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 "I was told I was on the road to hell,  but I had no idea it was
just a mile down the road with a Dome on it."
                                                  Abraham Lincoln


                         BOOKS OBSERVED
                      by Richard Karsmakers

 It is said that men of letters can't ever stop reading.  This is
a lie, of course, and I am quite sure that whoever concocted that
theory knew it, too. Fact is, however, that I am not particularly
a  man  of letters but that I read quite a bit anyway  (in  other
words,  that the first few sentences of this introduction were  a
load of cobblers).  I've been frightfully busy over the last half
year so,  actually,  I didn't get to read too many books at  all.
I've written down a few notes on these books nonetheless, in case
any  of  you  might have developed (or  could  be  developing)  a
potential  interest in purchasing any of these fine  titles. This
time  I've succeeded in giving some attention to  non-fiction  as
well.

The  Odd  Index (The Ultimate Compendium of Bizarre  and  Unusual
Facts) - Stephen J. Spignesi


 I don't recall the exact occasion, but somehow or other I felt I
could give myself a treat.  So I went to the bookshop where Karin
works part-time and,  for the hell of having to buy something and
pay it at her till, bought two books. Stephen Spignesi's "The Odd
Index" was one of the two;  "Leonard Maltin's Music Encyclopedia"
was the other (which,  to your considerable relief no  doubt,  is
commented upon below).
 "The Odd Index" has a name which sortof covers it pretty  aptly.
It might also have been called "Stupidly Insane Book of Zany  and
Utterly Unimportant Facts", which would have covered it every bit
as  well but might have caused it to sell rather  less.  The  400
pages  between its covers have actually been read in full  by  me
within a few days of its purchase.  Which goes to say a  lot,  as
this is, basically, a reference kind of book and not a novel.
 To tell you about this book,  all that needs to be done, really,
is summarize some of the items that appealed to me  particularly.
On the sideline,  of course, you'll find out a lot about why I am
mentally warped, at what factor, and where exactly.
 OK,  here we go.  Some of them are really morbid, by the way, so
you  would  not  want to go out and buy this book  for  your  kid
nephew.
 "The 10 Biggest Garbage-producing Countries on the Planet."
 "Celebrity UFO Sightings."
 "The Contents of the 9 Envelopes in a Sealed Police Rape Kit."
 "16 Creationist Claims and Why Both The Creationists  Themselves
and  Their  Spurious Pseudoscientific  Claims  Are  Unequivocally
Wrong."
 "The  921  Expletives  Eddie Murphy Utters in  His  Two  Concert
Films, Delirious and Raw."
 "149 Popular Songs of the Past 75 Years Names After Girls."
 "329 Real Strange Real Names."
 "A 119-Entry Wayne's World Dictionary."
 "16  Devices,  Tools,  Artifacts and Practices Used  for  Sexual
Enhancement and Diversity."
 "8 Distressing and Unexpected Facts About the Pentagon."
 "5 Early Movie Roles Big Stars Would Probably Like to Forget."
 "6 Forms of Penis Modification."
 "195 Euphemisms for the Penis."
 "25 Horrific Tortures and Punishments Through the Ages."
 "7  Freakish and Odd Physical Things That Can Go Wrong with  the
Human Body."
 "The  11  Steps of Embalming a Body and Preparing It  for  Open-
Casket Viewing."
 "19 Things You're Not Supposed to Do with the U.S. Flag."
 "14 Methods of Execution Through the Ages."
 "99 Odd Books Sold by Loompanics."
 "21 Truly Odd Fan Clubs or Organizations."
 "19  'Paul  is  Dead' Clues." (Paul  being  Paul  McCartney,  of
course)
 "31 Peculiar Tourist Attractions."
 "36 Really Long Movies."
 "14 Ridiculous U.S. Sex Laws."
 "18  Scenes of Violence from Bret Easton  Ellis's  Almost-Banned
Novel American Psycho."
 "The  26 Stages of Deterioration a Corpse Goes Through from  the
Moment of Death On."
 Did this sparkle your interest? Yes? Well, happy hunting!

Leonard Maltin's Movie Encyclopedia - edited by Leonard Maltin


 For those of you who are into dates of birth (such as  I),  this
book   is   virtually   indispensable.   It   contains   accurate
biographical  and  filmographical information on just  about  any
famous TV/film star, a total of over 2,000 between Bud Abbott and
Daphne Zuniga,  right from the old stars of the silver screen  to
today's heroes and heriones. Not a single picture, no padding, no
hot  air,  just  contents.  I checked Whoopi Goldberg's  date  of
birth,  which a lot of sources get wrong - and it was correct. So
to me it's the bible.  I use it to cross-reference the huge celeb
data   file  I  am  continuously  working  on  (for  the   "Brain
Replacement Utility",  which will eventually make it onto the  PC
under "Windows" or something, I guess).
 The only sad thing is that, not too long after I got the book, I
got  the impressive "Cinemania '96" CD ROM  which,  incidentally,
also has all data contained in this book on it.  Oh yes,  and  it
doesn't  contain a date of birth that I am  particularly  looking
out for:  That of Emmanuelle Seigner (wife of Roman Polanski, and
luscious  actress  in "Bitter Moon").  Nor did  "Cinemania  '96",
actually.

Interesting Times - Terry Pratchett

 What  is there left to say about literally any  Terry  Pratchett
book?  Not  a  whole  lot other  than  that  they're  wonderfully
entertaining  and witty,  no doubt,  because that is the  feeling
I've  had  with just about all of the Discworld novels  with  the
exclusion of the first two or three books. "Interesting Times" is
the  16th  Discworld  novel,  and it  was  recently  released  in
paperback  form.  I have this thing about  hardcovers,  you  see,
insofar  that  I  refuse  to  buy  them.   So  "Maskerade"  (17th
Discworld novel,  indeed) will be read eventually,  but I'll wait
patiently until it's released in £4.99 from (as opposed to,  say,
what, like, around £10, I guess).
 Yes,  you are quite correct when assuming that I am not actually
spending a word on the interesting bits in "Interesting Times" at
all.  But it was a book as excellent as any other Pratchett ones,
and therefore a must-buy.

Nightmares and Dreamscapes - Stephen King

 In  the previous issue of ST NEWS I seem to recall writing  some
stuff about "Four After Midnight".  This was a collection of four
semi-long stories,  really quite good,  with some good ideas  and
plots.  One of those stories,  "The Langoliers",  has in the mean
time made it into a 2-cassette video film...
 Anyway.
 "Nightmares  and  Dreamscapes" is Stephen King's  latest  short-
stories collection ("Different Seasons" and "Four Past  Midnight"
came  before).  The short stories are really a lot  shorter  this
time,  as the 850-odd pages contain 24 stories.  Some of them are
really quite cool,  such as "Dolan's Cadillac", "The Night Flier"
(a  vampyre story with a twist),  "Chattery Teeth" and  "The  Ten
O'Clock People".  Some of the other stories,  such as "The Moving
Finger" and "My Pretty Pony" didn't appeal to me at  all.  King's
power  is  to  suck  you  in with  his  verbosity  and  depth  of
imagination,  and short stories simply can't,  not even with him.
But  even  the  less appealing  stories  show  his  extraordinary
perception,  his  wit  and  the fact that he  knows  about  human
relationships. Well, at least as far as I can judge.
 If this book is available cheap,  second hand or something,  get
it. But don't shell out too much for it.

Tommyknockers, The - Stephen King

 Stephen King will probably always remain my favourite author, at
least as far as leisure reading is concerned.  He truly does have
a way with words; they truly are his power.
 "Nightmares  and  Dreamscapes"  had been too  versatily  for  my
taste,  to I wanted to get back into a bigger book.  "The Stand",
"Needful Things" and "It" had impressed me because they  sketched
such an extensive new world in which to be sucked, a new world in
which  I  could  but look around and marvel  at  the  interesting
characters,  the friendship,  the love, and the horror of course.
Next in line was "The Tommyknockers" - though not as extensive as
those other three, still a hefty 692 pages.
 It  started off really odd.  For starters,  this  book  requires
suspension of disbelief to go a long, long way. It's about an UFO
that  goes  on to do really weird things to the  town  of  Haven,
Maine.  Stephen King knows how to handle it quite  well,  though,
especially because of the really interesting characters that  get
involved in the plot.  OK,  they're rather  one-dimensional,  but
have  that hint of depth needed to understand them and even  feel
some degree of compassion with them.
 Usually, Stephen King has me sucked into a book within 10 pages,
20  at the most.  But this time it took quite a bit  longer.  And
when I finally put down the book, having finished it, I can't say
that  it  left  me with the flabbergasted  admiration  that  "The
Stand",  "Needful Things" and "It" did.  Still,  a good book. But
not  absolutely  necessary to read if you've already  read  those
other  three.  Well,  granted,  anything  seems a bit  meagre  in
comparison to those.

Dirk Gently's Holistic Detective Agency - Douglas Adams

 Of  course I'd already read this book years  ago,  somewhere  in
1988  to  be  more precise,  during the heyday  of  ST  NEWS  and
Adamsian zaniness. But the sun was shining and I needed something
light  to read after "The Tommyknockers".  As a matter  of  fact,
this time it only took me two afternoons to read the whole  book.
And every page I marvelled at the way Douglas Adams juggles  with
words.  I  rediscovered all the things I'd  long  forgotten,  and
reading  this book made me vow to read "The Long Dark Teatime  of
the  Soul"  one day soon as well (this is,  as you  probably  all
know,  the 'sequel').  And the amazing thing is that some of  the
literary  depth  (there is a load of "Kubla Khan"  parallels  and
stuff)  was  now  glimpsed  by me  for  the  first  time;  had  I
previously  just seen it as an entertaining book,  now  I  really
looked at it differently. And I enjoyed it all the more for it.
 To  catch  the true spirit of holisticity,  I  think  no  person
should  have  spent  his (or her) life  without  these  books  by
Douglas  Adams.   "The  Hitchhiker's  Guide  to  the  Galaxy"  is
excellent,  of course, but the Dirk Gently books are ever so much
more refined, and hopelessly cult of course.

The English Language - Robert Burchfield

 OK,  OK,  I  am a bit of an Anglophile.  I am a  reference  book
nutter  when it comes to the English language.  I've got  strange
dictionaries,  the "OED" on CD ROM,  "Tricky Words" dictionaries,
the works.  Another such book is "The English Language",  a  book
covering  the  history  of  the  English  language,   by   Robert
Burchfield.  He's connected to the people who make the  20-volume
"Oxford English Dictionary", and it shows. He takes the reader on
an eerie and surprising tour through the history of  English.  To
the  eras  where the language was influenced  by  Latin,  Celtic,
French,  Norse,  even  Dutch.  Burchfield draws on an  impressive
scala of examples,  all of which no doubt arose during his  hours
working on the "OED". When I bought it I was afraid it might be a
bit  "dry" to read,  but quite the opposite is in fact the  case.
"The  English Language" is a fairly easy read,  taking you  right
through syntax and dialects and all kinds of other things. One of
the  most readable and enlightening books I've ever read  on  the
subject. Not too long either, at under 200 pages.

The Many-Coloured Land - Julian May

 Roy Stead,  author of "The Bloodless Coup" which is concluded in
this issue of ST NEWS,  has been writing to me for years now.  He
already got me to check out a few books, and one of these is "The
Many-Coloured Land" by Julian May.  And I have to say I was  very
glad that he recommended it, for it is an excellent book indeed.
 "The  Many-Coloured  Land" is a tale of the future  yet  of  the
distant  past.  Somewhere in the 22nd century,  a  scientist  has
devised  a  one-way time machine.  You can get back in  time  but
there's  no  way  to turn  back.  Hence  the  name:  Exile.  And,
similarly,  there  is only one leap that can be  made  back:  All
leaps are back 6 million years,  into the geological era known as
the Pliocene.  Julian May leads the reader into a country that is
at  once  fascinating and enchanting,  where man is  enslaved  by
another  master  race.  The book chronicles the  introduction  to
which  the second volume,  "The Golden Torc" forms the  following
episode. Haven't read that second part yet, but rest assured that
I  will  once I get my hands on it (as well as on the  third  and
fourth volumes,  "The Non-Born King" and "The Adversary")!  I  am
not aware of a fifth volume, but I'll find out I guess...
 The  sleeve claims it will eventually rival "Lord of the  Rings"
and Asimov's "Foundation Trilogy",  but I am not sure about  that
myself. Maybe after reading part two.

The Long Dark Tea-Time of the Soul - Douglas Adams

 Yes,  I  read the "Dirk Gently" sequel as well,  on  two  rather
ordinary afternoons.  I have to admit I still didn't get half  of
whatever literary depths there are (if indeed these  exist),  but
it  made me yearn back to those late eighties when Stefan and  me
had  our "golden eagles suddenly soaring from the skies"  period,
which was obviously inspired by this.  Another hilariously  crazy
story,  this time also involving the mythology of our favourites,
the Norwegians.
 Good  stuff,  cult stuff,  that should be read by  anyone.  Some
classic characters too,  such as the guy who always says whatever
Dustin Hoffman is saying at the moment,  halfway across the world
(something  like this also appeared in many of our Crazy  Letters
at the time, I recall).

'Salem's Lot - Stephen King

 The longer Stephen King's books are,  the better. "'Salem's Lot"
does not fall in the 'long' category of "The Stand" and the rest,
but  is definitely the best 'shorter' novel I've read by  him  so
far  with  its 440 pages.  The limited amount of space  does  not
prevent  King from elaborating about Jerusalem's Lot history  and
the quaint people that live in it,  as well as,  eventually,  the
horrible   fate   that  befalls  it.   I  noticed   some   almost
philosophical  bits  in here,  which  were  really  intelligently
written.  My esteem for him just rose and rose. I realise that he
could  have deepened the characters more by extending the  story,
but his editors probably didn't allow for it.
 This  is actually the most horroresque story I've read by  King,
involving,  in  this case,  the classic  vampire  ordeal.  Pretty
bloody at times,  a lot more so than "It" (at least for as far as
I seem to recall). An excellent book!

Last Human - Doug Naylor

 This  is  odd.  Doug Naylor is,  together with  Rob  Grant,  the
gestalt entity Doug Naylor that writes the "Red Dwarf" stuff. Rob
wanted to write a book on his own,  and so Doug did too.  But the
stupid thing is that "Last Human" makes constant references to  a
time  in  Lister's life when time was  running  backwards,  which
cannot but refer to Rob Grant's "Backwards",  released later (and
now still only available in hardcover). That was just plain odd.
 However,  something else is wrong with the book.  The plot lacks
even  the  tiniest inkling of credibility,  with the  luck  virus
being  used whenever coming in handy,  and there being  too  many
jumps between alternate universes to throw sticks at. The plot is
far too complex and flies off the edges at many an instant. Also,
it is plainly not funny. Well, there are plenty of funny bits but
they are all taken practically ad verbatim from the TV series.  I
had   expected  some  more  originality  here,   and  was   sadly
disappointed.  I read the book in one day,  so at least I  didn't
spoil  too much time.  The bits involving Rimmer's son  (although
perhaps modelled too much after Ace Rimmer) were good fun.
 I wonder what Rob Grant's "Backward" will be like.  Will it also
lack the humorous chemistry that occurs when the both of them are
writing together? I wonder. I won't find out until it's available
in paperback, though :-).

Raptor Red - Robert T. Bakker

 Robert T. Bakker is, you might say, an old acquaintance of mine.
Back  in  the  years before 1984,  when I  didn't  even  have  my
Commodore  64,  I was interested only in submarines (my  dad  had
been  in  the navy before he got married,  in  a  submarine)  and
dinosaurs.  The latter was way before the "Jurassic Park"  craze,
as a matter of fact I was quite an expert on the field, certainly
for my age, and I'd been interested in dinosaurs ever since I was
about six.
 Anyway,  in  those  pre-computer days I wrote to a  lot  of  the
world's  paleontologists - dino diggers - and asked all kinds  of
stuff.  One of them was Robert T.  Bakker,  the guy who  proposed
dinosaurs were actually hot-blooded and whom I admired back  then
for  having discovered and described the fascinating  carnivorous
dinosaur Deinonychus.
 Robert has written several books. "The Dinosaur Heresies" is one
of them, a non-fiction book that tackles some of the most popular
misconceptions  about dinosaurs.  And while I am  finishing  this
issue of ST NEWS I have started reading "Raptor Red",  a piece of
fiction written from the perspective of a female Utahraptor,  the
dinosaur species after which the Raptors in "Jurassic Park"  were
modelled.  Although  Bakker  is  clearly not a  novelist  and  he
sometimes  puts a tad too much emphasis on dinosaur  anatomy,  it
does offer an entertaining and even educational glimpse into what
life in the Cretaceous era (that's the geological era right after
the Jurassic) may have been like in Utah. A nice read, for as far
as I've been able to ascertain.

 Although I'll be reading many more books,  no doubt,  these were
the final ST NEWS book reviews. 

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The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.