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OPEN LETTER TO ALL GAME MANUFACTURERS
by Stefan Posthuma and Richard Karsmakers

 On the "Computer Orgy" (see elsewhere in this issue of ST NEWS), 
when finishing the previous issue of ST NEWS, we came up with the 
idea to write an article with guidelines for game  manufacturers. 
Having  spent many an hour playing games ourselves,  we  feel  we 
have  the necessary knowledge to be able to write a  column  like 
this.

 What makes a game addictive?  What makes a game playable?  Which 
games  are excellent regarding one or several criteria?  What  is 
necessary  to make a game sell well and make it a potential  hit? 
Most  software  manufacturers will probably have spent a  lot  of 
money  investigating  this,  but  some haven't (or  at  least  it 
appears that they haven't,  considering the quality of the  games 
they produce). So we made a small checklist for all games authors 
to read. All about what makes a game GOOD.

 On the next pages, we will go into individual aspects. They will 
all  be clarified by some games following a minus sign  (-)  that 
are  typical  examples  of  how NOT to  do  it,  and  some  games 
following  a plus sign (+) that are examples of how to do it  the 
right way.

1) An important point in game sales is advertising and packaging. 
People like it when a game contains a poster,  whereas the common 
CD-box  packaging is quite repulsive.  The press releases  should 
involve flyers, posters and stickers.

- Strikey, Brataccas
+ Jinxter, Barbarian, Terrorpods, Obliterator, Vixen

An  excellent PR agency is Barrington Harvey (the  people  behind 
Vixen). The best packaging is still done by Psygnosis.

2) The graphics of the game are by far most important. Some games 
require rather simple yet functional graphics.

- Turbo GT, 500CC Grand Prix
+ Plutos, Bubble Bobble, Super Sprint, Giana Sisters, Impact

Some  game  require  quite complex graphics  -  here,  the  color 
palette is VERY important!

- Elf
+ The Pawn, Captain Blood, Defender of the Crown, Obliterator, 
  Thundercats, Dragonflight

The  best  graphic artist is Pete Lyon (can  be  reached  through 
Microdeal).

3)  The  MUSIC  and sound incorporated in a game  are  also  very 
important.  Some  games  do  not need  advanced  music  (such  as 
Phantasy and Scrabble), but other games are just craving for good 
music!  And we mean GOOD music,  so that means written by  either 
Rob Hubbard,  David Whittaker or Jochen Hippel.  A lengthy  title 
sound is welcome,  and different levels need different pieces  of 
music as well.  Sound effects need to be realistic and extensive. 
NO digital music (takes up too much disk space,  which had better 
be used for more extensive graphics)!  Digital sound effects  can 
have a good effects, though (Sidewinder, Obliterator).

- Indoor Sports, Virus
+ Giana Sisters, Defender of the Crown

The best music programmer (especially for conversions) is  Jochen 
Hippel.

4)  To keep up a game for a longer time - so that people keep  on 
playing  it  - it is absolutely necessary to include  a  hi-score 
table  that can be saved to disk (utterly  extremely,  yes,  even 
absurdly ridiculously simple to program).  For sports games, this 
also means saving of best times, largest distances, etc. The name 
to enter in the hiscore table should be at least three digits  in 
length, whereas longer ones are also nice. Creative hiscore input 
would  be nice,  too (Prohibition,  Hades  Nebula,  Space  Pilot, 
Overlander - though the latter doesn't save 'em).

- Bubble Bobble, Arkanoid, Impact, Sidewinder, Arkanoid II
+ Super Sprint, Crazy Cars, Goldrunner II

5) Sometimes,  loading takes a while. A picture (if possible with 
some  simultaneous animation/scrolling and music)  while  loading 
would be very nice then.

- Space Harrier, Maniax
+ Terrorpods, Obliterator, Barbarian, Super Sprint

6) Pictures should be crunched on the disk to save storage  space 
(which can then be used for MORE graphics or music).

- Chamber, Knightmare
+ Strikey, Defender of the Crown

Degas  Elite  and  N-Vision can  produce  compressed  picture.  A 
utility  called Tiny can compress Degas or Neochrome pictures  as 
well (quite compact,  one might add). If you have trouble writing 
de-compression routines,  I suggest you contact STRIKE-a-LIGHT in 
Eindhoven, who will probably know how to help you.

7) Loading time should be limited to the smallest possible amount 
of  time  - as long as the disk drive keeps up  with  the  turbo-
loader.  Some  games really take TOO long to load,  whereas  some 
games even reload a level when it's already in memory!

- Sidewinder, Test Drive, Defender of the Crown, Maniax
+ Virus, Brataccas

8) When using a copy protection, you should use one that works on 
ALL disk drives (also Cumana, Nec, older Atari drives, MEGA STs). 
Check the protection only once (not,  like Arkanoid,  every  time 
you start anew).

- Virus, World Darts, Pool, Gauntlet II

The best protection yet is thought to be in Firebird's "Return to 
Genesis", by Steve Bak.

9) Scrolling should be SMOOOOOTH!  Do not even attempt to write a 
scrolling game when you can't scroll smoothly!

Vertical Scrollers:

- Major Motion
+ Goldrunner (I & II)

Horizontal Scrollers:

- Skyrider, Uridium
+ Return to Genesis, Dragonflight, Winter Olympiad

The best scroller (in ANY direction) is Steve Bak (to be  reached 
through Microdeal or Firebird).

10) An option to pause a game is very practical as well. How many 
times  doesn't one answer the phone because he's  playing  "Super 
Sprint"?

- Super Sprint
+ Bubble Bobble, Goldrunner II

11)  A  quit option is also very handy - if you want to  abort  a 
game because you've died earlier than you wanted. Often, you have 
to go through killing your other lives before being able to start 
again...boring!

12) No MENU BARS in games! They make it messy...

- Out Run, Enduro Racer

13)  When possible,  include a two player mode (if possible  even 
with  Split  Screen  facility).  Simultaneous playing  is  to  be 
preferred above one-after-the-other playing.

+ Super Sprint,  Bubble Bobble,  Pitstop II (about the best -  on 
  the Commodore 64), Time Bandits

14)  To  keep game play as interesting as possible for  a  longer 
time,  the  game  needs to have a clear goal and  lots  of  bonus 
elements.  The first level should not be too difficult or lengthy 
(as with "Arkanoid II").

- Arkanoid II
+ Arkanoid, Bubble Bobble, Giana Sisters, Impact

15)  When the game doesn't save hiscores or in other  ways  needs 
access to disk writing,  make sure the disk cannot be written  on 
(by selling a game on disks with no WP-tabs,  for example).  This 
prevents accidental erasure as well as virus multiplication. When 
this  is  not  possible,  you should  always  immunize  the  disk 
(putting $60 and $38 on the first two bytes of the bootsector).

16) While playing the game (especially with  shoot-'em-ups),  the 
player  should have a fair chance at success.  So no things  that 
suddenly  fly  into  the screen so that the player  has  no  fair 
chance  of survival!  Fair play lasts the longest.  So no  random 
elements that almost surely mean death (like in Hewson's Exolon).

  That's about the most important we wanted to tell  to  you.  We 
welcome  opinions  about  it,  and we  sincerely  hope  that  the 
software companies will answer to all these needs.

Disclaimer
The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.