Skip to main content

                             PART I

                          1 - PROLOGUE

 It  was Sunday,  November 22nd 1987.  A chilly autumn  wind  was
blowing  outside,  sweeping the fallen leaves aside as if  in  an
attempt to corrupt nature. The moon was barely visible beyond the
layers of clouds that hastened across the night sky.  The  street
was  still wet with the rain that had only just  before  scorched
the land in a torrent of water. It was about 01:00 AM in Helmond,
a town in the Southern part of the Netherlands.
 Heavenly  Yngwie  Malmsteen  guitar solos  were  brought  flying
through the attic room by an over-zealous amplifier as if  trying
to humble the sounds of nature outside,  when some  late-at-night
word  processing for the international multi-media disk  magazine
"ST NEWS" had to be interrupted to answer the phone.
 Who  had  the sheer nerve to call at this utterly  unholy  hour?
Good thing my father had not yet heard it ringing,  for otherwise
he  would  probably have hastily retrieved all his World  War  II
souvenirs, mistaking the sound for the local air raid alarm. This
would then most likely have resulted in the total obliteration of
the house,  my eardrums,  the computer and the telephone,  not to
mention the Malmsteen record.
 So when I picked up the horn I was in a bit of a vile  mood.  It
was  suppressed,  however,  as I was totally baffled to  hear  an
extremely  excited bloke at the other end of the line.  It was  a
German guy called Klaus,  and Klaus wasn't making a lot of sense.
He  spoke of computer viruses,  obliteration of data  and,  well,
utter chaos.  I tried to interrupt his rantings but to no  avail.
All I could make up from his rather cacophonic flood of words was
that,  apparently,  the  computer virus phenomenon had  now  also
reared its ugly head on our beloved Atari ST.

 Having  been  only  vaguely  familiar  with  regular  biological
viruses  (I was at the time preparing to start my abortive  study
of  Biology at Utrecht University),  I scratched my head in  what
must have been a rather stupid way and suggested the  possibility
of  him  taking  a deep breath to repeat everything  again  in  a
somewhat more orderly fashion.
 Klaus still did not sound anything near orderly and even went as
far  as  to  tell  me that my  whole  software  collection  would
probably have been 'infected',  that a lot of tracks on my  disks
would  likely  already have been  'spontaneously  formatted'  and
that, worst of the lot, all my software could be considered lost.
 Since I am one of those thoroughbred southern Dutch sober guys -
the  kind that even remains in total control of  everything  when
urinating against an electrified fence - I decided to tell  Klaus
that I would investigate the matter further as soon as  possible.
This  basically  meant 'first thing in  the  morning',  actually,
because sleep was crawling up on me mercilessly.  So after laying
down the phone I lay down myself,  too, and payed a long visit to
the  place where fierce dragons are  fought,  fantastic  computer
games   are  played  and  positively  brainboggling   experiences
involving scantily clad members of the opposite sex can be had.

 As  usual  during most weekends,  I overslept.  But once  I  had
seated  myself in front of my ST and started examining  my  disks
with Michtron's "Mutil",  a disk monitor program, I became really
concerned. Even though Klaus seemed to have exaggerated a little,
I  still  turned out to have about 20 disks  that  had  something
present on their bootsectors.  Most likely these were infected by
this mysterious computer virus,  but I was quite at a loss as  to
what to do.
 Should I throw away the disks?  Lock them up and throw away  the
key? Would I need to wear surgical gloves? Or might that not even
be  enough?  What  would  happen,  or what  would  have  happened
already,  to  the  valuable data and programming material  I  had
present on some of the infected disks?
 It may be safe to conclude that I started to panic a little,  so
I  gathered  together  what wits I had left and  called  my  good
friend  Frank  Lemmen (at that time co-conspirator  of  the  disk
magazine  "ST NEWS" mentioned earlier,  now employed at a  highly
successful  Dutch  wholesale computer retailer's)  and  told  him
everything  I  had learned so far.  There wasn't  much  to  tell,
actually,  but it triggered in him a need to start delving deeper
into the problem right away.
 That  'historical'  Sunday evening,  we took the  virus  off  an
infected  bootsector,  disassembled it in memory and  started  to
examine  its  code.  We  used what limited knowledge  we  had  to
determine what it could and couldn't do,  and devised a means  to
end  its hitherto unchecked spreading.  That day,  November  22nd
1987,  Frank wrote the first Dutch virus  killer,  "4USKILL.PRG",
which was uploaded to several major Bulletin Board Systems in the
Netherlands that very night.  Since we also thought that official
people  should be warned,  Atari Benelux was contacted  the  next
 Back  in  the  end of 1987 nothing much was  known  about  these
little  tumours of computer science.  The Atari user base was  an
easy  victim,  slow and ponderous like a dinosaur infected  by  a
potentially  lethal  form of influenza.  But soon there  was  the
beginning  of  a growing sense of awareness with  regard  to  the
computer  virus  phenomenon,  a  kind  of  battle  against  their
spreading  that  is  raging still and has yet to  show  signs  of
abating.  Over  the years a tremendous amount of information  has
been  gathered  and  the  user base is  no  longer  the  gullible
dinosaur of old.


 What are computer viruses? What can they do? What can't they do?
Why do people make them?  Why is such a load of nonsense  written
about them?  Which bits are nonsense,  actually, and, pray, which
bits  hold  a grain of truth then?  When did  the  first  viruses
occur? What is the question to which the answer is 'forty-two'?
 In  this  "Ultimate Virus Killer Book" it will be  attempted  to
give answers to all of these questions - well,  except maybe  for
the  last one - as well as many more that may just  have  crossed
your mind.
 When reading this book, however, you may notice that it is quite
different  from  most  other  computer-related  publications   in
general. After having read many of these books concerning viruses
myself,  it  was hard not to conclude that they were filled  with
much irrelevant information and that they were too difficult, too
theoretical,  outdated,  partly based on rumours, horribly MS-DOS
specific  (even  those that claimed to be for  Atari  users)  and
sometimes rather ethically astray what with them more often  than
not supplying the reader with ready-to-use information on how  to
conceive viruses instead of concentrating on their annihilation.
 All these books had been written by incredibly capable  computer
science boffins, some of which had more degrees behind their name
than  you  could shake a knobbly stick at.  It seemed  as  though
their  writings  were meant solely for them  to  become  accepted
among their peers in the world of computer science,  for them  to
be quoted in further books about the subject and generally to  be
regarded as experts in the field.  These aims they have  achieved
brilliantly,  of course. They have written precise definitions of
all  kinds  of  viruses with all  possible  theories  that  could
possibly  have  something to do with the  phenomenon.  This  will
surely have acquired them a name to be heard echoing  perpetually
through the computer scientists' hall of fame. However, they have
nearly all missed out on something important; they all missed the
conviction  that  is  found among people  who  have  written  and
supported  a virus killer over an extended period  of  time,  who
have  supported the battle against viruses in real life  and  who
have  communicated often with people who have had  problems  with
these particularly nasty things. In other words, they have missed
out a bit on the practical side of things.

 I am not a computer boffin,  but nonetheless I hope that I  will
have  succeeded  in achieving the aim I had when setting  out  to
write  this book.  That aim was to supply the  everyday  computer
user  with information that he may need,  and making  all  people
aware of the fact that viruses exist,  that they are  potentially
dangerous and, even more importantly, that one should never panic
because something can be done to get rid of them successfully!
 What you are about to read is no mere academic summary of  facts
and  theories,  not by a very lengthy long shot!  In  this  book,
viruses  and  their history in general will  be  elaborated  upon
extensively,  whereas  background  stories  about  the  joys  and
agonies penetrating a virus killer programmer's life will also be
told in between the slightly more technical proceedings.
 After you've read this book, you should be able to know your way
through the labyrinth presented by many discussions and  articles
about viruses - and, more importantly, you should be able to tell
pure  nonsense from what is not.  In that case my goal will  have
been achieved.

 To  decrease the panic factor even more,  you will discover  the
existence of a piece of software that is ideal for use  alongside
this  book - the "Ultimate Virus Killer" program,  usable on  all
STacy  and  Falcon systems with any monitor,  double  sided  disk
drive and any memory configuration (although a minimum of 1 Mb is
preferred).  It  will  prove a handy aid to help you get  rid  of
those little viral pains in your computer's posterior!

 I hope you will not only find this book useful and  interesting,
but also an entertaining read,

 Utrecht, July 11th 1995

 Richard Karsmakers

P.S. It should be noted that the term "Atari ST" or "ST" is often
     used, but that it usually encompasses the entire Atari range
     of  TOS computers.  That includes TT,  Falcon and what  have