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Chapter Thirty Four

   "Look up at the sky now and you will understand how little you
    can ever understand."
                                      --Andrew Laurance,
 The Hiss

 "Watch out!" Gerald shouted, "It's coming away!"
 It  is not quite true that no one can hear you scream in  space.
Usually, workers in EVA - Extra-Vehicular Activity - suits are in
constant contact via radio.
 Gerald's scream,  however,  was not heard by the men working  at
the cable,  since he was standing at the long-axis viewing window
on board the Mayfly,  the temporary quarters, and he did not have
a  radio link on him.  The vacuum between Gerald and the  workmen
could not conduct his scream,  and so it went unheard beyond  the
confines  of the Mayfly.  By the time he had dashed back  to  the
radio, it was too late.
 The cable had been under too much tension.  When it snapped,  it
whipped  sharply out of place.  If there had been air around  it,
the resistance of that air would have helped slow the whiplash  -
even  if  only slightly.  Unfortunately,  this cable  snapped  in
vacuum. And whipped back and forth in vacuum, flaying mercilessly
at the men in the vicinity.
 The whip of a fast-moving metal cable would maim.  On Earth.  It
would probably kill its victim. On Earth. In orbit, the rules are
different - the rules are more harsh.  A gash in a spacesuit  can
be repaired. If it is patched quickly enough, the wearer may even
 But how do you patch a suit at the same time as you're dodging a
lashing cable?
 As  the cable snapped wildly,  lashing out blindly  yet  hitting
more and more people as it flailed,  Gerald and his companions in
the Mayfly struggled into their EVA suits.  Even in an emergency,
however,  such things cannot be rushed - suit closures have to be
verified  and  air supplies checked to ensure that  the  flow  of
oxygen is adequate and freely-flowing before the final step  into
the airlock can be risked.
 Even then,  the Mayfly's airlock could only allow fifteen people
to squeeze in at any one time - it had to be cycled twice  before
all  two  dozen  rescuers were able to leave the  safety  of  the
craft's confines and brave the vacuum outside.
 Gerald was in the second group to leave the Mayfly - those  with
more EVA experience went first. When he left the ship, he grabbed
quickly for a dry ice tube.  With the same motion,  he  straddled
the  tube and triggered the slow release of carbon dioxide  which
would act as his rocket propulsion across to the Phoenix, and the
site of the accident.
 One  push  was  enough,  but  in his haste  Gerald  kept  up  an
acceleration  until  halfway  across,  then - as  he  watched  an
explosion,  eerie in the absence of sound,  over by the Phoenix -
quickly switched to the deceleration button.  He wondered, almost
idly,  what had caused the explosion - there was nothing remotely
explosive on the Phoenix's framework.  Then he came to a stop  at
the accident scene.
 The journey had taken less than three seconds,  but it seemed  a
lifetime. For some, it was.
 When Gerald arrived,  the cable's whip had diminished to a minor
swing. One woman, Gerald couldn't remember any names in his panic
but  the  design  of her suit made  its  wearer's  sex  instantly
obvious,   was   just  arriving  from  the  other  side  of   the
construction,  where she had been working on - irony of ironies -
checking  that cables were secured correctly.  She was  the  only
person, other than those in the Mayfly, to escape unhurt from the
 However,  there  were  twenty-two other people  working  on  the
Phoenix when the cable snapped. Seventeen were not as far away as
the cable inspector,  but far enough away to escape with  varying
degrees of haemorrhaging.
 The  five who had been anchored close to the rogue cable  didn't
stand a chance.
 Depressurisation wasn't quite instantaneous, but was fast enough
to  ensure that there were no bodies to bring back.  With a  sick
feeling,  Gerald  realised what had caused the explosion  he  had
seen on his journey across from the Mayfly:  a torn EVA suit.  He
had watched a human body explode.
 Droplets of fluid and torn gobbets of human flesh could be  seen
glinting in the raw sunlight as they found their own orbit  about
the planet or about the building's framework.  It was almost with
relief  that  Gerald  thought of the Mayfly's  rotation  -  free-
floating  droplets of blood and...worse things...were bad  enough
in open space. Without her rotation-imparted centrifugal force to
mimic the effect of gravity,  however,  they would have made  the
Mayfly entirely uninhabitable.
 Some  of  the pieces were cleared up over the following  days  -
cleared  up and placed into plastic wrappings to be shipped  back
to  Earth - but most boiled away in the vacuum.  Or  were  pulled
towards  the  planet and burned up in the atmosphere  -  creating
faint  shooting  stars,  to  be wished on by  small  children  at
bedtime. There must be worse epitaphs than a small child's wish.
 Right  at  that  moment,   however,   Gerald's  fight  was  more
immediate.  More personal. He was fighting to contain his nausea.
Gerald,  thankfully,  managed to win his fight - though three  of
his  friends  lost their own and had to be escorted back  to  the
Mayfly.  The interior of their helmets,  covered in the stomach's
detritus,  made  it impossible for them to make it back on  their
own - and there was no way to clean up their EVA suits until they
returned  to  the orbiting quarters.  The Mayfly stank  of  stale
vomit for a long time afterwards.
 While Gerald escorted some of his vomit-blinded friends back  to
the  Mayfly,  others  were  slapping patches on  the  living  and
quickly ushering them back to the safety of those quarters, where
they could be attended to by a doctor.
 It wasn't until they returned to the confines of the Mayfly that
it was realised that the doctor had been the cause of one of  the
explosions they had witnessed.


 "Tell  me  one of the reasons your dad gave  for  disliking  the
Dictator so much, Jamie," asked Mr Harford.
 The young student thought hard for a little  while.  Hesitantly,
he said, "I think the main reason was the massacre, but I'll just
check." Almost automatically,  he reached for the Terminal on his
desk and logged into it by pressing his thumb to the  thumbplate.
Instantly, he saw his home system's files before him.
 His young, but already skilled, fingers moved the mouse to click
on  his  personal  electronic  notepad.   On  the  screen,  notes
appeared,  which  he had made after the chat with his father  the
previous evening.
 Jamie looked up,  "Yes, I was right, Mr Harford - the main thing
is the massacre," he said, confidently this time.
 Harford nodded,  sagely, before replying, "Okay, so what is your
first question then, Jamie?"
 The  class  was silent.  Absolutely silent - this  was  the  big
moment,  where  Jamie's first question would determine what  they
would be doing for the rest of the day,  at least.  Probably  for
several weeks.
 Their  own thoughts didn't couch it in those terms -  they  just
knew  that the question which Jamie came up with  was  important,
and that they would want everybody else to be listening carefully
when  it  came  to their own question - so  they  were  listening
carefully to Jamie's words.
 When  the silence was complete,  Jamie said,  "What I reckon  we
ought to do is find out all about the massacre in 1999."
 There was an audible sigh as everybody in the room released  the
breath  they had been holding without knowing they had even  been
holding their breath.  They had their first question - now it was
just a matter of answering it.
 Jamie was kept busy the rest of the week.  His first task was to
organise  teams to check into different ways of  approaching  the
question.  He'd already given that a lot of thought,  though,  so
mostly it was a matter of reading from his electronic 'pad to let
everybody else know what they should be doing.
 After all,  it was Jamie's question;  Jamie's  presentation.  So
Jamie  was  in  charge.  For now.  Next week  -  or  next  month,
depending  on  how difficult the question turned out to be  -  it
would be the turn of somebody else to be in charge.
 Jim  Harford could afford to relax a little now - his role  from
this  point  on  was  to act as an advisor  if  anybody  had  any
difficulties.  He  was  pleased  to notice that  Jamie  chose  to
personally assist Sandra, a girl of his own age.
 Sandra  suffered  from dyslexia,  and Jamie's decision  -  while
founded,  no  doubt,  on  the idea that she could  best  work  on
Jamie's project if she had patient assistance - would benefit her
as much as it would the young boy's presentation.
 Idly,  Harford  wondered whether Jamie was also motivated  by  a
wish to help Sandra with her own difficulty.


 There  was a week's delay between the end of Dot's  second  case
and the start of the third - due to the complication of a  second
accuser  stepping into the ring,  necessitating the gathering  of
further evidence.
 During  the course of that week,  Dot's jury passed the time  in
variety  of  ways.  Dot  spent many  hours  conversing  with  her
husband,  who  made  no mention of the accident on  the  Phoenix.
Gordon Bowman and David Jubal outlined a television series  based
on  Wye's space programme.  Colin Simoney and the Reverend  David
Sessions just talked - mainly about the Dictator.  Colin  invited
the young priest to a presentation about Wye which his five  year
old son, Kevin, was assisting with in a couple of weeks.
 One thing which all five were interested in,  however,  was  the
result of their first two trials.
 They  were  gratified to see that the verdicts  which  they,  as
potential jurors,  had reached were duplicated in the verdicts of
the  two  pairs  of  actual juries  for  those  cases.  The  only
differences  were in the sentences passed down -  sentences  were
decided during a meeting of all ten jurors in the case.
 The  Three-R  sentencing policy in operation at  that  time  was
straightforward enough.  The first R stood for "Restitution," and
was  the  portion of the sentence which was  intended  either  to
compensate  any  victims  of the  crime  or  the  falsely-accused
person, depending on the verdict in the case.
  In  the  Dowes-Basil trial,  the  Restitution  segment  of  the
sentence  took  the form of poetic justice.  Since  John  Basil's
primary motivation in taking part in Dowes's experiments,  it was
argued,  was  probably  to repay arrears on the mortgage  on  the
family home,  Dowes was to be made to repay that mortgage in  its
  -  financed by the taking out of a second  mortgage  on
Dowes's own home.
 Thus,  the  Restitution  segment  of  his  sentence  would  cost
Professor Dowes close to forty thousand pounds,  and provide some
measure  of security to John Basil's family.  The  remaining  one
hundred  and ten thousand pounds provided by the second  mortgage
was  to  be  split equally between all  participants  in  Dowes's
medical trials,  once the cost of the investigation and the trial
had been repaid.
 In order to deter future attempts at profiteering,  by people in
financial  situations  such as Basil's  deliberately  duplicating
Basil's  actions in order to have their mortgage repaid,  it  was
restated quite plainly that Dowes's crime was not concerned  with
the experiments themselves,  or with the waiving contract per se.
Rather, Dowes's crime was in failing to fully inform her subjects
as to possible and likely results of their participation in those
 Despite  the 'not guilty' verdict on the accusation against  the
Divine water purification company,  it was not felt necessary  to
award any Restitution to that company.
 The  second  'R'  in the Three-R  sentencing  system  stood  for
"Retribution." This was, essentially, the segment of the sentence
which  was  intended purely as punishment to  register  society's
disapproval  of  the crime - or,  depending on  the  verdict,  of
levelling  a patently false allegation.  What might,  in  earlier
years, have been called the 'deterrent factor.'
 In the Dowes-Basil case,  the Retribution element was - again  -
rather  severe.  Professor Carla Dowes was to be stripped of  her
MoneyCard  for a period of two years,  and a  recommendation  was
made  that  her  unethical behaviour made  her  unsuitable  as  a
scientific  worker or researcher for the foreseeable future -  in
effect, stripping her of her job as well.
 As  in  all cases where MoneyCard privileges are removed  for  a
period in excess of one year, Dowes was to be given an open-ended
alternative  to relocate to Portmeirion,  a small town in  Wales,
for  a period twice the length of the retribution segment of  her
 Portmeirion  had  been  established as  a  high-security  prison
colony  for  women (a separate location was used  for  the  men's
prison  colony  - in order to remove,  or at  least  reduce,  the
possibility of the colonies becoming viable,  growing towns),  in
and around which the prisoners supported themselves on their  own
 Since  those  two colonies were the only places in  the  British
Isles  which were not linked in to the Network,  MoneyCards  were
not essential for living there.  They were each completely  self-
 Each  colony  was also surrounded  by  three  separately-powered
high-voltage electrified fences, spaced ten metres apart and each
a  minimum  of five metres in height.  The  stretches  of  ground
between  the  fences were mined,  and computer-controlled  and  -
monitored  motion  sensors and both visible light  and  infra-red
cameras  were  used  to monitor the entire length  of  all  three
fences and the ground between them.
 No trees or buildings were permitted within ten metres of either
side  of  any of the three  fences,  while  the  triply-backed-up
computer  system  also monitored the surrounding  airspace  using
both  radar and sonar.  Approaching aircraft were  provided  with
three  opportunities  to veer off after  being  warned.  If  they
persisted in their course, they were to be shot down.
 When  General  Absolaam Wye said "Maximum  security,"  he  meant
maximum security.
 One particularly major disadvantage of prison colony exile  was,
of course, that no high technology items were permitted there. No
radio.  No  television.  No video.  No  cinema.  No  Network.  No
MoneyCards  or  money (a barter system was  generally  used).  No
pens. No artificial clothing - not even a cigarette lighter or so
much as a tinderbox.
 A  person wishing to join the Portmeirion colony,  or  the  male
equivalent in the Scottish Highlands,  was simply stripped naked,
scanned  using  X-rays and ultrasound to ensure  that  they  were
carrying no technological devices,  then dropped - naked - in the
town centre,  to be picked up at the end of their sentence,  or -
in  the case of self-requested exiles - whenever they  wished  to
 The  only item of technology in each colony  more  sophisticated
than  a  wheel (hand-made) or a flint knife or  flint  axe  (also
hand-made)  was  in  the  town squares -  where  a  retina  scan-
activated video-link to the head guard's office could be found. A
penalty  of  an additional month's confinement  was  imposed  for
unjustifiable use of the video-link.
 Despite  the  emergency medical assistance  provided  via  these
video-links,  the  death-rate  in the prison exile  colonies  was
particularly high.
 The  second major disadvantage of Portmeirion as an  option  was
that it was used to house lifers - those who were assessed to  be
sane, but whose crimes were judged to be so severe that permanent
confinement was recommended for them.
 In the Divine case,  again,  no Retribution sentence was thought
 The  final  'R'  of  the Three-R trio  was  variously  known  as
"Rehabilitation"  or "Reformation," depending on who  you  talked
to.  This  was the portion of the sentence which was intended  to
reform,  or rehabilitate, the criminal and its aim was to produce
a useful member of society.
 In the case of the insane or mentally unbalanced,  this  portion
of  the sentence tended to consist of psychiatric care - in  such
cases,   a  rehabilitative  stay  in  a  hospital  was  generally
considered more important than any Retribution, and so the second
element of the sentence was usually null.
 In the Dowes-Basil case,  however, Rehabilitation was considered
necessary.  Professor Dowes,  it was said,  must be retrained and
given  a solid grounding in the ethics of her chosen  profession.
In  order  to motivate her during this process,  the  ten  jurors
decided to allow the recommendation that she be considered  unfit
to operate as a scientist to stand for only so long as the end of
her course of rehabilitation.
 That  is,  she  would  be taught and  re-taught  the  ethics  of
scientific research for as long as it took for her to satisfy  an
independent  team of psychologists that the ethical training  had
taken firm root.
 In brief, then, for her crime of behaving in an unethical manner
in  showing a callous disregard for the lives of  her  volunteers
and  risking  those lives without their fully  informed  consent,
Professor Carla Dowes was sentenced to the following:
 Dowes  was forced to take out a second mortgage on her  home  in
order  to  provide compensation for those  volunteers  and  their
families,  at  a cost to Dowes of roughly one hundred  and  fifty
thousand  pounds.  She was also to lose the use of her  MoneyCard
(and  thus  the  national Network and  its  associated  computing
systems) for a period of two years - though she could, at her own
option,  elect  instead  to  spend four years  in  the  stone-age
society at Portmeirion.
 Finally,  after the two- or four-year Retribution portion of her
sentence  was completed,  Professor Dowes was to be retrained  in
the  ethics of scientific research - and she was to be  rated  as
unsuitable to be a scientist until a team of independent  experts
could  be satisfied that Dowes would behave in an ethical  manner
in the future.
 In  the Divine case,  on the other hand,  the unusual  step  was
taken of awarding no sentence whatsoever against either party  in
the  case  - it was decided that Ms Wood had  been  justified  in
bringing  her accusation,  even though the eventual  verdict  had
been  one  of  not guilty.  Ms  Harriet  Wood  was  offered,  and
accepted,  a  government  loan along the lines of  the  Sessions-
Simoney proposal.
 The  Three-R  sentencing  policy,  incidentally,  was  sometimes
flippantly referred to as the Triple-Pay policy:  Pay  Back,  Pay
 and Pay Off.
 The  case of Carla Dowes,  unfortunately,  introduced  an  added
complication  due to her sex:  since Ms Dowes was  a  woman,  the
first  item  which  had to be checked before  her  sentence  took
effect  was  whether  or not she was  carrying  a  child.  As  it
happened,  she  was  discovered to be a little over  eight  weeks
 The  problem,  of course,  was that the retribution  segment  of
Dowes's  sentence  is a punishment - but how do  you  punish  the
mother  without also punishing the unborn (or newly born)  child,
maybe  via the indirect route of the mother's  malnutrition  when
the child was still in her womb?
 After all,  one of the difficulties for MoneyCard-bereft persons
was  that  of obtaining food,  transport  and  medical  services:
virtually  all machines,  including  protein-wafer  manufacturing
plants, were activated by a thumbprint or a retina scan. Even car
doors   and   ignition  systems  were  unlocked   or   activated,
respectively, using those methods.
 The  usual  course taken by those deprived  of  their  MoneyCard
privileges  as  a  course of a retribution sentence  was  to  ask
assistance  from  other  people - in effect,  to  beg  for  their
transport  -  though  a PW-1  model  was  usually  supplied,  and
modified to provide basic foodstuffs on an bare-survival basis.
 Such  a  hit-and-miss  approach,   however,  was  obviously  not
appropriate in the case of a pregnant woman.
 The  first suggested solution to this problem was to  defer  the
retributory  sentence  until after any and all  children  of  the
mother  were weaned.  Initially,  it appeared that this  approach
would work well. Unfortunately, Deborah observed, one consequence
of such a policy could be that a small number of convicted  women
might  defer retribution indefinitely by becoming pregnant  again
some  time  before  their  child  was  weaned.   She  refused  to
countenance  her  husband's  suggestion  that  contraception   be
enforced in such cases.
 Instead,  they had decided that the usual approach was to refuse
the  option of prison colony exile to pregnant  women,  or  those
with new-born children.  Rather, their retributory sentence began
immediately, but a full-time assistant was assigned to ensure the
welfare of the child - whether born or unborn - by keeping an eye
on  the health of the mother until the child was weaned,  and  on
the health of the child from birth onwards.
 In a very few early cases,  this solution proved  unsatisfactory
as  a small number of mothers came to resent their  child  simply
for  being  healthy when they themselves were,  if  not  actually
starving,  at  least very hungry.  For that reason,  the  child's
assistant  came  - in time - to be also  trained  in  psychiatric
techniques  in  order to perform some rehabilitation  within  the
retribution portion of the mother's sentence.
 Thus, the resentment which some mothers - and I should emphasise
that it was always a very small number - harboured was treated as
what  it,  in effect,  was - a mental weakness.  And it  was  not
unusual  for  psychologically disturbed offenders to  have  their
rehabilitation  sentence run both before,  during and  after  the
retributive  sentence,  in the rare instances that a  retributive
sentence was passed.
 This was in contrast,  of course, to the sentencing of those who
were  judged sane by the pre-sentencing panel of psychologists  -
sane offenders's rehabilitation sentences almost exclusively were
executed after the retribution portion.  Rehabilitation - of  one
form or another - always followed retribution, of course.
 In  extreme  cases,  where the only appropriate sentence  for  a
pregnant woman was decided to be immediate prison colony exile in
Portmeirion,  the recommendation was to isolate the mother  until
the child was born.  At that point,  the mother was to be  exiled
and  the child given up for adoption - the suggestion being  that
priority  in  such  a case should be given to  mothers  who  were
capable  of  breast-feeding  the baby,  such  as  those  who  had
recently given birth themselves.
 Thankfully,  that particular recommendation had yet to be tested
in  practice.  Due to the severity of this  suggested  solution's
nature,  it  was  accompanied  by a statement that  a  search  be
undertaken in order to find any other alternatives which might be
more humane.
 Despite  there  having  been,  by  January  2003,  six  separate
research teams working on this one problem, no better solution to
the extreme situation had yet been found. 

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