Skip to main content
© Bitman

                           THE MEGA ST
                         by Torbjørn Ose
            (From the introduction in the manual...)

 Your  Atari MEGA STE computer system combines the latest  micro-
computer  technology with an easily understood and  simple-to-use
working  environment.  MEGA STE computers come standard with  the
following:

* A 16 Mhz 68000 processor

* A palette of 4.096 colors; three different video modes

* An 80-column display

* Two or four megabytes of RAM, depending on the model.

* An  optional  68881/2 floating point  coprocessor  for  faster
  information processing

* A  built-in double-sides floppy disk drive that stores  up  to
  726.016 bytes of information

* A built-in hard disk drive

* Ports for adding:  an additional floppy disk drive,  ACSI (DMA)
  devices,  a parallel device,  serial devices, MIDI instruments,
  and stereo speakers

* A Local Area Network (LAN) interface

* A VMEbus for high speed asynchronous parallel data transfer

* A cache option for faster information processing

* The operating system, TOS, permanently installed in memory.
  TOS includes GEM, the powerful Graphics Environment Manager.
  GEM  provides  the visual  representation  of  the  computer's
  operations

* The  Control Panel desk accessory contained  on  the  built-in
  hard disk drive and on the USA Language floppy startup disk

* A complete collection of hard disk utilities on the Atari  Hard
  Disk Utilities disk

APPENDIX E
MEGA STE COMPUTER SPECIFICATIONS

Processor                16 MHz 68000 processor

Math Coprocessor
(optional)               68881/2 floating point coprocessor

Memory                   2  or 4 megabytes of RAM,  depending  on
                         the model

Graphics Resolutions     ST Low    (320 * 200 *16)
                         ST Medium (640 * 200 *4)
                         ST High   (640 * 400 *2)

Color                    Palette of 4.096 colors

Interfaces               Midi In and Midi Out ports
                        
                         VME-compatible Eurocard (A24,D16) -
                         expansion slot

                         Monitor port

                         Television port

                         Parallel port

                         1 Serial port

                         2 fully configured RS 232 Modem ports

                         Floppy Disk port (includes controller)

                         LAN Interface

                         ACSI  DEMA port (10 megabits per  second
                         DMA transfer rate)

                         ROM cartridge port (128K capacity)

                         Mouse/joystick and Joystick ports

                         Stereo ports

Sound Generator          Pulse Code Modulated (PCM) sound  (8-bit
                         digital-to-analog sound converters)

                         3  voices  from 30Hz  to  above  audible
                         range;  built in amplitude envelopes and
                         noise generator

Keyboard                 95-key  intelligent keyboard  using  its
                         own microprocessor

Power Consumption        95 Watts (maximum)

Ambient  Temperature     41  to 113F (5 to  45C),  operating  or
                         idle,
                         -4 to 149F (-20 to 65C), storage,
                         -40 to 149F (-40 to 65C), transport

Relative Humidity        20 to 80%, operating or idle,
                         (noncondensing) up to 95%, storage and
                         transport

Physical Characteristics
 Height:                 3.54 inches (90 mm)
 Width:                  19.29 inches (490 mm)
 Depth:                  11.41 inches (290 mm)
                         internal power supply

(--- end of stuff from the manual ---)

 I guess everybody must have heard about Atari's latest computer,
the  MEGA STE.  I finally got mine a few days ago,  only a  month
late  (which  is a new record).  My machine is one of the  1  meg
machines  without  hard  disk,  but DigiCorp (where  I  bough  my
machine) installed another megabyte of RAM and the same HD that's
supplied with other MEGA STE machines.

 OK,  what  is the difference between a normal STE and  the  MEGA
STE?

HARDWARE

External stuff: 

 The  first thing you notice when you look at a MEGA STE is  that
it  doesn't look like the old MEGA ST computers.  Atari has  used
the same casing and keyboard that are used for the TT computer.
The  color  is  the usual Atari-grey  we  all  know.  Ventilation
appears to be good, and the fan isn't too loud.

Case front side:

 The casing has been described as "not pizza-box style,  but more
like a wedding-cake-box." It looks a bit like two boxes (one  for
the CPU/floppy and one for the Hard Disk) in a cabinet. The front
contains:
- Power-,  Floppy- & HD-control lights
- The  floppy drive
- An "Atari MEGA/STE" logo

Case left side:

Contains:
- Keyboard-socket (phone-style plug)
- Cartridge Slot
- The two MIDI ports
- The new LAN port (8 pin Mini-DIN female  RS-422)
- The RESET button.

Case right side:

Contains nothing!

Case rear side:

Contains:
- The Stereo Audio jacks
- The power socket
- The on/off switch
- Two serial ports
- The  VMEbus port (always filled up with  another  serial  port
  when you buy a MEGA STE)
- The parallel port
- The ACSI/DMA port
- The RF port (Television)
- The Monitor port
- The External Floppy port

Keyboard:

 The keyboard is very nice,  it's got the same 'feel' you get  on
EXPENSIVE  keyboards  (like  on  Sparc-  and  DEC-stations).  The
function  keys are redesigned and in my opinion better  than  the
old  ones.  The  mouse  port is on the  right-hand  side  of  the
keyboard  (not the best place to put it,  but far better than  on
non-mega computers) and the joystick port on the left-hand side.
 The  cable  is  nice,   long  and  off-white.   There  are   two
'extractable' feets under the keyboard, and it's also possible to
'mold' the keyboard to the front of the CPU casing.

Internal stuff: 

 On the MEGA STE you can put the processor into 3 modes:

- 8 MHz (identical to a normal STE)
- 16MHz (internal operations are twice as fast)
- 16MHz with cache (everything is VERY fast)

 The  new  hardware  register  at  $ffff8e20  take  care  of  the
processor mode.
 RAM is easily upgraded using SIM modules, just open the HD cover
and plug in more RAM.
 There is a blitter, just like in a normal STE.
 Video & Sound hardware is identical to a normal STE.
 Many of the chips you might want to replace are socketed.
 I just upgraded to 4meg RAM, and it took about 10 minutes!!!

SOFTWARE (TOS 2.05)

Desktop: 

 TOS 2.05 is just so much better than the old versions that words
cant possibly describe it. I'll just list some of the features...

The pull-down menu (left to right):

Desk -
Desktop Info
Accessories as usual...
Control panel (xcontrol.acc) if installed

File -
Open
Show Information
Search              (Select files that match in current window)
----
Delete Item
----
Create Folder
Close Directory
Close Top Window
Bottom to Top
Select All Items
Set File Mask
----
Format Floppy Disk

View -
Show as icons
Show as text
----
Sort by Name
Sort by Date
Sort by Size
Sort by Type
No Sort
----
Size to Fit
----
Set Color & Style

Options -
Install Icon
Install Application
Install Devices
Remove Desktop Icon
----
Set Preferences
Read .INF File
Desktop Configuration
----
Save Desktop
Print Screen
----
Blitter

                              *****

 It's possible to define keyboard shortcuts for EVERYTHING on the
pull-down menus. These will show up in the menu like this:

Save Desktop [V]         (if 'V' is your key)

 It's  also possible to assign programs to the 20  function  keys
(no-shift/shift).

 The 'HELP' key gives you two boxes of text describing the  other
built-in keyboard shortcuts:

[ALT]+Open Folder        - Open folder into a new window
[CTRL][?]                - Replace top window with drive ?
[ALT][?]                 - Open drive ? into a new window
arrows                   - scroll window contents
[ESC]                    - Update top window
[HELP]                   - Show help menu
[UNDO]                   - Stop any file operation
[CTRL][ALT][RSHIFT][DEL] - Cold boot
[CTRL][ALT][DEL]         - Warm boot

[CTRL]+Drag files        - Move files
[CTRL][ALT]+Drag files   - Move and rename files
[ALT]+Drag files         - Copy and rename files
[ALT][HELP]              - Dump screen to printer
[ALT][1..6]              - Change resolution
[CR]                     - Deselect all items
[>]                      - Print top window contents

 Because of this you hardly ever have to use the mouse...  A VERY
nice move by the Atari programmers.

Control panel: 

 The new control panel does look and feel a bit like a  Mac,  but
that is not meant to be negative!
 The control panel has (default, more can be added) the following
features:

* Shows time and date

* Options/About

* Options/Setup - 12/24 hour time display,  # of CPX  slots,  CPX
  directory

* Color setup - RGB sliders for available colors (16/4/2)

* Configure CPXs - Text/Icon color, RAM resident or not

* General Setup - Shows TOS version,  TOS date,  free  RAM,  set
  response rate,  set repeat rate, set mouse click speed, blitter
  on/off, CPU speed (8/16/16cache)

* Mouse accellerator & screen saver (watch modem on/off)

* Modem stuff - the usual stuff

* Sound - Balance, bass, treble and volume

*  Window  colors - The windows are now  fully  configurable  (16
   colors in low-res,  4 in medium).  Any part of a window can be
   modified (color, fill-pattern...) Looks really nice...

 Additional extensions can be added later,  they are called  CPXs
because  of  their  .CPX  file  extension.   Another  VERY   nice
improvement.

SPEED

 Gregory Carter posted these Quick Index 1.8 figures on Usenet  a
while ago, they should be enough to give you the genereal idea:

               TOS 1.0             TOS 1.4      TOS 1.6
---------------------------------------------------------------
Cpu Memory     165%                ----         ----
    Reg        205%                ----         ----
    Divide     204%                ----         ----
    Shifts     208%                207%         ----
DMA 64K read   5680%               ----         ----
Gemdos Files   1583%               1607%        ----
Disk RPM       2408                ----         ----
TOS Text       121%/536%(Turbo)    386%(Turbo)   342%(Turbo)
    String     118%/1911%(Turbo)   1288%(Turbo)  1181%(Turbo)
    Scroll     181%/195%(Turbo)    140%(Turbo)   110%(Turbo)
GEM Dialog     209%/460%(Turbo)    437%(Turbo)   276%(Turbo)

(Turbo = Turbo ST installed)

 The  harddisk controller has been improved/redesigned  and  it's
supposed  to  be  at least 3 times faster  than  the  SH204.  The
standard drive is a Seagate 157N (28 ms).

Why does it take so long to boot???

 A  quick  look into the ROM reveals that there is  a  90  second
delay every time you turn on (or cold-boot) the computer. This is
to  allow DMA devices to get ready (especially  hard-drives  need
some time to get the right speed and so on..). It does in fact do
what some PD utilities does for TOS versions < 2.05 (Duck, HDwait
and others...).  You may cut the delay short by pressing a key as
stated  on page 2-4 in the manual:  "...  When the internal  hard
drive has completed it's initialization,  press any key. Pressing
a key at this stage speeds up the startup process by a  consider-
able amount of time.  (The hard disk drive makes a certain  sound
during initialization. When initialization is complete, the sound
stops.) The desktop displays. ..."
 This works when booting from a floppy disk as well.
 Another nice one from the Atari programmers.

 The new desktop.inf (newdesk.inf)

 Atari  have renamed the desktop.inf file  to  newdesk.inf,  most
likely  because of the major changes.  The operating system  does
still  recognise the old 'desktop.inf' files though (Without  the
irritating medium resolution bug from TOS 1.60!!).  The Mega  STE
is not able to create a normal 'desktop.inf' file though!

 Just some notes

- The <shift> keys now work like they should in Devpack,  ST NEWS
  and other essentials :-) (This didn't work in TOS 1.6x)

- The 18-character file-name bug from TOS 1.6?  has been removed.
  (Clicking on these filenames gave you the show/print/cancel box
  about 7 out of 10 times even if it was an executable file...)

- There are  4 new Xbios calls (41-44)

- Atari did not include the extra Joystick/Analog ports(!) (Don't
  ask me why...)

- There is nothing wrong with the cartridge port  (some  rumours
  claimed that there were timing problems). At least my cartridge
  works, and that's all I need!

- A lot of the early machines has a buggy  DMA/Shifter/MMU  chip
  which must be replaced. Including mine :-(

- ST NEWS works and is VERY fast. Nice programming Stefan!

- Spectrum pictures looks just like on a normal STE  (no  timing
  problems in 8MHz mode.

- My Sync scrolling rout works (although why anybody would  like
  to use Sync scrolling  on a machine  with  built  in  hardware
  scrolling is beyond me...)

- Border killing works...  At least those that worked on  normal
  STE machines

- The Phantom Typist hasn't struck me yet! (1st Word 3.20TT)

- The Serial/Modem ports are now 9 PIN ports.. (They probably did
  this to save space and make money on adapters)

- There's only about 16K free in the 256K TOS 2.05

- Atari is supposed to have set up a factory in Israel to produce
  16MHz floppy controllers.  Since the floppy-controller chip  is
  socketed a 1.44meg upgrade is probably just around the  corner.
  Another nice move by Atari.

- It's in fact possible to install a High-Density drive and  run
  the current chip at 16MHz just by flicking dip-switch  no.  7.
  The chip was never ment to run above 10 though,  so watch  your
  fingertips!! (The chip will be HOT!)

- Most chips are in sockets,  including the two ROM chips, making
  upgrades/repairs a lot easier. Another nice touch!

BUGS

 As we all know Atari never release a new version of TOS  without
adding  one  or  more new bugs.  The most  annoying  bug  they've
managed to put into TOS 2.05 is at the beginning of the ROM:

        MOVE.W  #$2700,SR
        RESET
        CMPI.L  #$FA52235F,$FA0000
        BNE.S   LE0004C
        LEA     LE0004C(PC),A6
        JMP     $FA0004
LE0004C LEA     LE00054(PC),A6
        BRA     $E0088E                 ; Check RAM config.
LE00054 BNE.S   LE0007E                 ; <- **** THE BUG ****
        MOVE.B  $424.W,$FFFF8001.W
LE0005C CMPI.L  #$31415926,$426.W       ; reset magic???
        BNE.S   LE0007E
        MOVE.L  $42A.W,D0
        TST.B   $42A.W                  ; 24 bit value???
        BNE.S   LE0007E
        BTST    #0,D0                   ; even adress???
        BNE.S   LE0007E
        MOVEA.L D0,A0
        LEA     LE0005C(PC),A6
        JMP     (A0)                    ; Execute reset routine
LE0007E LEA     $FFFF8800.W,A0
        MOVE.B  #7,(A0)
        MOVE.B  #$C0,2(A0)
        MOVE.B  #$E,(A0)
        MOVE.B  #7,2(A0)
        CLR.W   $FFFF8900.W
        ...

 This is what it should have looked like:

        MOVE.W  #$2700,SR
        RESET
        CMPI.L  #$FA52235F,$FA0000
        BNE.S   LE0004C
        LEA     LE0004C(PC),A6
        JMP     $FA0004
LE0004C LEA     LE00054(PC),A6
        BRA     $E0088E                 ; Check RAM config.
LE00054 BNE.S   LE0005C                 ; not valid mconfig.
        MOVE.B  $424.W,$FFFF8001.W
LE0005C CMPI.L  #$31415926,$426.W       ; reset magic???
        BNE.S   LE0007E
        MOVE.L  $42A.W,D0
        TST.B   $42A.W                  ; 24 bit value???
        BNE.S   LE0007E
        BTST    #0,D0                   ; even adress???
        BNE.S   LE0007E
        MOVEA.L D0,A0
        LEA     LE0005C(PC),A6          ; return with jmp(a6)
        JMP     (A0)                    ; Execute reset routine
LE0007E LEA     $FFFF8800.W,A0
        MOVE.B  #7,(A0)
        MOVE.B  #$C0,2(A0)
        MOVE.B  #$E,(A0)
        MOVE.B  #7,2(A0)
        CLR.W   $FFFF8900.W
        ...

 As  you can see the bit that checks the reset-vector is  skipped
if the memory-configuration is invalid.  Most 'Reset'-demos won't
work because the memory configuration is rarely valid in a  demo.
I've tried about 15 demos and not ONE reset-demo worked.
 Let's hope Atari remove this one in the next TOS version...
 (YES!,  I agree with those who think this isn't really a bug but
more like what it should have looked like in TOS  1.0...  BUT(!!)
changing it NOW is a BIG mistake by the Atari programmers.)

 So  if  you're  a demo programmer please remember  to  keep  the
memory configuration valid:

        MOVE.L  #$752019F3,$420.W
        MOVE.L  #$237698AA,$43A.W
        MOVE.L  #$5555AAAA,$51A.W

 OR  make 'reset' demos available from the menu.  If you don't  a
lot of people will never see your brilliant 'reset' screen!
 You could also avoid using the RAM area between $420 and $51E.

 Atari  also managed to screw up the serial-port routines  AGAIN,
so if you're into modems: get the bug-fixes.

 Conclusion

 If you can afford a Mega STE, BUY ONE!!!

Disclaimer
The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.