Skip to main content

 "If everything's coming your way, you're in the wrong lane."
                                       Arthur Bloch, Murphy's Law 

                  PART TWO - THE MASTER STROKE 

                        by Bryan H. Joyce

           A Tale From The Tavern At The Edge Of Nowhere

 Approximately 100 days later.
 It would be fair to say that I settled in quickly.  As is  often 
the way with a new job,  at first,  I was slow and made a lot  of 
mistakes.  No one seemed to mind too much. I was rather scared of 
aliens for a while.  The bird-men turned out to be okay -although 
rather  vain.  They were the only aliens who actually  came  from 
somewhere  I'd  heard of.  They came from a planet  that  circled 
Arctaurus.  Luckily, the customers were mostly human.
 I  don't  think that there is much point in going  into  lengthy 
about  my duties or the bar its self.  Bar work is the  same  the 
Universe over;  Serving drinks,  dealing with drunks, working odd 
hours and cleaning up vomit. And that's just the good things!
 This  bar room is not particularly different from any other  bar 
room. It is about eighty feet wide and perhaps three hundred long 
- rather larger than most. The three hundred foot of mirror which 
lines  the  back of the actual bar is broken every twenty  or  so 
feet  by doors that lead into the back stores and kitchens  etc,. 
The  back  eighty  or so feet - looking from the  main  door  -is 
partitioned into booths that can hold eight people at a  squeeze; 
more  if the tables are folded.  Lighting is very  subdued  here. 
Just  the  place for lovers to hide and stare  into  each  others 
eyes.  Pity we rarely got them in here. Finally, at the very back 
are  the  sleeping  booths.  These are  affectionately  known  as 
"Coffins"  by  the regulars.  They are over seven feet  long  and 
about  three  wide and high.  Although the bar room  has  a  high 
ceiling,  the  sleeping  booths are stacked three  high.  From  a 
distance,  the  wall behind the partitioned tables looks  like  a 
mausoleum wall.  Instead of brass plaques,  the doors had windows 
with blinds.
 Tonight  is  fancy dress night in the Tavern.  The bar  is  more 
crowded than usual.  I'm dressed as Robin Hood. I've got on green 
tights,  a green jacket and I'm excited.  Very excited. I've just 
realized how I can save the life of my beloved Sarah. I can do it 
without braking the laws of time - not that there are very many.
 Earlier  this evening I was in conversation with a rather  drunk 
woman from the twenty-fifth century.  I cannot remember her name. 
She  was  plain looking with the most astounding legs  I've  ever 
seen.  The subject of the conversation was Kirlian fields and the 
way  in  which  the  soul stays  with  the  body  throughout  all 
 "To start with," the woman with the incredible legs  said.  (She 
was  dressed as a black and white cat.) "The Kirlian field  isn't 
the soul.  It's just an effect caused by the presence of a  soul. 
No one can detect a soul yet. Give me another Traffic Lights."
 I mixed her drink badly and the colours blended together into  a 
yucky  mess.  She didn't mind.  Just shrugged,  sipped at it  and 
continued her tale.
 "We  all  have a longer life than we think.  The soul  can  jump 
between realities. Let's say that your anti-grav failed,...."
 "Your anti-grav failed," I irritated - I'm good at that. 
 "...but  you survived the drop only to be rushed into  intensive 
care.  Somewhere  about then,  reality branches into two or  more 
paths.  In  one path you die from your injuries.  In another  you 
manage to survive. Your soul will follow whichever reality is the 
more probable.  In this case,  your death is the most probable so 
your  soul  follows that path until you die.  If  conditions  are 
right, the soul goes on to some other place."
 "You mean Heaven or Hell?" I said.
 "Who knows?  If the conditions aren't right the soul jumps  into 
the next probable reality line and attaches its self to your body 
in  the  reality where you didn't die," she smiled and lit  up  a 
synthi-joint. "Good huh?"
 Her smile did something to me.  It was every bit as appealing as 
her legs. Suddenly, I felt very sad and in need of a cuddle. Even 
although  the  Tavern  was pretty busy,  I felt  very  alone  and 
 "What if there is no other reality for the soul to go to and the 
conditions aren't right for it to go on?" I said.
 "It  becomes a ghost,  of course," she sneered as if I was  very 
 "If we only have one soul,  what about all the other time lines. 
There is bound to be other alternate time lines about with copies 
of both of us in them. Do they have souls or do we have them?"
 "Your  being daft now.  You told me that you already know  about 
pretend souls and partial's.  When the time lines split, the soul 
travels on the most probable time line whilst a pretend soul goes 
on any others.  If the alternate time line is a strong  one,  the 
pretend soul will eventually become a partial which probably will 
develop into the full blown thing at a later date. See?"
 "Right," I said.
 "When  you  arrived here at the Edge,  you probably only  had  a 
pretend  soul cause something pretty dramatic must have  happened 
otherwise you'd never ever have ended up here. You with me?"
 "Still," I said.
 "By now it's grown into a full one again or been replaced by the 
original from your dead copy in the alternate time line. Maybe am 
wrong!  Maybe it was inevitable that you'd end up here no  matter 
what  happened!  Am I making any sense or am I just drunk  again? 
Does  anyone  care  anyway?   More  importantly,  are  there  any 
 I  fumbled  about under the bar and got a bag  of  Unicorn  Horn 
shaped  pretzels,  poured them into a dish and gave them to  Miss 
lovely legs.
 "Thanks,"  she  said and licked at the tip of a  pretzel  in  an 
uncomfortably suggestive manner.  Actually, it was not really all 
that suggestive.  It was just wishful thinking on my part. At the 
back  of my mind all I could see was her legs.  Legs which I  had 
only  glimpsed  for  a few seconds as she entered  the  room  and 
crossed  to the bar.  Oh,  hurry up and go to the powder room  so 
that I can look at them again!
 "It  all sounds very convenient.  Don't get me  wrong,  I'm  not 
calling you a liar,  but it all sounds a bit fishy to me. How did 
you come by this information?"
 "It's a matter of history.  You can check it out. This scientist 
guy built an artificial soul...."
 "If no one has detected a soul yet," I interrupted,  "let  alone 
seen one, how could he build one?"
 "I'm  not the bloody scientist!  You want to hear this or  not?" 
she said indignantly, blowing smoke into my face.
 "Okay! Okay! Sorry. Please continue. I didn't mean to offend." 
 "You better not have.  Right then,  er...what was I saying?" She 
was beginning to slur her words.
 "A matter of history," I said.
 "Oh,  right!  This  artificial soul was made for  an  artificial 
intelligence that existed inside a computer matrix. It was a copy 
of  the  scientist's own brain pattern with  artificial  thoughts 
added.  It  was  set  up so that the thought  patterns  were  not 
conscious. Like it was living, but in a coma. Follow?"
 "Why?" I said.
 "Patience  my dear.  We're getting there.  It was a question  of 
morals.  If the copy of his own brain stored in the computer  was 
given  an artificial soul that later developed into a  real  one, 
then it would be alive. It was not moral to kill a perfectly good 
mind just for the experiment. See what I mean?"
 "Yup," I agreed.
 "When the artificial soul developed to a real one - and it did - 
The intelligence was copied to a second computer matrix. The soul 
stayed in the first matrix until it was shut  down.  Effectively, 
the  artificial intelligence was dead.  The soul left  the  first 
matrix and locked on to the second matrix which was a copy of the 
mind that had been killed."
 "Hold on there!  Have I got this right? Your saying that in your 
century, a human mind can be copied into a computer matrix and it 
continues  to  live?  That the soul moves to the  matrix  on  the 
persons death?"
 "Well,  er yeah? That sounds about right. Provided that the copy 
in the computer matrix hadn't had enough time to develop its  own 
 "How'd cloning technology work out?  Could a body with an  empty 
mind be grown and the computer copy of the mind moved into it?" I 
was suddenly very excited. Something was beginning to form at the 
back of my mind. The traditional light bulb was waiting to pop.
 "I see what your getting at. Yes. Its been done plenty of times. 
You'd have to record the person's brain patterns before or at the 
moment of death."
 The master stroke!
 "Thank  you!" I leant across the bar and planted a big  wet  one 
right on her kisser and hurriedly left the bar.
 "Wait!  Any chance of a large bloody Mary?" she called after me, 
but I was gone. Solid gone.
 Working fast,  I called in a few favours. Within the hour, I was 
climbing  out  of  the  Tavern's time  hopper  carrying  a  large 
portable  computer.  I still wore my Robin hood outfit,  but  had 
also  put  on a white artificial beard so that a  certain  person 
would not recognise me.  I left the computer in the field  beside 
the hopper. Both were water-proofed so their was no danger of the 
rain causing short circuits.
 I hurried to the roadside to check the lie of the land. Oh no! I 
had arrived later than I thought! Not too far away was a speeding 
automobile.  Without thinking,  I panicked and jumped up and down 
shouting  "Stop!"
 The  car  sped  through a large  puddle  drenching  me.  Without 
pausing  to  watch for the inevitable,  I ran back  to  the  time 
hopper,  collected  the portable computer and ran for the top  of 
the hill.  I did not see the crash,  but I heard it.  It was  not 
very nice. I shuddered at the deja vu.
 I  ignored  the dead steer lying half on the road  half  on  the 
grassy  field and went straight for the still figure  nearby.  It 
took me a great deal of courage not to look at the dying body  of 
Sarah  Brown.  I put the sensor band on her head and started  the 
memory dumping process.
 There was a strong smell of gasoline in the air. I knew that the 
automobile would not explode, but the fumes from the gas could be 
harmful.  Just to be on the safe side,  I pulled the other  three 
from the wreck.
 I did not feel at all strange when I pulled Tony from the wreck. 
I  was too worried about Sarah to be unnerved by the  oddness  of 
the  situation.  I dragged them all away from the wreck and  went 
back to check on Sarah.
 The computer had finished recording her memories.  I cut a  lock 
of  her hair off with a pair of small folding scissors which  I'd 
brought  with  me specifically for that purpose.  There  were  no 
romantic reasons for this action. I needed a sample of her DNA. A 
sound made me look away.  It was Tony.  He was trying to sit  up. 
For a few seconds he looked at the bone sticking out of his flesh 
and fainted again.
 Sarah Brown's body was defiantly dead by now. I carried her mind 
back to the time hopper.  If the conversation I had heard earlier 
had been correct,  the real Sarah Brown was now in the  computer. 
It was not just a copy.  When she had died,  her soul had  either 
went  on  to  the eternal place - unlikely - or was  now  in  the 
computer  with her memories.  I lifted the time hoppers seat  and 
placed the computer into the space beneath. Elated, I lowered the 
seat,  got back in and turned the machine on and....but wait!!!!! 
What had I forgotten?  This had all happened months ago by my way 
of thinking.  I felt confused. I think that I was suppose to jump 
forwards, just over a year, to Scotland, but why?
 I  couldn't remember why.  Nevertheless,  I guessed at  the  co- 
ordinates and pulled out into the time lanes.  Oh,  yuk!  I  hate 
this  grey  cocoon that surrounds the time hopper.  It  makes  me 
travel sick.  Wasn't there a way to make the field transparent so 
that I could see where I was going? Yes there was. I had read the 
handbook a few weeks ago. Ah, yes! I know what to press.
 Obviously, I pressed the wrong buttons. The time engines cut out 
and  the craft hung powerless several feet above a clearing in  a 
forest.  Perhaps it was a side effect of the decaying time field, 
the time hopper bucked like a wild thing and threw me right  over 
the  safety rail.  I was lucky because the ground broke my  fall. 
That's not as stupid as it sounds.  If I hadn't been  interphased 
with reality properly, I would have fallen through the ground and 
kept on going.  Not that I'd be alive for long -the air out there 
would  have been intangible too.  I think my hat came off when  I 
hit the ground. Then I blacked out.
 When I came to, I was back in the time hopper. I could tell that 
we were moving because of the greyness.  A familiar figure beside 
me looked as if he was going to jump overboard.
 "Don't," I called,  "Don't do it. I don't know what will happen, 
but it might be rather nasty,"
 After a few uncertain seconds,  he withdrew his leg and  dropped 
onto the seat beside me.
 "What's  going  on?  Who are you?" he  mumbled,  obviously  very 
frightened.  I was a bit worried myself, but at least I knew what 
was going on. Well, sort of! Perhaps I should lie to him? I don't 
remember much about this bit the first time round?
 "Er,  I  can't  remember,  but my head hurts.  Who are  you?"  I 
 "Tony Wheelbough," he said.
 "I  know!"  For  some reason the whole situation  struck  me  as 
suddenly very funny. 
 The  rest of what happened you already know.  It was exactly  as 
the first time only the vantage point was different.  We  arrived 
at  the Edge Of Nowhere.  I transferred to the other time  hopper 
taking the computer with me.  Tony was looking rather confused so 
I told him to go to the help booths.
 Moments later and I was back at the Edge of Nowhere.  This  time 
in my own time line.  I gave the memories of Sarah Brown and  her 
lock  of hair to the appropriate person - Doctor Mary Cope -  who 
returned  to her own time to where the new body had  been  cloned 
three  years ago.  She sent the lock of hair back in time to  her 
self so that the cloning could take place and began the  transfer 
of  the memories into the three year old result  of  thatcloning. 
The computer memories were erased and the soul jumped to the  new 
 Sarah settled into her new body okay,  came back from the future 
to  the  Edge Of Nowhere,  fell in love with me all  over  again, 
married  me and lived happily ever after - except that  that  was 
not quite the way in which it happened.  It might have worked out 
that way in the movies, but this was real life.
 To  start with,  her new body looked only about 15 years  old  - 
pretty  good since it only took three years to grow it.  Call  me 
old  fashioned,  but I felt extremely uncomfortable touching  it. 
The  Sarah  that I'd know was a woman.  This was the  body  of  a 
child.  She too was also uncomfortable with her new body,  though 
not in the same way as me. It was the way in which she moved that 
bothered her.  Everything, even a human body, needs to be run in. 
Her  new body just didn't "feel" right.  Her legs felt wrong  and 
the  balance  was off.  On top of that,  she had a  bad  case  of 
"future  shock".  Months passed before she could except what  had 
happened and learn to enjoy life again.  Trouble was,  there  was 
far too much to enjoy for my liking.  How could our  relationship 
grow  if  there was that many new things and people in  her  life 
that I never occupied her thoughts any more?
 Eventually,  I  couldn't handle things any more and had to  talk 
about  it.  The  talk  lasted quite a long  time.  There  was  no 
argument.  It was quite tender really.  Quite sad.  In the end we 
decided  to  split  - she decided to  split.  I  couldn't  decide 
anything.  Perhaps it really was for the best?  She got a job  in 
the Last Restaurant and works there still.  Sometimes we meet and 
 "We can still be good friends," she said.
 "Yeah, course we can," I lied.
 She may be able to be friends,  but I could never be.  Not  now. 
She had taken my heart and broken it into tiny pieces.  Fragments 
of love scattered through time. Very bloody appropriate! What was 
I to do now?
 What indeed?
 When the current of love batters you,  sometimes you just got to 
lean  into it,  other times you got to go with the flow  and  see 
what else turns up.


 So that's my story.  Another story of love and death.  I suppose 
it's  pointless in the end to anyone but me,  but you had to  ask 
and the telling has helped me to understand my life a bit more.
 "But, what was the master stroke? " Do I hear you ask? Back when 
I started this memoir, I would have been tempted to say something 
dull like, "It all was!" but now I know what it was.
 I never leant into it.  I went with the flow.  That was the real 
master stroke.
                                    (C) Bryan H.Joyce - 27/Feb/92
                                      Final version - 25/April/92
                               This version for ST NEWS 27/Aug/92 

The text of the articles is identical to the originals like they appeared in old ST NEWS issues. Please take into consideration that the author(s) was (were) a lot younger and less responsible back then. So bad jokes, bad English, youthful arrogance, insults, bravura, over-crediting and tastelessness should be taken with at least a grain of salt. Any contact and/or payment information, as well as deadlines/release dates of any kind should be regarded as outdated. Due to the fact that these pages are not actually contained in an Atari executable here, references to scroll texts, featured demo screens and hidden articles may also be irrelevant.