Skip to main content
© Dave 'Spaz of TLB' Moss

 "I am not paranoid...WHO SAID I WAS?!"
                                              Gracie, "The Nanny"


         AN INTERVIEW WITH DAN WILGA OF GRIBNIF SOFTWARE
                      by Richard Karsmakers

 Probably about six years ago,  American software company Gribnif
released  their increasingly popular "NeoDesk" programmed by  Dan
Wilga.  Yours truly got quite attached to it,  to such an  extent
that  I've upgraded to all versions up to and including  "NeoDesk
4"  (although I still haven't got it at the time of  working  out
this interview).
 But  who  is the person behind an illustrious  program  such  as
"NeoDesk"  and,  likewise,  products  like  "Geneva",  "MemInfo",
"SysMon" (not the Isakovics one),  "NeoDesk CLI" and a whole host
of Colaware programs such as "ColaCalc"?  Who, when it boils down
to it, is Dan Wilga except for the person who is the major person
behind a severely weirdly called software company?
 Reading  the  below  interview might  help  you  answering  that
question.  I  succeeded in diverting him for some time  from  his
important programming duties ("NeoDesk" version 4,  mostly)  with
the following result.

 Can  you  give us a short biography  of  your  life,  education,
computers, work and social status?
 Dan:  I was born in Northampton, MA in 1967, where I continue to
live now with my longtime-companion,  Lisa,  and her half-million
cacti. I attended the University of Massachusetts in Amherst, MA,
for several years before forming Gribnif Software.

 This  is  just one of the five colleges in the  immediate  area,
which  give it such an interesting  flavor.  Since  Smith,  Mount
Holyoke,  Hampshire,  UMASS,  and Amherst attract very  different
students (from very different backgrounds), the area is known for
its liberalism,  desire to be on the "cutting edge",  and  never-
ending  pursuit  of anything that can be  considered  politically
correct. Despite all that, I like it anyway <smile>.
 I think I've used pretty much every small PC around:  I  started
toying with BASIC on a Tandy Model II, then used a friend's Apple
II,  and  eventually  bought a Timex/Sinclair-1000  (ZX-81)  and,
later, an 800XL. It was with the T/S-1000 that I first learned to
use machine language (I wouldn't go so far as to say  "assembly",
since that implies actually using an assembler,  which I wasn't).
I  also  spent  several years working for UMASS  on  their  Cyber
mainframes programming graphics software in FORTRAN.

 Could  you be a bit more specific with regard to  your  birthday
perhaps?
 Dan: OK, alright, my birthday is December 22. It's not something
I feel too confident about giving out,  since it's one more thing
that  some bored hacker could use against me when trying to  kill
my credit rating or nuke my bank account.  Me? Paranoid? Nahhh...
Or are you just into numerology? <smile>

 Can  you give us a description of your home,  most  specifically
the room where you do your work or another room that you  perhaps
think deserves to be known better?
 Dan:  Most  of my programming these days is done in the  Gribnif
Software  office.  It's  a  fairly small  space  in  a  converted
schoolhouse  situated  in the farming town of  Hatfield,  to  the
north of Northampton, along the banks of the Connecticut River.

 What  do you look like?  Or,  at least,  how would you  describe
yourself (feel free to throw in a few character traits as well)?
 Dan:  Appearence-wise  (you  certainly don't believe  in  loaded
questions, do you, Richard?) I'm 5'11", 165 lbs, blue eyes, light
brown  hair,  and  have  the poor eyesight which  I  think  is  a
prerequisite for being a programmer.  I was recently compared  to
Kenneth Brannagh (sp) in the film "Dead Again", a reference which
I  have yet to determine whether it's positive or  not.  I  think
it's just that I have the same beard he did in the  movie.  Let's
see,  according  to Emma,  I'm very charming,  suave,  and  am  a
scintillating conversationalist.  I'm well-known for my  numerous
films including Henry V...Oh, wait, that's Brannagh...

 What is your worst habit?
 Dan:  While I used to be the guy who worked until 3 or 4 in  the
morning,  those days have pretty much gone by,  so that I can  be
here  in  the office during "normal" hours  (fortunately  for  my
mother, who used to think I was a vampire).

 Do you have any pets and, if so, what kind?
 Dan: I have several pet fish. None of them is named Eric.
 If I were ever to visit you, where would you take me for a night
out?
 Dan:  If you were to visit,  I would probably take you to one of
the excellent ice cream parlors here in Northampton.

 Do  you  do any other work except for that  through  which  most
people tend to know you?
 Dan: I do a little consulting on the side, sometimes.
 What is your local ST/TT/Falcon scene like?
 Dan:  Locally,  there  is  one dealer who sort  of  sells  Atari
computers,  and  another  small store that is just  starting  up.
There  are a few local user groups that we speak to from time  to
time.

 What  programs  in your AUTO folder or ACC directory  would  you
rather not be without?
 Dan:  Most  of my AUTO folder and ACC programs  are  programming
utilities:  "ColaCalc" (a TSR programmer's calculator), "MemFile"
(a memory/disk/file editor),  and "TempleMon". I also use a Crazy
Dots  board (usually in monochrome) with the ET-4000  version  of
"NVDI", here on my TT.

 What is the latest program you've done?
 Dan:  Right  now,  I'm working on a new version of the  original
desktop  replacement for the Atari,  "NeoDesk"
 (i.e.  version  4,
ED.).  I  am also continuing to update our most  recent  release,
"Geneva",  the  multitasking environment.  There are still a  few
features I'd like to add to this one, too.

 Which  book  have  you  read  recently  that  made  most  of  an
impression on you?
 Dan:  I read mostly SF and fantasy books (big surprise, there!).
A  few  series stand out more than others:  Steven  Brust's  Vlad
Taltos novels,  David Eddings Belgariad/Mallorean series, and the
Sten series by Cole and Bunch.

 What's your favourite season, and why?
 Dan:  I like the spring most, because it's just after the ten or
so feet of snow have all melted,  and just before all of the  cow
pastures around here really start to become noticeable.

 What's your favourite music?
 Dan:   Musically,  I  really  like  Petunia  Clark  and  Shirley
Bassie...oops,  that's  Brannagh  again...seriously,  I  like  to
listen to a lot of different things:  New Order and Depeche Mode,
Pink Floyd and Traffic,  Laurie Anderson,  the Cocteau Twins, Bob
Marley, Peter Tosh, and just about anything on 4AD. I reserve Joy
Division for when I'm doing my taxes.

 What's 4AD?
 Dan:  4AD  is  a non-mainstream record label in the UK  that  is
known  for producing very eclectic music that nonetheless  has  a
certain commonality to it (it was the Cocteau Twins' first label,
if that means anything to you).  If you are at all interested  in
this type of music,  I strongly suggest you check out  "Filligree
and Shadows" by This Mortal Coil.

 What computer hardware do you have?
 Dan:  At  the  office we have one of just about  every  computer
Atari has ever made:  2 1040's,  a STacy,  two Megas, a Falcon, a
Mega  STe,  and  a TT.  We also have the standard array  of  hard
drives and burnt out Atari monochrome monitors.  I either use  my
TT with a VGA monitor and the Crazy Dots card here at the office,
or  I take my work home with me on a Syquest cartridge,  where  I
have an accelerated Mega 4.

 What  is the computer game you play most at the  moment?  What's
your all-time fave game?
 Dan:  I'm still awful at it, but I've been playing Jeff Minter's
commercial  version of "Defender II".  I also really like  to  play
"NetHack"  from  time to time,  and just finished  "Gods"  a  few
months ago (Along the same lines,  the Bitmap Bros' "Xenon II" is
still one of my favorites).

 What is the film you've been to recently that made most of an
impression on you?
 Dan: On the subject of films, I saw "Schindler's List" 72 times,
and I'm about to pop off and drown myself  now...  no,  actually,
Lisa and I just saw "Four Weddings and a Funeral". Aside from the
poor  acoustics  in  the theater making it difficult  for  us  to
understand  some of the accents (and I watch lots of British  and
Australian  movies  and  TV shows,  and  rarely  have  this  much
trouble),  it was a really hilarious film.  My only qualm is that
they  should  have developed Andie MacDowell's  character  a  bit
more.

 Do you remember a film that struck you as being especially crap,
a film you was tempted to get a refund at the cinema for?
 Dan:  Probably  the  worst movie I can recall seeing  in  recent
years is "Joe Versus the Volcano".  The only redeeming part in it
was  when  one  of  the  female  leads  gave  the  all-time  best
rejoinder: "I have no response to that."

 Do you play any musical instruments? If so, which one(s) and how
well/bad?
 Dan: I studied the drums for a while, just long enough, in fact,
to  now have the ability to seriously annoy anyone within  a  50-
foot  radius of my tapping hands and fingers within a  matter  of
seconds.

 You are connected to the Internet.  What do you think of it?
 Dan: In my opinion, the singlemost disappointing aspect of using
Internet has to be the archaic software we are expected to use to
enter  and  view messages.  This is especially true in  the  Unix
world,  where most of the mail readers seem to have sprouted like
so  many  weeds,   in  a  disorganized  mish-mash  of   differing
terminology and interface.  Until there is an easier way for  the
average user to get at and communicate using Internet,  there are
going  to  be  a lot of people who are  still  driving  down  the
Information  Superhighway with their right turn signal  stuck  in
the "on" position.

 What is to you the music release of 1993?
 Dan:  My favorite disc of 1993 is one called Deep  Forest.  It's
just  a  guy  with a Synclavier and lots of  rhythms  taken  from
Pygmie chants,  but it sounds absolutely fantastic,  even on  the
100th listen.

 Is  there  something you see everybody likes but  you  that  you
loathe most intensely?
 Dan:  Something  that everyone else likes,  but I  loathe:  Feta
cheese  and  sun-dried tomatoes.  If I'm going to  eat  something
resembling foot fungus, I refuse to pay ridiculous prices for it.

 Most  cliche question of the interview (possibly):  What's  your
favourite food? And favourite drink?
 Dan: My favorite drink is Coke. Favorite foods: Ice cream, Heath
(toffee) bars, and pizza (not necessarily together).

 What is your favourite fantasy?
 Dan:  My  favorite fantasy is to actually do what I like to  do,
and  get  paid lots and lots of money for  it.  Too  many  people
forget  the first part of this equation and just go for the  lots
and lots of money bit.

 Now  some words to react to.  Feel free to mention whatever  you
warrant should be mentioned after hearing a word.
 The ozone layer.
 Dan:  Invest in Coppertone stock now (an popular American  brand
of sun tan lotion, ED.).
 Software piracy.
 Dan:  One  of those things nearly everyone does,  but  very  few
admit  to.  The most important thing to do is to  educate  people
away from the mentality which says that "these are big  companies
and  they  won't  mind  if I give a copy  to  my  friend."  Maybe
MicroSoft  doesn't miss a few dollars,  but in the Atari  market,
every dollar makes a huge difference.

 MTV.
 Dan:  A good idea run afoul in the same manner as popular  radio
here in America.  Too much repetition and commercialism have made
it  into just another tool for the record company  executives  to
increase their net worth.

 Guns'n'Roses.
 Dan:  Singing  lessons  are  not something  that  can  be  taken
intraveinously.

 42.
 Dan: Stop me before I do to Adams for the last book what Agrajag
wanted  to do to Arthur in the third one.  "So Long"  was  pretty
boring, but at least not too upsetting. "Mostly Harmless" was far
more interesting,  but the ending was pretty  pathetic.  OK,  not
just  pathetic,  downright  annoying.  He  spent  all  this  time
developing some weird new subplots and characters,  only to  have
an  ending  which seemed kind of like  "Well,  I've  written  the
prerequisite 200 pages, it's time to murder them all."

 Religion.
 Dan:   The   best-intended  concept  which  has  had  the   most
unexpectedly horrific results.

 And...er...ST NEWS.
 Dan:  Too many articles, not enough Spam. I've only read the one
issue  of  
ST NEWS you sent me,  so I didn't really feel  that  I
could say anything terribly intersting about it, so I opted for a
[Monthy]  Python reference instead.  I do realise that this is  a
facetious  comment from an obnoxious American that will  only  be
understood by the useless 1/3 of your readers <smile>.

 Why should people buy "Geneva", not "Mag!X"?
 Dan:  "Geneva" is a program that I've worked very diligently  on
for two years now,  and am very proud of.  Not only does it  have
all those nice multitasking capabilities,  but it has things like
online  help,  automatic  keyboard  equivalents  for  buttons  in
dialogs  and menu entries,  3D buttons and  window  gadgets,  the
ability to load and unload desk accessories whenever you want  to
(without rebooting), a very spiffy file selector, a comprehensive
manual,   and   even  documentation  for  all  of  the   extended
programming functions.  And it's all done in a way which not only
takes  up  very  little memory and causes  no  noticeable  system
slowdown, but it is extremely compatible with older applications.
I prefer to be positive about "Geneva" rather than negative about
"Mag!x",  since  I'm obviously biased
 (likewise,  Dan refused  to
comment  on  words to react to such as "Gemini"  and  "Teradesk",
probably a wise thing to do, ED.). 

Disclaimer
The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.