second Delta Force  convention,
ICC #2.  Again everybody attended and we had a great time over in
Stuttgart.  Another  gigantic real time article was written  here
and published in "ST NEWS".  At this convention,  ULM and Elektra
(a  new demo crew from Sweden) joined the Union and they want  to
make  a  new  Union Demo so I have heard (which  has  yet  to  be
released).
 The  summer  ended  with the Atari Düsseldorf  Messe  (almost  a
tradition),  everybody getting together once more.  After this we
all went home, tired but very satisfied...
 The  last  big  demo  I received after  this  was  "Punish  Your
Machine",  another compilation of screens that people brought  to
the Delta Force ICC #2.  It is a large two-disk demo with screens
by many demo crews,  including the new Elektra, a 'plasma' screen
by the Overlanders, a screen by TEX (what?) and a lot more.
 Eclipse  released  their  "Lethal XCess - Wings  of  Death  II",
another high-quality shoot-them-up with "Xenon II" ambitions that
Richard was insanely enthusiastic about.

 Well, that about covers it. There is more though, what about the
new  CareBears  demo that everybody is  waiting  for?  How  about
Thalion?  Or forthcoming Mega Parties in Europe?  And what  about
this Froggy Demo that should be there soon (or already)?
 The  story  may yet gather courage to continue.  Wait  and  see.
Watch this space...

 This  article  was originally printed in an older  issue  of  ST
NEWS,  around the summer of 1991, and used here for reference and
reminiscence only...
 

Disclaimer
The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.