Skip to main content
© Erik 'Es of TEX' Simon

 "Mississippi: A hippy's wife."

                AN INTERVIEW WITH JENS JOHANSSON
                      by Richard Karsmakers

 Jens  Johansson is the keyboard guy that got snatched away  from
the  rather  unknown Swedish band Silver Mountain by  a  slightly
more known Swede by the name of Yngwie J.  Malmsteen when he went
solo after leaving Alcatrazz in 1984.  For four studio albums and
one  live album,  Jens and his brother Anders formed  the  stable
keyboards-drums part of the Yngwie Malmsteen line-up.  After both
leaving Yngwie in 1989,  Jens went on to do a variety of  things,
including playing the keys on Dio's album "Lock up the Wolves".
 Jens,  one  of a handful of the finest keyboard players  in  the
world  (with  Kevin  Moore,  Tony McAlpine  and  Rick  Wakeman  I
suppose),  is  still  very  much active in  the  music  business,
although not as obvious as he used to be. He is now more involved
in  fusion,  jazz,  cross-over and various  other  non-mainstream
musical styles.  About half a year ago his name was mentioned  in
connection with the position of keyboard player of Dream Theater,
something  that I (along with some other people,  I guess)  would
really have liked to see happen. Unfortunately, however, it never
quite happened.
 Roaming  across  the  Internet  I  found  Jens'  home  page  (at
panix.com/jens)  and got into contact with  him.  He  came
across as a really laid-back, relaxed and sympathetic guy.
 (Not that this actually says anything about him, for the biggest
nerd  I  know comes across really confident and  adult  in  email
messages, for example)
 This,  in the end,  culminated in arrangements for an  interview
for ST NEWS.  So read below the results of an interview with  the
man  who  recorded  all the keyboard solos on  "Odyssey"  in  one
night,  with  some stuff from his own homepage FAQ added to  make
things a bit more complete.

 Can  you  give us a short biography  of  your  life,  education,
computers, work and social status?

 Jens:  Date/place of birth:  Nov 2,  1963,  in Fresta  (actually
"Upplands Väsby"),  a municipality that has spawned a lot of  the
Swedish rock elite,  by the way (not that I count myself  amongst
the  elite...the  Europe guys and Candlemass are  from  there  as
well, for instance)!
 Education: 9 years mandatory swedish school, four years electro-
engineering.
 Computers:  Atari  ST  1040 (Adspeed 16  MHz  upgrade).  Running
mostly  "Cubase"  (2.1)  on that one.  HP Omnibook  300  for  WP,
spreadsheets, etc. It travels great (typing this from an airplane
on my way to Florida actually!). Our label (Heptagon) has several
PCs for office and accounting stuff.
 Work?  Just  music nowadays,  in either a  playing,  writing  or
producing capacity.
 Married. Yes, well at least almost (same girl for over 7 years)

 What have you been doing since 1987?

 Jens:  I  moved to New York City (from Los Angeles) in  1988  to
settle down with a girl.  Left Yngwie's band in '89 after hearing
the  mix  on  the Leningrad album  -  also,  the  record  company
(PolyGram) lost interest and the money situation started to  suck
onions (I essentially got sick of the whole PolyGram/neoclassical
metal/hair metal mess,  it was time to move on -- a.k.a. "Musical
Differences"). Joined Ronnie Dio's band Dio in '89. Did one album
with them,  and a tour which incidentally Yngwie opened on.  I've
done  other more mainstream studio work.  I've worked a lot  with
Jonas  Hellborg  (he's a great Swedish bass player that  used  to
play with the Mahavishnu Orchestra) on avant-garde records,  some
on his label,  Day Eight.  Been touring the jazz/club circuit  in
Europe  a  lot  with  this kind of stuff (it's  a  lot  of  fun).
Recorded  a very strange solo album.  Also did  a  made-for-Japan
"band" album with a bunch of ex-Yngwie guys and some other Swedes
(I go back to Sweden a lot to work on stuff).

 Can  you give us a short description of the  surroundings  where
you live? Its nightlife, its people?

 Jens:  New York City.  Surroundings?  Well,  I live on the upper
east  side,  so it's pretty clean and safe over here compared  to
downtown.  Excellent nightlife,  but I find myself going out less
often nowadays.  Still do though, and usually regret it for a day
afterwards.  :) The people here come from all over the world  and
can be a bit rude at times,  but it's mostly on the surface. Nice
police  force.  (Compared  to  the Gestapo-style cops  in  LA  or
Sweden, for instance)

 Can  you give us a description of your home,  most  specifically
the room where you do your work or another room that you  perhaps
think deserves to be known better?

 Jens:  It's a typical NY apartment.  Pretty small!  So I have an
unobtrusive  preprod/recording  rig set up that doesn't  take  up
much  space at all.  Most of the work I do in the room where  the
stuff is set up, but I frequently pack up a piece of equipment or
tow and rent a studio for sessions, overdubs and such.

 What do *you* look like?  Or,  at least,  how would you describe
yourself?

 Jens:  I've  got some pictures on the web site.  I guess I'm  an
approximately 6 foot tall roughly humanoid biped.

 What is (are) your worst habit(s)?

 Jens: Procrastrination.

 Do you have any pets?

 Jens: No pets. Well, we had a mouse in the apartment a few years
back but he sadly departed.

 If I were ever to visit you, where would you take me for a night
out?

 Jens:  McDonalds?  Haveli's on 6th and 1st for some curry, and a
movie?  Scrap bar?  Babyland? No-tell Motel? The local German pub
(Nimrod's)?

 Do  you  do any other work except for that  through  which  most
people tend to know you?

 Jens:  Nope,  only  music stuff,  like playing on and  producing
records (a bunch of different types of music though).

 Which  book  have  you  read  recently  that  made  most  of  an
impression on you?  Why?  If it's difficult to pin down one, feel
free to name a few in different genres.

 Jens: Hm. "Brave New World" by Huxley? But that wasn't recently,
that was almost 15 years ago. :) "Gödel, Escher, Bach"? (Only two
books? Looks pretty stupid. I read a lot actually...)

 What's your favourite season, and why?

 Jens: Winter! Snow.

 What's your favourite music for flipping out (if ever you do)?

 Jens: The mexican band "Bakteria".

 Do  you use any computer hardware in your creative process  and,
if so, which? What tools do you use on it?

 Jens: Just the Atari and "Cubase".

 What is the computer game you play most at the moment?

 Jens: I almost never ever find myself playing computer games! :)
(Although  I became a mean motherfucker on "Ms.  Pacman"  at  one
point in my life - we had a machine on one of our tour buses.)

 What  is the film you've been to recently that made most  of  an
impression on you?

 Jens: Hm, "most" in combination with "recently" is difficult. Of
"recent" movies I liked "the Shawshank Redemption" and "The Usual
Suspects".
 Older movies:  "A Clockwork Orange",  "Brazil",  "The Meaning of
Life",  "Natural  Born Killers",  and a bunch of others  I  can't
recall now.

 Do you remember a film that struck you as being especially crap,
a film you was tempted to get a refund at the cinema for?

 Jens:  No. If I was dumb enough to shell out the bucks, I should
pay for it.  :) Good question,  though. I just can't remember any
movies like that. Maybe "Caddyshack" and "Porky" would qualify...
I probably repressed the memories,  that's how bad the other ones
were...

 Do you play any instruments other than keyboards?

 Jens: No.

 You are connected to the Internet.  What would you advise  other
Internet users to check out without further ado,  i.e. what would
you have parted with your right arm for to have someone reveal to
you when you started out?

 Jens: My right arm? :) Nothing!
 Advice:  try to be conscious of what you're actually looking for
out  there,  since  it's  so easy to  just  have  your  attention
diverted  and  waste a bunch of time exploring a bunch  of  stuff
just because it's there. :)

 When, in many years, you'll eventually die, which song would you
like to be played at your funeral service?

 Jens:  Something weird.  Like maybe Penderecki.  Or  Varese?  :)
People would hopefully forget to be sad and say "what the fuck is
*this!?*  This  isn't music.  Air raid  sirens?  People  shouting
gibberish,   making  other  horrible  noises,   and  smashing  up
pianos!??" :)

 What is to you *the* music release of 1995 so far?

 Jens: Nothing I've heard so far has had me overly excited...

 What is your favourite holiday destination, and why?

 Jens: Any! I'm basically a vagrant that's always on holiday.

 Is  there something you see everybody likes but that you  loathe
most intensely?

 Jens: Organised religion.

 Most  cliche question of the interview (possibly):  What's  your
favourite food? And favourite drink?

 Jens: Indian food. Beer.

 Suppose you could be Aladdin for a while. Which three wishes
would you make?

 Jens:  Raise the average IQ of the planetary population by  100,
extend the average life span for humans human to 900 years,  make
interstellar travel cheap, and readily available.

 Is there a person you haven't met yet which you'd dearly love to
meet?

 Jens:  J.S.  Bach?  Hmm, perhaps Frank Zappa, but he's also gone
now.

 If you were confined to a desert island and you could only  take
with you one book, five CDs and one luxury item, which would they
be?

 Jens: Book: "Survival techniques for desert islands", Five CD's:
Bach's "Goldberg variations" (Glenn Gould),  "Art of the Fugue  +
Händel  harpsichord  suites"  (also  Glenn  Gould),  Holdsworth's
"Secrets",  Zappa's  "Ship  arraving too late",  the  new  Shakti
compilation  I  just bought.  Luxury  item:  A  solar-powered  CD
player, of course. :)

 What invention do you hope mankind will come up with soon?

 Jens: Faster-than-light travel.

 Which famous person would you like to have at a party?

 Jens: Sam Kinison.

 If  you  were  ever to have the opportunity  to  have  your  own
perfume cosmetics line, what would you call it?

 Jens: Maybe "Heroin"?

 What  is  your  ultimate ambition,  the thing  you  hope  to  be
remembered by?

 Jens: Oh, just putting out a decently interesting record now and
then.

 What musical projects are you currently involved in?

 Jens:   A  lot!  "Johansson  Brothers",  a  fusion  record  that
hopefully will feature Alan Holdsworth; two collaborative records
with Yngwie (but one of those is not until next year);  I'm going
to play on a record by a finnish band called Stratovarious, and I
also am involved in playing/producing two or three more record on
the Heptagon label,  one possibly being a solo record  (hard-core
progressive fusion).

 What  do  you  like and dislike  particularly  about  the  music
industry?

 Jens:  Dislike:  Talentless people making musical decisions, the
usual  corporate  backstabbing and scheming taking  its  toll  on
artists, stuff like that.
 Like: the music part, not the industry part.

 What musicians are you most influenced by?

 Jens:  Bach,  Eddie Jobson,  Zappa,  John Lord,  Holdsworth, Uli
Roth, Yngwie, and many many others.

 When  you didn't get selected to become the new keyboard  player
in Dream Theater, how did you feel about that?

 Jens:  I was disappointed,  I guess I felt at the time that they
deserved the best possible replacement for Kevin. They'll have to
live  with  their  horrible mistake for the rest  of  the  band's
life! ;)
 (I liked the band before all that stuff went down,  and I  still
think it's weird that Kevin left.)

 What musical hardware do you use?

 Jens:  Oberheim Matrix12,  matrix1000's,  Matrix 6R, DPX-1. Korg
PolySix  (I  have around 10 of  those),  Yamaha  DX7+TX816  rack,
Roland D20,  DS-330, Hammond + Leslie (I have two actually), Korg
CX3 as a "touring hammond",  and a bunch of others.  I also  rent
stuff a lot.
 I'm  not too crazy about the "new breed" of keyboards  like  the
K2000 etc; they sound a bit thin to me. But whatever.

 Any  funny anecdotes about some of the albums you  have  already
recorded on, especially the more popular ones (Dio, Malmsteen)?

 Jens: Oh. I have tons! None that are fit to publish though. :)

 How was Malmsteen to work with?

 Jens: No problem for me there... he's a stubborn guy though, and
can be quite blunt. He earned his bad reputation the hard way (by
being truly offensive),  and he's very proud of the  fact.  Still
one of the best guitar players on the planet.  I talk to him  all
the time... he's doing good.

 Are  you still active with Anders?  Could you tell me  something
about what he's up to these days?

 Jens:  Yes,  we run Heptagon (a Swedish record label distributed
by Warner) together.  He still plays a lot as well.  He just  got
back from China a few weeks ago,  doing a stadium tour with  some
weird Chinese pop singer (Wei-Wei -- she's *HUGE* over there).

 Following now is the "words to react to" segment.  Feel free  to
associate and write away!
 Norway.

 Jens:  Nice, beautiful country, its citicens in general are very
friendly.  Negative  sides:  some Norwegians are a bit  "uptight"
(heavy  Christian  stronghold).  They BANNED the movie  "Life  of
Brian" for instance.  Sounds more like Iraq than Scandinavia! Bad
roads there too.

 Derek Sherinian.

 Jens: Dream Theater's new keyboard player!

 MTV.

 Jens:  The format has gotten weirder and weirder!  :) Sure signs
of  one getting old -- listening (or watching) what the  14-year-
olds dig nowadays and going "what the heck is this all  about!??"
:)

 Guns'n'Roses

 Jens:  Ah.  I remember seeing them in the Troubadour back in the
mid-80's handing out flyers for their next show. Me and everybody
else I talked to were in TOTAL agreement that the name "Guns  and
Roses" was the stupidest thing we've ever heard -- and that those
losers  would  NEVER get anywhere with such a  moronic  name!  We
laughed heartily at them as we sipped our drinks.... :)

 Michael Jackson.

 Jens: He loves children.

 42.

 Jens: An ANSWER and also a LEVEL.

 Russian cigarettes.

 Jens: Bleach!

 Ronnie James Dio.

 Jens:  Nice guy,  one of the most normal singers I've ever  met.
Completely down-to-earth.

 Kevin Moore.

 Jens: Good lyricists AND keyboard player (like I said, when they
called  about that Dream Theater gig I was pretty surprised  that
he was leaving the band. And suspicious! :). I certainly wouldn't
have  wanted to be involved if he was fired or  something  stupid
like that.

 Yngwie.

 Jens:  Stubborn bastard.  One of the best guitar players on  the
planet.  Unsurpassed  in  his style,  which he by  the  way  just
conjured somehow out of thin air.

 Silver Mountain.

 Jens: My first real record! Holding that first piece of vinyl in
your hands was an amazing feeling.

 France and Nuclear Testing.

 Jens: Of course I'd prefer if they didn't do any testing. BUT...
 To me,  It smells of media hype.  It's just not a burning  issue
for me -- after all the tests are deep underground.  I don't  see
why  it's that big of a deal.  China does tests as well  but  not
many people seem to have the guts to be very vocal about that. Or
about the US when they did massive amounts of testing in the 50s,
60s, 70s and 80s.
 And  of course the US also did a few above-ground  "tests"  over
densely populated Japanese cities... if there are a pair of nukes
in  history to be miserable about,  I would pick those  two,  not
some underground testing in the middle of the pacific ocean  with
absolutely no loss of human life. Just my $0.02.

 The World Wide Web.

 Jens: It's a very nice thing! It seems to be working pretty well
now...  but  I  do  get  annoyed  when  people  (or  even  worse,
corporations)  put a lot of lag-inducing bandwidth-eating  little
pieces of crap like cute 400k graphics,  advertising imagemaps or
backgrounds up.  Using "Lynx" certainly helps, though. Strips all
that fluffy garbage away. :)

-----------------------------------------------------------------
 JENS JOHANSSON DISCOGRAPHY
 (with his own personal remarks)
-----------------------------------------------------------------

SILVER MOUNTAIN:

Shakin' Brains (RoadRunner, 1983; Apollon/Fems, 1991)
 Fairly awful. Early-80s Maiden/Rainbow/Purple-influenced record.
Some interesting keyboard bits here and there. :)


RISING FORCE:

Yngwie J. Malmsteen's Rising Force (Polygram, 1984)
 Good.  A  mostly instrumental neo-classical  metal  record.  Was
nominated for a grammy in the US actually.  Drums were played  by
Barriemore Barlow on this one.
Studio/Live-85 (Polygram, 1985 (obviously!))
 Awful.  Contains  rough mixes from the "RF live in Japan"  video
and a few cuts from Marching Out.
Marching Out (Polygram, 1985)
 A  little more straightforward than "YJM's RF",  has  vocals  on
most   songs.   Has  that  typical  neoclassical  Swedish   sound
harmonically.
Rising Force '85 (video, Polygram, 1985)
 Quaint.  Rookie band does their third gig ever together in front
of a Japanese audience and camera crew.
Trilogy (Polygram, 1986)
 More of an attempt at commercialism.  New singer and big budget.
First  recording delivered under contract with Polygram USA  (the
others were one-shots that went thru Polydor KK Japan IIRC.)
Odyssey (Polygram, 1988)
 Even  more  of  an attempt at  commercialism,  but  pretty  cool
anyway.  Joe  Lynn Turner sang here.  Good keyboard stuff too  in
places.
Live In Leningrad (Polygram, 1989)
 Awful sound.  Everything overdubbed except the drums (which  you
can't hear anyway).
Live in Leningrad (video, Polygram, 1989)
 Better  video.  I had stupid Russian cigarrette [papiryoska]  in
mouth  because we were told it was for a  Soviet-only  broadcast,
not a video, and certainly not world-wide...


ERIK BORELIUS:

Perfect Partners (EMI, 1987)
 A soft-edge instrumental guitar record.

DIO:

Lock Up The Wolves (Warner Brothers, 1990)
 Good sound IMO, and Ronnie sings his ass off as usual (but not a
lot of keyboards on there). Simon Wright on drums.


JENS JOHANSSON:

Fjaderlosa Tvafotingar (Amigo, 1991; Jimco, 1992)
 Instrumental record with four lengthy and complex  instrumentals
(weird  Swedish phrase "F.T." means "featherless bipeds",  so  it
was  picked with a tip of the hat to Plato but mostly because  it
has a bunch of cool Swedish dots and rings and stuff in it.)
Ten Seasons (Heptagon, 1995)
 Kind of mellow piano stuff recorded in NYC, summer of 1994.

DEADLINE:

Dissident (Day Eight Music, 1991)
 Medium  tempo ambient noise-techno world  music  mix.  Featuring
Bill Laswell,  Bootsy Collins,  Jonas Hellborg,  Ayib Dieng,  and
others.


STEVE ROSS:

Midnight Drive (Shrapnel, 1991)
 Really awful.  Was rushed by idiot/studio owner that had made  a
bad  deal  with Varney (a flat fee for  the  whole  record).  All
keyboards  were done in a few hours,  and that included  lots  of
stuff that was unison with the guitar that you can't hear.  About
a half hour was left for the key solos...


GINGER BAKER:

Unseen Rain (DEM DEM, 1992)
 Interesting all acoustic record.

SHINING PATH:

No Other World (DEM DEM, 1992)
 Simulated thrash metal.  The cover used to feature the pope with
a  Nazi  arm band,  which caused a lot of  problems  in  Germany.
Mudbone Cooper singing here.


RAF:

Ode To a Tractor (DEM DEM, 1992)
 Really weird but pretty cool. Some free-form stuff, some ambient
stuff,  some strange stuff. Features Peter Brötzmann, Ayib Dieng,
Bill Laswell, and others.


ANDERS JOHANSSON:

Shu-Tka (DEM DEM, 1992)
 Interesting mix of Arabic, North African, West African, Swedish,
and Industrial music.  Features Jamal Evans,  Ahmed  Alamnaghasi,
Aydin, Tesfalidet Keflay.


SNAKE CHARMER:

Smoke And Mirrors (Arctic Records, 1993; FEMS, 1993)
 Pop metal made for the Japanese market.  Pete Sandberg sings  on
this one.


JONAS HELLBORG GROUP:

"E" (DEM DEM, 1993)
 Complicated and heavy progressive funk using organ, bass, drums,
coffee. Dry production.


THE JOHANSSON BROTHERS:

The Johansson Brothers (Arctic, 1994; ZERO, 1994)
 Some good progressive cuts,  some poppier cuts.  Made mainly for
Japan.  Found  a good Swedish singer for this one by the name  of
Leif Sundin.


DAVE NERGE'S BULLDOG:

The Return of Mr. Nasty (Arctic, 1994; ZERO, 1994)
 The music is a mix of rap, pop, blues, and death metal.

TONY MCALPINE:

Premonition (Shrapnel, 1994)
 Played a few solos on it when I was in Cotati for the DP  thing.
Good stuff actually.


ROBERT BLENNERHED:

"7" (Lakeside Music, 1994)
 Instrumental record on a Swiss label.  Robert is a great Swedish
guitar player. The music is heavy indian-influenced acid-fusion.


VARIOUS

Smoke on the Water, a Deep Purple Tribute (Shrapnel, 1994)
 A  bunch  of  DP  songs which people  are  'guest  starring'  on
(Yngwie,  Paul Gilbert amongst others.  Highlights:  Paul Gilbert
and Jeff Soto IMHO)


-----------------------------------------------------------------

 Thanks to Jens Johansson for his time and the signatures. You
rool, man! 

Disclaimer
The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.