Skip to main content
? Stax

                             PART I


 In the previous chapter we already lifted a tip of the huge veil
that covers the virus scene on various computer systems. However,
what with us being Atari owners,  the next logical step down  the
line is to our own system,  the Atari TOS computer platform. What
has happened over the years, exactly, and which noteworthy stages
have there been in Atari viral development and the battle against

 4.1      THE EARLY DAYS

 The  documented  history  of  viruses  on  Atari  TOS  computers
started,  as could be concluded from an earlier chapter,  late at
night (or,  rather,  early in the morning) on November 22nd  1987
with the discovery of the first ST virus.  That's the  documented
history,  mind you, for it cannot be told exactly when that first
virus  (known as the Signum-,  BPL-or Key Virus) was written  and
when it first 'hit the disks',  as it were.  It is fairly certain
that  it started out in Europe,  as virus records in  the  United
States,  for  example,  seem  only to have started in  May  1988.
Around that time,  George Woodside started programming his Public
Domain "VKiller" program there,  which was to become the industry
standard non-commercial virus killer for a very long time.
 On  March 26th 1988,  after a relatively long time  of  supposed
safety,  the  next virus was discovered:  The MAD-or  Fun  Virus.
Luckily,  this virus was quite harmless.  As it later turned out,
it was actually a slightly modified version of a bootsector virus
that  had  appeared  as a type-in-listing in  a  German  magazine
called  "Atari Spezial".  In retrospect there had already been  a
few  other viruses around at the time,  too,  but these were  not
discovered until later.
 Probably the first time when ST viruses were spread on  original
software   was  in  May  1988,   when  the  German  company   GfA
Systemtechnik accidentally supplied 10,000 infected copies of the
disk  belonging to a GfA Basic Book (not the actual  "GfA  Basic"
program disk,  though).  They found this out relatively  quickly,
but unfortunately 1,500 copies of the book - with infected  disks
- had already been sold.  GfA Systemtechnik was the first company
to  seriously get into contact with the virus phenomenon  on  the
Atari  ST.  Back  then,  they  started to check  all  disks  more
carefully  and  supply people with a source listing of  a  simple
virus killer.

Year: Virus quantity:  Relative qty growth:  Absolute qty growth:

 1987          3               n.a.                   n.a.
 1988         15               400%                   12
 1989         33               120%                   18
 1990         48                45%                   15
 1991         62                29%                   14
 1992         72                16%                   10
 1993         78                 8%                    6
 1994        106                35%                   28
 1995        112                 6%                    6


      Known virus quantities on the Atari computer platform

 4.2      C'T VIRUSES

 Probably  with  the  aim of getting known  in  the  Atari  scene
quickly  by  means of some  controversial  coverage,  the  German
magazine "C'T" ("Computer & Technik") was the first to supply the
reader with fully documented ready-to-type-in listings of link-as
well as bootsector-viruses. It started off with an article called
"Die  Viren  kommen" ("The viruses are coming") by a  guy  called
Eckhard Krabel,  in April 1987. This featured a source listing of
a  link virus called Milzbrand (German for Anthrax).  The  source
was fully documented,  so everybody with some reasonable  system-
and  programming-knowledge  could adapt it and create  their  own
varieties  of this link virus.  Mr Krabel obviously thought  that
the  remark,  "Only gangster types without scruples will type  in
the  following bit",  written above the part of the  source  file
that  comprised  the destruction routine,  would  actually  cause
people to refrain from doing so.
 "C'T" magazine obviously did not think this was enough.  Instead
of filling the next year's issues with apologies for their rather
blatant disregard of ethics and utter lack of common sense,  they
published another article (July 1988):  "Die Viren sind da" ("The
viruses are here").  This time,  authors Thomas Koziel and  Guido
Leister  dissected  a new bootsector virus they claimed  to  have
found on one of their disks.  Of course,  the source listing  was
fully  documented  again,  so principally  everybody  could  make
endless  variations.  Rumours abounded at the time that three  of
these  variations had also actually been made,  though it is  now
thought  this  was all part of the 1988 German  virus  hype.  The
rather  terrible  thing  about  the  C'T  Virus  (the  bootsector
variety) was that its reproduction routine contained a bug,  also
allowing it to multiply to a hard disk instead of just to  floppy
disks.   Bootsector  virus  reproduction  to  hard  disk   almost
invariably  results  in  data  being  lost  there,  and  possibly


 At  the 1988 Düsseldorf Atari Fair,  a friend of mine (the  very
same  Frank Lemmen of the virus killing days of old) ran  into  a
little booth where,  apparently, people were involved in the sale
of a product called "Virus Construction Set - Part II".  It was a
company  called GFE R.  Becker KG,  which normally traded from  a
little town called Bad Soden am Taunus in Germany.
 Because he had a hunch I would be interested in this product, he
bought it - for 60 German marks,  I recall - and sent it to me as
fast  as  he could.  Before he was allowed to take it  with  him,
though,  he had to promise the salesman that he would not mention
their company name to anyone.  The purchase receipt was scribbled
on a standard white note pad sheet, carefully avoiding mention of
the company's name, too.
 I had already heard of its prequel, the "Virus Construction Kit"
which was at the time marketed by Nightmare Software.  I had even
read  a  review of it in the German  "Happy  Computer"  magazine,
which  stated "the possibility for a beginner to create  viruses"
to be an advantage,  and the "rather clumsy user interface" to be
disadvantage. Makes you think, doesn't it?
 Now  'professionally' marketed,  "Part II" offered what the  old
version  had  to offer - and probably even more.  It  had  to  be
concluded  that it was now a doddle to create the  most  advanced
link  viruses,  even for quite inexperienced people.  Apart  from
some ready-prepared virus examples, it was also easy to implement
your own modules with your own destruction-and trigger-routines.
 A  strange thing was that the last few pages of the manual  were
filled  with advertisements for "virus protection  seminars"  and
"virus  protection guidance",  all of this at  rather  exorbitant
prices. This didn't strike me as a particularly ethically correct
thing to do.
 Not  much  later,  thank God,  news became  available  that  the
program was taken off the shelves and never sold  again.  Nothing
seems to have been heard any more from this company in Bad  Soden
am Taunus, either.


 Now  probably the most wide-spread virus still abundant  is  the
Ghost Virus,  also known as Mouse Virus because its main  symptom
is the reversal of your mouse cursor's vertical movements after a
while. It was first spotted around November 1988 but people still
come across it all the time, even today, although it doesn't work
on TT or Falcon.
 At  least 10 different versions of it are known  to  exist,  and
that even excludes the TOI Virus, discovered in November of 1990,
of which it was most likely the pre-virus. Six of these different
versions  are  mutant in some way,  meaning that they  have  been
corrupted  while installed in the memory of an  infected  system,
after which they still seemed to have been able to make a copy of
themselves onto a disk. Infection with them will result either in
your  system crashing upon boot-up or data being lost on  a  disk
that it reproduces itself onto.  Three variations on the original
have been made by human hands,  for reasons probably varying from
"changing  the symptoms in a subtle way" to "no longer making  it
detectable by then current virus killers".
 The reason why the Ghost Virus is so widespread can be explained
because of two reasons. For starters it is the virus that somehow
succeeded in finding its way onto commercial software and British
Atari magazine cover disks most often (together with, to somewhat
less  extent,  the  Evil Virus and  Goblin  Virus).  Second,  the
advanced  immunization  scheme that the "Ultimate  Virus  Killer"
uses  does  not work against the Ghost Virus because  that  virus
simply copies itself to any bootsector it comes across.


 The  next  major step in virus evolution on the  Atari  platform
came in March 1990 when George "VKiller" Woodside discovered  the
Bat  Virus.  This  was  a new  and  revolutionary  non-executable
bootsector call virus that,  at the time,  invariably resulted in
all virus killers, even the most modern ones, finding the disk it
had infected to be 100% safe.  It did this by using a method  not
used  nor  even conceived possible until then - making  sure  the
actual  disk's  bootsector  was  not  executable,   such  as  was
explained in 2.2.2.  To make sure it had enough room to  actually
contain some more viral code, it was a call virus, too (see 2.4).
 Rumour  has it that a French journalist writing for  the  French
"ST  Magazine"  had instructed some wizkid to create  this  virus
just in order to see how virus killer programmers would react  to
it  and  how  long  it would take until they  would  be  able  to
recognise and effectively remove it. The only good thing here, at
least,  is that I don't think it took very longto get recognised,
not for "VKiller" and the "Ultimate Virus Killer" anyway.
 In  August 1990,  the Horror Virus was spotted.  This was  quite
similar  to  the  Bat  Virus in the way  it  operated  -  a  non-
executable  bootsector  call  virus,  too -  but  with  different


 You  are perhaps aware that TOS versions 1.04 and higher  format
floppy disks so they are not just readable on an ST but can  also
be used on IBM PC and compatibles.  Such a disk is referred to as
an  "MS-DOS"  or  "MS-DOS-compatible"  disk.   During  the   disk
formatting process,  these disks get specific values on the first
two  bytes on their bootsector.  When it is used on  a  PC,  that
machine  checks for these specific values  and,  when  found,  it
reckons  the disk compatible so data can be written to  and  read
from it.
 In the beginning of 1991,  the Wolf Virus was discovered.  It is
likely that it had, by that time, already been around for quite a
while,  the  reason being that it caused the bootsector to  start
off  with  those  specific  MS-DOS  identification   bytes.   The
"Ultimate Virus Killer" always assumed these were MS-DOS specific
bootsectors that contained nothing of interest to Atari computers
and therefore neglected to check its contents any further, simply
deeming the bootsector 100% safe and free of viruses.  After all,
MS-DOS  specific  bootsectors  use a totally  different  kind  of
machine  code because they have different main processors  (Intel
as opposed to Motorola).  It was no use checking MS-DOS code  for
ST viral characteristics. Or was it?
 This  would  have been quite right if those  first  few  MS-DOS-
specific  codes  in a bootsector would have caused the  Atari  to
crash  when used as part of an  executable  bootsector.  However,
they  didn't.  And  that was the trick:  The  Wolf  Virus  simply
started directly after those MS-DOS codes because the  programmer
knew those codes would not cause a crash.  Although the disk  was
basically recognised as,  well,  just any other safe MS-DOS disk,
it did in fact contain a complete bootsector virus.
 It  didn't  take  long for the "Ultimate  Virus  Killer"  to  be
adapted so that it would check even apparently MS-DOS  compatible


 The  Zorro  Virus,  first found mid  1992,  presented  the  next
generation  of viruses,  that used yet another method to  try  to
avoid  detection.  It  didn't just disguise itself as  an  MS-DOS
compatible disk,  but also encoded itself with one of a  possible
65,000 random values.
 Put  more  specifically:  It ensured that the  various  existing
algorithms that checked whether an unknown bootsector is a  virus
or  not  were  put  on  the  wrong  track  and  considered   such
bootsectors 'safe'. The "Ultimate Virus Killer" tries to 'see' if
specific  bits  of viral code are present in a  hitherto  unknown
executable bootsector, but if those are in some way encoded then,
of  course,  they aren't properly identified.  The  virus  itself
would  simply  decode itself right after having  been  loaded  in
memory,  making  sure that the viral codes were not  recognisable
while  on  the disk but that they nonetheless  worked  like  they
should  once  a system's memory had been  infected.  By  using  a
possible 65,000 different encoding "keys" (hexadecimal values) it
also  made  sure that up to 65,000 different versions  of  itself
could be made.  Better recognition routines were built into virus
killers  to recognise all potential versions of the Zorro  Virus.
Some  time  later,  two further viruses employing  this  encoding
method were also encountered: Macumba Virus and Zorro Virus B. In
the mean time,  encoded bootsectors are decoded by the  "Ultimate
Virus  Killer",  internally,  before  the program checks  it  for
specific viral characteristics.


 Then,  in March 1993,  the most devious and dangerous virus  yet
was  found - the Beilstein Virus,  a third generation of  MS-DOS-
mimicing viruses.  Here we had a virus that tried to look like an
MS-DOS compatible disk.  Here,  also, we had a virus that encoded
itself, with the decoding routines being more variable (both with
regard  to  location  in the bootsector and with  regard  to  the
actual decoding sub-program).  The net result of this was that we
had  on our hands a virus that could make up to a rather  massive
655,360 different versions of itself. This made it very difficult
indeed to properly recognise for virus killer programmers.
 However,  the Beilstein Virus also broke ground on the level  of
the user's sense of security.  Perhaps you are one of many people
who  safeguard  their  disks by virus  free  messages,  like  the
"Guardian" that "FastCopy Pro" can put on your disk's bootsector;
a  short  message shows "NO VIRUS" or  similar  at  booting.  The
Beilstein Virus,  now, could infect a disk and make sure whatever
kind  of virus free text would still be displayed after the  disk
had been infected! It did this simply by buffering the bootsector
it  originally found on the disk it wanted to  infect,  and  make
sure  whatever  was  in the old bootsector was  accessed  by  the
Operating  System  whenever bootsector access was made  (such  as
when a virus killer tries to read it).  When booting with such an
infected disk in the disk drive,  the Beilstein Virus virus would
install itself and then run that old bootsector, too. So after it
had  infected  your system it would simply also display  any  "NO
VIRUS" messages you might have had on that disk.
 So  the  Beilstein Virus was definitely the  most  difficult  to
detect.  This  would not have been such a problem if it had  just
been  one of those viruses that only inverts the  screen  colours
or,  even,  one  that only manipulates the vertical mouse  cursor
movements.  On  top  of all that,  however,  it was also  a  non-
executable  bootsector call virus such as the Bat Virus  and  the
Horror  Virus.  It  is this particular call virus  property  that
allowed for the Beilstein Virus not just to be the most difficult
one  to  actually detect but also the one that had access  to  an
extra  large actual virus program so that it could do  even  more
horrible things than all viruses that came before.
 And it did.
 Without a doubt, the Beilstein Virus is the most dangerous virus
ever seen pertaining the things it can do to computer,  floppy-or
hard-disk.  It  can  demolish  a  floppy's  bootsector,  FAT  and
directory,  making all data inaccessible;  delete specific  files
when you load them; freeze your system; erase hard disk partition
C (!);  corrupt modem and printer output;  delete folders; invert
mouse pointer movements like the Ghost Virus.  For a complete and
more  detailed list of what it can do,  you are advised to  check
out appendix A.
 The  Beilstein Virus was written by a student from the  town  of
Beilstein   in  Germany,   and  sent  to  several  virus   killer
programmers so that they could update their virus killer's search
and analysis algorithms to cope with this new kind of virus  that
might  pop up in another form by another virus  author  somewhere
else some day.  Although,  obviously, care has been taken to make
sure it didn't 'escape',  as it were,  reports have been heard of
the Beilstein Virus spotted 'in the wild'.


 Ever  since February 1994 I have repeatedly  received  anonymous
registered packages from one of the former Yugoslavian republics,
Slovenia.  Stamped in the main capital Ljubljana,  these packages
usually  contained a letter of a girl calling herself Lucky  Lady
who was,  apparently,  a virus programmer and member of SSO - the
Slovenian Stonewashing Organisation.  She had seen my program and
had seemed to take it on herself to challenge me by creating  new
viruses  regularly.  Because  she had really liked  my  "Ultimate
Virus Killer" and she wanted to give me a fair chance,  she  sent
me  the  source  code  of each of her viruses  so  that  I  could
implement recognitions in each new version of the "Ultimate Virus
 This put me in quite an awkward position. Surely I was intrigued
and even flattered,  but I didn't actually like it very much that
I  had  in  some  way been  responsible  for  triggering  such  a
challenge that,  inevitably,  would lead to other people  getting
infected by her viruses and,  likely,  experiencing data loss  of
some sort.
 I  guess  this was a classic case where a famous  Dutch  proverb
made itself felt: "High trees catch a lot of wind". If I couldn't
cope  with events like these,  however,  no matter  how  unlikely
their occurrence might have been, I shouldn't have started coding
a  virus killer in the first place.  Now I just had to  go  along
with  the  flow,  as  it were,  and  handle  rocky  outcrops  and
waterfalls whenever they happened to present themselves.
 Lucky  Lady  was responsible for several bootsector  viruses  as
well  as  a  very controversial program  called  "Ultimate  Virus
Designer".  This was a GEM-driven program with which, it claimed,
a  user  could  create up to 192 different versions  of  the  UVD
. Some of these worked on old TOS versions only, and some of
them worked on the Falcon,  too.  Version 1.6 was the only one of
the  "Ultimate  Virus  Designer" to be released  to  the  general
public, in October 1994.


 Lucky Lady's vilest and most dangerous legacy to the Atari world
was  the highly destructive and prolific Valkyrie  Virus  System.
Although  she never got round to sending it to me,  a  friend  of
hers  typed  down  her  notes  and  mailed  them  to   me.   What
specifications  I could glean from these notes have been used  to
prepare the "Ultimate Virus Killer" as well as can be.
 The  Valkyrie Virus was a hybrid link virus that only  aimed  to
infect files on hard disks.  It was initially booted from  floppy
disk  as  a bootsector virus,  where it used  additional  encoded
sectors  (the 3 last directory sectors) to call further  segments
of it.  After that,  it would copy itself into a safely allocated
area  of  memory from where it would patch  itself  onto  several
system vectors and be ready for multiplication.  Upon  installing
itself  in memory,  it changed the partition C volume name  (disk
name)  to  "VLKY",  encoded by adding the value  of  the  current
date's  day to each byte.  It did not install itself  on  systems
without a hard disk, so those were safe.
 The Valkyrie Virus copy routine was a really versatile one,  and
also  key  to  its hybrid bootsector/link  virus  state.  It  got
accessed through a timer routine,  every five minutes. If drive A
or B were present it would install itself on there in its  hybrid
bootsector  virus variety,  creating a floppy disk that  was  all
ready  to infect another system.  Any other drives  (specifically
drive C) would have all files in their AUTO folders infected,  in
which case it would behave like a link virus.  If the first  AUTO
folder  file  had  been infected already,  it  would  infect  all
programs in the root directories of all other drives present.  If
a  LAN or MIDI network was connected,  the Valkyrie  Virus  would
also access the main network boot drive via LAN or MIDI to infect
all files on that device's AUTO folder.  Files infected with  the
Valkyrie Virus would have their last longword changed to "VLKY".
 The  Valkyrie  Virus used a really nasty way  to  simultaneously
hide  itself and find a way around its problem of not being  able
to   access  write-protected  disks.   Like  most   viruses,   it
intercepted  disk read/write Operating System sub-program  calls.
Whenever  access  was made to the bootsector of a floppy  disk  -
such as would happen,  for example,  when a virus killer read its
contents  - the Valkyrie Virus would cause it to appear as if  it
had  been  infected  by the Kobold #2  Virus,  even  though  this
actually wasn't the case at all. Upon the user write-enabling the
disk and the virus killer attempting to destroy the virus on  its
bootsector,  the  Valkyrie Virus would write a copy of the  Lucky
Lady  1.03  Virus
 on the disk instead.  This  was  quite  devious
because it lured the user into write-enabling the disk to get rid
of the Kobold #2 Virus in the first place...
 Once an infected file was run from hard disk, the Valkyrie Virus
would check whether the system date equalled January 8th -  Lucky
Lady's  birthday.  When this date was found it would execute  the
destruction  routine,  the main symptom of which was  the  screen
clearing  and the text "I will never love again!"  appearing.  In
the  various  different  versions  that  are  claimed  to  exist,
additional symptoms varied: The hard disk drive boot record could
be  overwritten;  the I/O vectors on TOS 3.0x could  be  garbled,
disturbing   all  input  and  output  and  most  likely   causing
unpredictable  crashes;  if a machine's TOS version matched  4.0x
(i.e.  on the Falcon),  the virus would randomly write values  to
the video chip,  ultimately leading to screen display  parameters
that could damage (especially VGA) monitors connected;  it  could
fill the current directory with up to 99,999,999 small text files
containing the text "I will never love again!"; it could randomly
change parts of both disk FATs,  corrupting file access; it would
delete  the  "Ultimate Virus Killer" main program  file  whenever
this  program  was run.  And one version of  the  Valkyrie  Virus
believed  to  exist also appeared to do  something  special  with
ET4000 graphics card registers.
 From autumn 1994 on,  Lucky Lady occasionally corresponded  with
me  via  email,  using  a hacked account  at  the  University  of
Ljubljana  where  she studied psychology.  It  developed  into  a
really   strange  but  unique  kind  of  pen  pal   relationship,
especially  after she had abandoned writing viruses on the  Atari
platform. Whereas she used to be an optimistic and vibrant person
-  no  matter  if  she used her  incredible  talents  for  things
ethically astray - she got into an ever deepening pit of  despair
and  personal  problems in spring of  1995.  Her  email  messages
became really depressing, sometimes literally claiming she wanted
to embrace death.  In June,  just after I had sent her some  more
email, I found out that she had died earlier that month.
 She was aged 22.