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BOOK REVIEW: ATARI ST FLOPPY UND HARDDISK by Richard Karsmakers

Finally  I was able to buy this book that I wanted to have  right 
from the beginning - a truly comprehensive book that covers  most 
there is to know about floppy-and harddisk.
It  is written by Data Becker's Stefan Dittrich,  Uwe  Braun  and 
Axel Schramm.  ISBN 3-89011-132-7. In Germany, this book costs DM 
59,-,  whereas it costs 69 Dutch guilders in Holland (it can e.g. 
be  bought at Commedia,  Eerste Looiersdwarsstraat 12,  1016  VM, 
Amsterdam,  The  Netherlands).  It  is  over 500  pages  in  size 
(hardback). The disk to the book (that cannot be missed, but that 
I still haven't been able to obtain) costs an additional DM 29,-.

Although  there  most surely are things that are not  covered  in 
this book (that WILL be covered in my book once it is launched at 
around the summer holidays),  one can easily say that most things 
are in fact covered very well.  The authors succeed in  explained 
quite  advanced  things  as clearly  as  possible,  even  to  the 
moderate  reader who doesn't have much knowledge about  the  disk 
drive.  The  book  is  definately much better  than  "Das  Floppy 
Arbeitsbuch" from Sybex,  but the Data Becker book  e.g.  doesn't 
explain the MFM, etc. as comprehensively as Sybex' book.
The overall impression of the book is very good,  although it  is 
evident  that the authors haven't worked together close enough  - 
for  example,  one  of them starts explaining  the  track  format 
(including GAPs, SYNCs,  etc.) which one of the other athors does 
again a bit further on in the book.  Also, the layout people here 
and  there  forgot  to take away  remarks,  and  here  and  there 
published the right listing on the wrong place of the book.

The  book  starts explaining how to work with  file  commands  in 
Basic  (unfortunately,  the  whole book is written for  ST  Basic 
instead of GfA Basic,  although conversion might actually be  not 
so difficult),  Pascal,  C and even Fortran (!).  I don't  really 
think the latter will help many people,  but I suppose that's why 
the authors kept this part quite small.
In Chapter 3,  "Datenstrukturen",  they start explaining what  is 
present  in any book about the subject,  mostly for the  sake  of 
completeness - disk format, bootsector setup, etc. The only thing 
that  is  included in this chapter that is not included  in  most 
other  floppy-books  is the explanation of  the  .PRG  relocation 
table and hard disk formats.

From Chapter 4 all hell starts breakin' loose.  They explain  how 
the  WD1772 FDC works,  explain everything there's to  know  with 
regard  to  floppy-commands and the  actual track format  of  the 
floppy.  You sure have to be concentrated to be able to grab hold 
of  all information that's offered,  but if you do, this  chapter 
gives quite a lot of it.
On  page  180,  one suddenly finds two tables that  don't  belong 
there.  Later,  I found out that they should be located at  pages 
452 and 454.  It just might be handy to know. I think that a book 
that answers to several ultra-high standards,  should at least be 
looked through before publication to avoid things like these. The 
only things you now find on pages 452 and 454 are  remark for the 
layout  people  to  include some files  there  (which  must  have 
included the tables that are now located on page 180).
Chapter  5  covers  the  harddisk.   All  harddisk  commands  are 
explained,  and  some  very handy utilities are offered  as  well 
(like  a harddisk partition examining utlity and a tool to  print 
out the complete directory of a harddisk). Of course, as with all 
listings contained in the book, they are published in the form of 
a  machine  language  source listing as well as  a  Basic  loader 
listing.

Chapter  5,  for  the sake of completeness,  covers  the  RAMdisk 
concept, together with - again - several programs.
The longest listing you've ever seen (machine language source) is 
included in chapter 7 - a diskmonitor.  It is called "The  Little 
Diskeditor",  and the source is over 110 pages in length (!). For 
those  who  don't  want to type all that  stuff  in,  Appendix  1 
features a Basic loader - 'only' over 1000 DATA lines on about 25 
pages.  But  this  diskeditor  surely knows  a  lot  of  stunning 
options:  It features GAP-and SYNC manipulation,  FAT  examining, 
and much, much more.
Chapter 8 is the most interesting chapter,  however, in which the 
reader can find several machine language subroutines that he  can 
readily use in his own Basic programs - the most stunning program 
is a FDC interface program that allows you to access every single 
FDC  command from Basic (!).  That source listing is 14 pages  in 
length  (Basic  loader  only a  bit  over  3  pages).  Now,  it's 
theoretically  possible  to  write a  copy  program  that  copies 
everything in BASIC!!

Conclusion:  Atari ST Floppy und Harddisk is,  after "ST Intern", 
the best book from Data Becker,  especially for the floppy-freak. 
I  think  it does offer a bit too little  information  about  the 
harddisk, but then, who cares for that?

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